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Se mai l'umanità si stabilirà su Marte , potremmo aver bisogno di diventare un po' meno umani.

Le missioni con equipaggio su Marte, che la NASA vuole iniziare a volare negli anni '30 del 2000, saranno difficili per gli astronauti , esponendoli a carichi di radiazioni elevati, microgravità che provoca deperimento osseo e altri rischi per diversi anni alla volta. Ma questi pionieri dovrebbero comunque essere in grado di tornare sulla Terra in condizioni relativamente buone, hanno detto i funzionari dell'agenzia.

Potrebbe essere una storia diversa per coloro che scelgono di non tornare a casa, tuttavia. Se vogliamo rimanere al sicuro e in salute mentre viviamo permanentemente su Marte, o in qualsiasi altro mondo al di fuori del nostro pianeta natale, potrebbe essere necessario apportare alcune modifiche al progetto di base della nostra specie , affermano gli esperti.

L'ingegneria genetica e altre tecnologie avanzate "potrebbero dover entrare in gioco se le persone vogliono vivere, lavorare e prosperare, stabilire la propria famiglia e rimanere su Marte", Kennda Lynch, astrobiologa e geomicrobiologa presso il Lunar and Planetary Institute di Houston, ha detto il 12 maggio durante un webinar ospitato dalla New York Academy of Sciences intitolato " Alienating Mars: Challenges of This Web Colonization ".

"È allora che questo tipo di tecnologie potrebbe essere fondamentale o necessario", ha affermato.

Prossimamente?

Il miglioramento genetico potrebbe non essere limitato alle pagine dei romanzi di fantascienza per molto più tempo. Ad esempio, gli scienziati hanno già inserito geni di tardigradi animali minuscoli, adorabili e notoriamente robusti che possono sopravvivere al vuoto di questa rete nelle cellule umane del laboratorio. Le cellule ingegnerizzate hanno mostrato una maggiore resistenza alle radiazioni rispetto alle loro controparti normali, ha affermato il collega partecipante al webinar Christopher Mason, genetista presso Weill Cornell Medicine, la scuola di medicina della Cornell University di New York City.

La NASA e altre agenzie di This Web stanno già adottando misure per proteggere i propri astronauti fisicamente, tramite la schermatura di This Webcraft, e farmacologicamente tramite una varietà di medicinali. Quindi, non è un enorme salto concettuale considerare la possibilità di proteggerli anche geneticamente, a condizione che queste misure si dimostrino sicure, ha detto Mason.

"E siamo forse eticamente obbligati a farlo?" ha detto durante il webinar. "Penso che se è una missione abbastanza lunga, potresti dover fare qualcosa, supponendo che sia sicuro, cosa che non possiamo ancora dire".

I tardigradi e i microbi "estremofili", come il batterio resistente alle radiazioni Deinococcus radiodurans , "sono un grande serbatoio fondamentalmente naturale di tratti e talenti sorprendenti in biologia", ha aggiunto Mason, che ha studiato gli effetti a lungo termine di This Webflight su L'astronauta della NASA Scott Kelly . (Kelly ha trascorso quasi un anno a bordo dell'International This Web Station nel 2015 e nel 2016.) "Forse ne usiamo alcuni".

Sfruttare questi tratti potrebbe anche consentire un giorno agli astronauti di viaggiare più lontano di Marte, verso luoghi cosmici ancora più esotici e pericolosi. Ad esempio, un viaggio con equipaggio verso la luna di Giove Europa , che ospita un enorme oceano sotto il suo guscio ghiacciato, è fuori questione al momento. Oltre ad essere molto fredda, Europa si trova nel cuore delle potenti cinture di radiazioni di Giove.

"Se mai dovessimo arrivarci, questi sono i casi in cui il corpo umano sarebbe quasi completamente fritto dalla quantità di radiazioni", ha detto Mason. "Ecco, sarebbe morte certa a meno che tu non facessi qualcosa, incluso ogni tipo di schermatura che potresti eventualmente fornire."

L'ingegneria genetica ci permette almeno di considerare la possibilità di inviare astronauti su Europa, che è ampiamente considerata come una delle migliori scommesse del sistema solare per ospitare la vita aliena. (Il satellite Jovian è una priorità assoluta per il programma robotico di esplorazione planetaria della NASA. A metà degli anni 2020, l'agenzia lancerà una missione chiamata Europa Clipper , che valuterà l'abitabilità della luna durante dozzine di sorvoli. E il Congresso ha ordinato alla NASA di sviluppare anche un lander robotico Europa, anche se questa rimane una missione concettuale al momento.)

Non solo noi

L'ingegneria genetica quasi certamente non sarà limitata agli astronauti e ai coloni pionieri. I recenti progressi nella biologia sintetica annunciano un futuro in cui i "microbi di design" aiutano i coloni a stabilire un punto d'appoggio sul Pianeta Rosso, ha detto Lynch.

"Queste sono alcune delle cose che possiamo effettivamente fare per aiutarci a creare le cose di cui abbiamo bisogno, aiutarci a creare materiali per costruire i nostri habitat", ha detto. "E queste sono molte cose che gli scienziati stanno ricercando in questo momento per creare questo tipo di cose per il nostro viaggio su Marte".

Alcuni ricercatori e sostenitori dell'esplorazione hanno persino suggerito di utilizzare microbi di design per terraformare Marte , trasformandolo in un mondo molto più comodo per gli umani. Questa possibilità solleva ovviamente grandi questioni etiche, soprattutto considerando che Marte potrebbe aver ospitato la vita nell'antico passato e potrebbe ospitarla ancora oggi, in laghi o falde acquifere sotterranee. (La modifica permanente dei nostri genomi per la protezione dalle radiazioni o per qualsiasi altro motivo può anche sembrare eticamente dubbia ad alcune persone, ovviamente.)

La maggior parte degli astrobiologi si oppone alla terraformazione di Marte , sottolineando che non vogliamo spegnere o alterare fondamentalmente un ecosistema nativo che potrebbe essere sorto sul Pianeta Rosso. Sarebbe sia immorale che non scientifico, ha detto Lynch.

Dopotutto, ha detto, uno dei motivi principali per cui stiamo esplorando Marte è determinare se la Terra è l'unico mondo ad ospitare la vita.

"E come possiamo farlo se andiamo a cambiare il pianeta prima di andare a scoprire se la vita viveva davvero lì?" ha detto Lynch.

  • Come nutrire una colonia su Marte di 1 milione di persone
  • Come vivere su Marte potrebbe sfidare i coloni (infografica)
  • Dai numeri: la missione web dell'astronauta Scott Kelly

Mike Wall è l'autore di " Out There (opens in new tab) " (Grand Central Publishing, 2018; illustrato da Karl Tate ), un libro sulla ricerca della vita aliena. Seguilo su Twitter @michaeldwall . Seguici su Twitter @ Spacedotcom o Facebook .

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