I cineasti mostrano la scala del sistema solare in un video straordinario

Intorno al 3000 aC, al tempo degli antichi Persiani in quello che oggi chiameremmo Iran, c'erano quattro "stelle reali" nel cielo notturno. Presumibilmente, secondo la cultura persiana, il cielo era diviso in quattro distretti con ogni distretto sorvegliato da una di queste quattro stelle speciali.

Tutte e quattro erano stelle di prima magnitudine tra le 21 stelle più luminose del cielo, il che apparentemente era un prerequisito per essere designate come "reali" o uno dei simbolici guardiani stellari dei cieli.

Un altro apparente prerequisito era che queste stelle dovessero essere vicine all'eclittica, quella linea immaginaria nel cielo lungo la quale il sole, la luna e cinque pianeti a occhio nudo sembrano seguire. Quella linea passa anche attraverso le 12 costellazioni che compongono i segni dello zodiaco.

Tre di queste stelle soddisfacevano i requisiti appropriati: la luminosa stella arancione Aldebaran nella costellazione del Toro (il toro), la stella bluastra Regulus in Leone (il leone) e la stella rossa Antares in Scorpione (lo scorpione).

Ma per il quarto distretto, quello che comprende il nostro attuale cielo serale per l'autunno, c'era un problema in quanto non c'era una stella luminosa presente lungo l'eclittica. I più notevoli motivi zodiacali autunnali includevano il Capricorno (la capra di mare), l'Acquario (il portatore d'acqua) e i Pesci (i pesci). In effetti, questa regione del cielo è popolarmente conosciuta come il "mare celeste" ed è un'ampia area scura priva di stelle luminose e composta da motivi stellari che hanno tutti un'associazione con l'acqua. Capricorno, Acquario e Pesci sono tre costellazioni che contengono stelle non più luminose della terza magnitudine … e molte altre sono in realtà nella categoria molto più debole di quarta e quinta magnitudine.

Quindi, per designare una quarta (luminosa) "stella reale" candidata, gli antichi persiani dovevano a malincuore trovare una stella che non fosse nello zodiaco. Alla fine trovarono Fomalhaut, la diciottesima stella più luminosa del cielo, nella moderna costellazione di Piscis Austrinus (il pesce del sud).

Un eremitico stellare

A volte indicato semplicemente come "Il solitario", Fomalhaut si distingue in quella che altrimenti è una regione piuttosto vuota del cielo autunnale. Nel suo libro del 1907, "The Friendly Stars (opens in new tab)", Martha E. Martin scrisse:

"Alla prima conoscenza, la solitudine di questa stella, si aggiungeva ai cupi segni dell'avvicinarsi dell'autunno, dando a volte un tocco di malinconia".

Con queste parole Fomalhaut può sicuramente essere considerata la star che annuncia l'arrivo dell'autunno.

Per coloro che vivono a latitudini poco settentrionali, come New York, Chicago e Denver, è la più meridionale delle stelle visibili di prima magnitudine, non salendo mai più di circa 20 gradi sopra l'orizzonte meridionale nel punto più alto. Il tuo pugno chiuso tenuto a distanza di un braccio misura 10 gradi, quindi Fomalhaut, nella migliore delle ipotesi, ottiene solo "due pugni" sopra l'orizzonte.

La stella Fomalhaut è visibile sopra l'orizzonte meridionale in autunno. Lo puoi trovare sotto il Grande Quadrato di Pegaso, nella costellazione del Piscis Austrinus. (Credito immagine: software Starry Night (si apre in una nuova scheda))

Per fare un'identificazione positiva, questa settimana intorno alle 21:30 ora locale, guarda in alto nel cielo sud-est per uno dei punti di riferimento dell'autunno: la Grande Piazza di Pegaso. Traccia una linea immaginaria lungo il lato occidentale (a destra) della piazza ed estendi quella linea di circa 3,5 volte quella distanza, e lì troverai Fomalhaut. Non ci sono stelle luminose lungo la strada; attraverserai le oscure regioni dei Pesci e dell'Acquario. In effetti, l'acqua che sgorga dalla giara che è tenuta dall'Acquario è costituita da alcune linee di stelle mal definite che si estendono a sud. Ed è verso la fine di una di queste righe che arriviamo a Fomalhaut.

Piscis Austrinus era spesso raffigurato in molti antichi atlanti stellari come un pesce lungo e snello con la bocca aperta e di solito è raffigurato mentre beve l'acqua che sgorga dalla giara dell'Acquario.

Questo avrebbe un senso, dal momento che Fomalhaut è in realtà una corruzione dell'arabo "Fum al Hut", che significa "bocca del pesce". Alcuni credono che Fomalhaut simboleggi la storia del Nuovo Testamento di San Pietro e una moneta (un tetradramma) trovata nella bocca di un pesce.

Fomalhaut si trova a 25 anni luce dalla Terra vicino agli standard stellari ed è grande quasi il doppio e massiccio del nostro sole. È anche quasi 17 volte più luminoso e brilla di un colore bianco, anche se più di alcune guide sulle costellazioni lo riferiscono come se appare con una tonalità rossastra. Questo probabilmente perché appare piuttosto basso nel cielo, che la foschia che spesso si annida vicino all'orizzonte ne attenua la luce e tende a dargli una sfumatura un po' ocra.

Curiosità su Fomalhaut

Altre tre cose rendono Fomalhaut una star molto interessante.

In primo luogo, Fomalhaut è relativamente giovane, ha solo circa 440 milioni di anni. Al contrario, si stima che il nostro sole abbia circa 5 miliardi di anni. Poiché Fomalhaut è più calda e luminosa del nostro sole, ha anche una durata di vita più breve di circa 1 miliardo di anni. Stelle come il sole hanno una durata di circa 10 miliardi di anni.

In secondo luogo, Fomalhaut è circondata da diverse regioni di gas densi e polvere, che gli astronomi chiamano disco protoplanetario. Vicino al bordo esterno di questo disco, nel novembre 2008, l'Hubble This Web Telescope ha catturato l'immagine di un oggetto ritenuto essere un pianeta extrasolare in orbita attorno a Fomalhaut. Si stima che il pianeta in questione sia circa tre volte più grande di Giove, ma massiccio solo quanto Nettuno. Alcuni credono che questo potrebbe non essere affatto un pianeta, ma semplicemente un accumulo di macerie legato gravitazionalmente.

Terzo, c'è una debole stella nana (magnitudine +6,5), nota come TW Piscis Austrini, situata a circa 2 gradi a sud, che sembra condividere il movimento di Fomalhaut attraverso This Web. Questa stella brilla con meno del 20% della luminosità del nostro sole, ma è così distante quasi 1 anno luce da Fomalhaut che è difficile chiamarle un sistema stellare binario. Alcuni ipotizzano che queste due stelle siano gli unici resti di un ammasso stellare a bassa densità che si è dissipato molto tempo fa.

Che ci crediate o no, un pianeta extrasolare potrebbe anche girare intorno a TW Piscis Austrini. Il Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), un telescopio Web della NASA che sta cercando pianeti attorno alle stelle più luminose nel cielo notturno della Terra, ha recentemente trovato un possibile candidato che gira intorno a questa stella. Ha quasi le stesse dimensioni della nostra Terra e orbita attorno alla stella circa ogni 10 giorni a una distanza di 7,5 milioni di miglia da essa. Tuttavia, sono necessarie ulteriori osservazioni per confermare se l'esopianeta esiste davvero.

Infine, a parte Fomalhaut, le stelle che compongono il resto del pesce del sud non sono una sorpresa e sono difficili da vedere. Forse questo rende il Piscis Austrinus un pesce timido.

Quello, o è molto koi.

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Joe Rao è istruttore e docente ospite all'Hayden Planetarium di New York . Scrive di astronomia per la rivista di storia naturale , il Farmers' Almanac e altre pubblicazioni, ed è anche meteorologo per Verizon FiOS1 News nella bassa valle dell'Hudson a New York. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook .

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