I detriti razzo cinesi che cadono sono individuati in questa rete mentre la Casa Bianca pesa (foto)

Mariner 4 è stato il primo This Webcraft a volare su Marte e il primo a restituire immagini ravvicinate del Pianeta Rosso.

Le sue visioni sfocate dei crateri e della nuda terra hanno portato alcuni scienziati a pensare che Marte sia simile alla luna. Ha schiacciato alcune opinioni sul fatto che Marte fosse un paradiso per la vita.

Tuttavia, la NASA ha continuato a inviare questo Webcraft su Marte perché Mariner 4 ha fotografato solo una parte della superficie. Missioni successive hanno mostrato che Marte è in realtà molto diverso dalla luna, con un sistema meteorologico attivo e un passato molto più umido.

Questa è la prima immagine ravvicinata mai scattata di Marte. Mostra un'area di circa 330 km di larghezza per 1200 km (205 miglia per 745 miglia) dall'arto al fondo del telaio, centrata a 37 N, 187 O. L'area è vicino al confine di Elysium Planitia a ovest e Arcadia Planitia a est. (Credito immagine: NASA)

Marte prima di Mariner 4

È difficile stabilire quando le discussioni sulla vita su Marte siano iniziate sul serio, ma le osservazioni di due astronomi del Pianeta Rosso alla fine del 1800 e all'inizio del 1900 hanno contribuito a suscitare un'ondata di interesse.

Percival Lowell, un uomo d'affari americano (e altre cose oltre), ha trascorso anni a studiare Marte da un osservatorio finanziato a Flagstaff, in Arizona, ha disegnato schizzi della superficie e pubblicato i risultati. La risoluzione del telescopio non era poi così grande all'epoca, ma Lowell sentiva di vedere canali sul Pianeta Rosso che probabilmente erano stati costruiti da esseri intelligenti.

Quando le sue osservazioni sono diventate pubbliche, l'interesse per Marte è aumentato vertiginosamente. Decine di libri, film e programmi televisivi ritraggono diversi punti di vista della civiltà, che vanno da "War of the Words" di HG Wells agli alieni marziani negli episodi di "The Twilight Zone" a Marvin il Marziano in "Looney Tunes".

Arrivare su Marte

La NASA aveva le sue ragioni per andare sul Pianeta Rosso. Il nascente campo dell'esobiologia stava esaminando le possibilità della vita su altri mondi. (E con altrettanta veemenza, gli scienziati hanno iniziato a invocare le loro preoccupazioni sul ferire o disturbare quella vita attraverso l'esplorazione umana.)

Mariner 4 This Webcraft (Credito immagine: NASA)

Ma gli scienziati potevano vedere così tanti dettagli solo attraverso un telescopio. Sarebbe necessaria una vista ravvicinata per vedere com'era l'ambiente marziano, prima di trarre conclusioni. La NASA originariamente voleva avere un lander sul pianeta, ma lo ha ridimensionato nel 1962 quando i pianificatori hanno stabilito che uno stadio del razzo Centaur non sarebbe stato pronto per la missione pianificata del 1964.

Erano i primi giorni dell'esplorazione di questo Web, con un alto tasso di insuccessi poiché la NASA e l'Unione Sovietica testavano ciascuna nuova tecnologia. In quanto tale, la NASA ha deciso di inviare due This Webcraft su Marte più o meno contemporaneamente al Mariner 3 e al Mariner 4. Questo successo aveva funzionato in precedenza con i viaggi di Mariner 1 e Mariner 2 su Venere; mentre Mariner 1 ha fallito, Mariner 2 ha restituito con successo le informazioni.

Mariner 3 è stato lanciato il 5 novembre 1964. È arrivato con successo in This Web, ma una carenatura destinata a proteggere il This Webcraft durante il lancio si è bloccata invece di staccarsi come previsto. Questo ha condannato This Webcraft prima che la missione potesse iniziare.

Ciò ha lasciato solo Mariner 4 a svolgere la missione. La NASA e i suoi appaltatori hanno ridisegnato frettolosamente la carenatura del muso nelle tre settimane prima del suo lancio e hanno acclamato il suo successo quando This Webcraft si è diretto con successo su Marte il 28 novembre. Questo Webcraft da 574 libbre (260 chilogrammi) ha trascorso più di sette mesi in crociera al Pianeta Rosso.

Un incontro ravvicinato

Il 14 luglio 1965 il Mariner 4 ha trascorso solo 25 minuti a fare osservazioni di Marte mentre navigava in crociera. In quel breve tempo, ha scattato 21 foto complete che è stato teletrasportato sulla Terra il giorno successivo. Le viste di This Webcraft sarebbero le prime trasmesse da un altro pianeta.

Da 6.200 miglia a 10.500 miglia (da 10.000 a 17.000 chilometri), Mariner 4 era troppo lontano per vedere la vita come piante o animali, ha avvertito la NASA. Tuttavia, forse sarebbe abbastanza vicino per capire se c'erano o meno canali.

Questa immagine di Mariner 4 è stata la prima immagine che mostrava crateri inequivocabili sulla superficie di Marte. L'area, 262 per 310 km (162 per 192 miglia), è una regione fortemente craterizzata a sud di Amazonis Planitia. (Credito immagine: NASA)

Dopo che le foto sono tornate, non hanno mostrato canali o alcun segno evidente di vita. Sebbene sfocate per gli standard odierni, le immagini erano abbastanza chiare da rivelare una superficie fortemente craterizzata. Gli scienziati hanno detto che sembrava che Marte fosse più simile alla luna che alla Terra.

"Il primo sguardo ravvicinato dell'uomo su Marte ha rivelato il fatto scientificamente sorprendente che almeno una parte della sua superficie è ricoperta da grandi crateri", ha dichiarato la NASA quando ha rilasciato le immagini.

"Sebbene l'esistenza dei crateri marziani sia chiaramente dimostrata al di là di ogni dubbio, il loro significato e significato è, ovviamente, una questione di interpretazione.''

Sebbene non fossero visibili canali, c'era una varietà di crateri. Avevano dimensioni comprese tra circa 3 e 75 miglia (da 5 a 120 chilometri). Gli scienziati hanno ipotizzato che i crateri abbiano da due a cinque miliardi di anni, simile a quello che si vede sulla luna terrestre. Hanno anche affermato che l'atmosfera di Marte deve essere davvero sottile per preservare i crateri così come appaiono.

Il breve scorcio di Marte non ha rivelato montagne, valli o simili caratteristiche simili alla Terra. Naturalmente, le successive missioni su Marte hanno rivelato alti vulcani e Valles Marineris, un immenso baratro molte volte più grande del Grand Canyon.

Una macchina "traduttore di dati in tempo reale" ha convertito i dati dell'immagine digitale di Mariner 4 in numeri stampati su strisce di carta. Troppo ansiosi di aspettare l'immagine ufficiale elaborata, i dipendenti della Voyager Telecommunications Section hanno attaccato queste strisce una accanto all'altra a un pannello di visualizzazione e hanno colorato a mano i numeri come un'immagine dipingi per numeri. (Credito immagine: NASA)

Reazione ai risultati di Mariner 4

Secondo la NASA, la missione Mariner 4 ha costretto la maggior parte degli esobiologi ad accettare che la vita non si sarebbe ovviamente trovata su Marte. C'è stata delusione tra alcuni scienziati e il pubblico allo stesso modo. "Il New York Times" ha osservato che Marte è "probabilmente un pianeta morto".

Tuttavia, c'era un ampio grado di incertezza perché la missione aveva ripreso solo una parte del pianeta e aveva trascorso meno di mezz'ora a svolgere il suo lavoro lì.

Cominciò a emergere una nuova visione secondo cui la vita era ancora presente su Marte, ma forse in agguato in "microambienti" come in un vulcano, o in una sorgente sul Pianeta Rosso. Questo punto di vista appare più vicino alla nostra comprensione della proposta di vita marziana oggi.

La NASA ha continuato la sua esplorazione di Marte riconoscendo che Mariner 4 mostrava solo una visione parziale. La sua prossima grande missione lì, Mariner 9, ha rivelato un pianeta di ambienti diversi.

Con rinnovato interesse, la NASA ha inviato in superficie due lander Viking negli anni '70 ed ha eseguito esperimenti sulla vita; i risultati sono ancora in discussione oggi.

La continua esplorazione del Pianeta Rosso da parte della NASA ha rivelato una superficie molto meno sterile di quella suggerita da Mariner 4.

I rover Spirit, Opportunity e Curiosity hanno tutti trovato prove dell'acqua passata in superficie, con le loro osservazioni sulla "verità al suolo" integrate da viste su larga scala del pianeta dall'orbita di This Webcraft.

Quando si tratta di trovare la vita su Marte, non abbiamo ancora una risposta definitiva. La più grande lezione scientifica di Mariner 4 ci sta insegnando a non saltare alle conclusioni. Ci vorranno diversi punti di prova prima di poter affermare definitivamente che c'era qualcosa o niente che viveva sul Pianeta Rosso.

Elizabeth Howell, questa collaboratrice di Web.com

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