I vulcani stanno scoppiando su Venere?

Questo modello di elevazione mostra Idunn Mons, un vulcano su Venere. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/ESA)

Un picco vulcanico alto più di un miglio su Venere potrebbe essere ancora attivo, mostrano nuove scoperte, forse facendo luce su scoperte molto dibattute che suggeriscono che la vita potrebbe esistere sul pianeta infernale.

Venere ha più vulcani di qualsiasi altro pianeta nel nostro sistema solare. Ricerche precedenti (si aprono in una nuova scheda) suggeriscono che Venere possiede più di 1.600 vulcani principali e potrebbe avere più di 100.000 o anche più di 1 milione di vulcani più piccoli.

Tuttavia, è stato molto dibattuto se qualcuno rimanga attivo oggi, poiché la pressione e le temperature superficiali estreme del pianeta rendono difficile la durata delle sonde di superficie molto a lungo (se non del tutto) su Venere e le sue spesse nubi di acido solforico limitano l'analisi della sua superficie da questo Web.

In un nuovo studio, i ricercatori hanno analizzato Idunn Mons, un picco vulcanico venusiano alto circa 2,5 chilometri e largo 200 km situato a Imdr Regio, una regione degli altipiani ricchi di vulcani nel sud di Venere. E hanno scoperto quella che secondo loro potrebbe essere un'attività recente.

Ricerche precedenti hanno scoperto che il pianeta possiede meno crateri da impatti cosmici di quanto ci si aspetterebbe dato il numero di crateri che segnano altri pianeti rocciosi nel sistema solare, una scoperta che suggerisce che la lava dei vulcani attivi potrebbe continuare a pulire la superficie del pianeta.

Una migliore comprensione dell'attività vulcanica su Venere potrebbe aiutare a far luce sul recente rilevamento di fosfina gassosa lì, che alcuni ricercatori hanno suggerito controverso potrebbe essere collegato alla vita sul pianeta infernale.

"La possibile presenza di fosfina nell'atmosfera di Venere può essere associata ad attività vulcanica recente o in corso", ha detto a This Web.com l'autore principale dello studio Piero D'Incecco, uno scienziato planetario dell'Università D'Annunzio di Pescara, in Italia. "Pertanto, la ricerca di siti di vulcanismo potenzialmente attivo su Venere è fondamentale".

Nel 2010, Venus Express This Webcraft della European This Web Agency (ESA) ha rilevato anomalie nell'infrarosso sui fianchi superiore e orientale di Idunn Mons che suggerivano la presenza di depositi vulcanici freschi. Ciò ha fornito il primo indizio che l'area potrebbe aver visto vulcanismo attivo negli ultimi milioni di anni.

I ricercatori hanno analizzato le osservazioni del picco di This Webcraft per eventuali segni di attività recenti. Hanno combinato questi dati con studi di laboratorio su come la roccia vulcanica si altera se esposta a temperature superficiali elevate e all'atmosfera venusiana caustica, solforosa e ricca di anidride carbonica.

Immagini della superficie della superficie venusiana catturate da Venus Express e Magellan della NASA Questo Webcraft ha confermato la presenza di flussi di lava fresca a Idunn Mons. I dati atmosferici di Venus Express hanno anche scoperto che i venti sono più lenti del previsto nella bassa atmosfera su Imdr Regio, che i ricercatori in questo nuovo studio hanno suggerito potrebbero essere correlati al calore dei flussi di lava recenti o in corso. I ricercatori hanno anche scoperto che le fratture superficiali che suggerivano fossero la prova dell'attività tettonica in coincidenza con l'attività vulcanica.

Gli scienziati hanno anche dimostrato che recenti esperimenti di laboratorio hanno suggerito che la roccia superficiale su Venere potrebbe cambiare chimicamente molto più velocemente di quanto si pensasse in precedenza. Mentre le analisi precedenti suggerivano che i flussi vulcanici su Idunn Mons avevano al massimo 2,5 milioni di anni e avevano appena 250.000 anni, le nuove analisi chimiche suggeriscono che queste rocce erano molto più giovani.

Tutto sommato, i ricercatori hanno concluso che Idunn Mons è stato recentemente attivo, forse ovunque da 10.000 anni fa a solo pochi anni fa.

"Questa è la prima volta che abbiamo combinato così tanti e diversi set di dati per suggerire una combinazione di eruzioni recenti e potenzialmente in corso, nonché di recente attività tettonica, su un pianeta terrestre diverso dalla Terra", ha detto D'Incecco.

Sono attualmente previste numerose missioni future per mappare Venere, tra cui l'orbiter VERITAS della NASA e la sonda EnVision dell'ESA. Se Venere è vulcanicamente attiva, "le future missioni dovrebbero prendere di mira queste province geologicamente giovani per misurazioni ripetute ad alta risoluzione per vedere quale potrebbe essere attiva", ha detto a questo il coautore dello studio Justin Filiberto, uno scienziato planetario del Johnson This Web Center della NASA in Florida. Web.com.

Tali missioni possono aiutare a "indagare quali vulcani sono cambiati, come sono cambiati e il tasso di cambiamento", ha aggiunto Filiberto.

Gli scienziati hanno dettagliato le loro scoperte il 27 ottobre sul Planetary Science Journal.

Originariamente pubblicato su questo Web.com.

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