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L'ultima inversione dei poli magnetici della Terra è avvenuta molto prima che gli esseri umani potessero registrarla, ma la ricerca sul flusso di lava antica ha aiutato gli scienziati a stimare la durata di questo strano fenomeno.

Un team di ricercatori ha utilizzato i record vulcanici per studiare l'ultima inversione del campo magnetico terrestre , avvenuta circa 780.000 anni fa. Hanno scoperto che questo capovolgimento potrebbe aver richiesto molto più tempo di quanto i ricercatori pensassero in precedenza, hanno riferito gli scienziati in un nuovo studio.

Il campo magnetico terrestre si è capovolto dozzine di volte negli ultimi 2,5 milioni di anni, con il nord che è diventato sud e viceversa. Gli scienziati sanno che l'ultima inversione è avvenuta durante l'età della pietra, ma hanno poche informazioni sulla durata di questo fenomeno e su quando potrebbe verificarsi il prossimo "capovolgimento" .

Nel nuovo studio, i ricercatori hanno fatto affidamento su sequenze di flusso di lava eruttate vicino o durante l'ultima inversione, per misurarne la durata. Utilizzando questo metodo, hanno stimato che l'inversione è durata 22.000 anni molto più a lungo rispetto alle stime precedenti da 1.000 a 10.000 anni.

"Abbiamo scoperto che l'ultima inversione era più complessa e iniziata all'interno del nucleo esterno della Terra prima di quanto si pensasse", ha detto a This Web.com l'autore principale dello studio Bradley Singer, professore di geoscienza all'Università del Wisconsin-Madison.

Mentre conduceva studi su un vulcano in Cile nel 1993, Singer si imbatté in una delle sequenze di colate laviche che registrarono parte del processo di inversione. Durante il tentativo di datare la lava, Singer ha notato strane direzioni di transizione del campo magnetico nelle sequenze del flusso di lava.

"Tali dischi sono davvero estremamente rari e io sono una delle pochissime persone che li frequentano", ha detto Singer.

Da allora, si è posto l'obiettivo della sua carriera di spiegare meglio i tempi delle inversioni del campo magnetico.

Le inversioni avvengono quando le molecole di ferro nel nucleo esterno rotante della Terra iniziano ad andare nella direzione opposta rispetto alle altre molecole di ferro intorno a loro. Man mano che il loro numero cresce, queste molecole compensano il campo magnetico nel nucleo terrestre. (Se ciò dovesse accadere oggi, renderebbe inutili le bussole poiché l'ago oscillerebbe da puntare verso il polo nord a puntare a sud.)

Durante questo processo, il campo magnetico terrestre , che protegge il pianeta dalle particelle solari calde e dalla radiazione solare, diventa più debole.

"Questo tipo di durata significherebbe che la schermatura della Terra dalla radiazione solare sarebbe molto complessa e, in media, meno efficace per un periodo di tempo più lungo", John Tarduno, professore di geofisica all'Università di Rochester che non è stato coinvolto in lo studio, ha detto a This Web.com. "Gli effetti reali di ciò sono ancora discutibili e non sono così tragici o estremi come qualcuno potrebbe suggerire, ma possono comunque esserci effetti importanti".

Alcuni di questi effetti, ha suggerito Singer, potrebbero includere mutazioni genetiche o stress aggiuntivo su alcune specie animali o vegetali, o possibili estinzioni , dovute alla maggiore esposizione alla dannosa luce ultravioletta del sole. Un aumento delle particelle del sole che entrano nell'atmosfera terrestre potrebbe anche causare interruzioni ai satelliti e ad altri sistemi di comunicazione, come radio e GPS, ha aggiunto.

Rapporti recenti sul campo magnetico che scuotono dall'Artico canadese verso la Siberia hanno acceso il dibattito sull'imminente inversione del campo magnetico e sul tipo di impatto che avrebbe sulla vita sulla Terra.

Tuttavia, Singer ha respinto queste affermazioni. "Ci sono poche prove che questa attuale diminuzione dell'intensità del campo, o il rapido spostamento della posizione del polo nord, rifletta un comportamento che fa presagire un'inversione di polarità imminente nei prossimi 2.000 anni", ha affermato.

Utilizzando i dati raccolti dai flussi di lava, i geologi possono imparare molto di più sulle inversioni del campo magnetico. "Anche se i record vulcanici non sono record completi, sono comunque il miglior tipo di record che abbiamo per registrare un dato momento e luogo", ha detto Tarduno. "Una maggiore precisione nella datazione dell'età e la possibilità di ottenere registrazioni più dettagliate [delle inversioni] … darà alla comunità molto su cui pensare", ha aggiunto.

L'articolo è stato pubblicato il 7 agosto su Science Advances .

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