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Gli scienziati potrebbero aver rilevato per la prima volta le emissioni radio di un pianeta in orbita attorno a una stella oltre il nostro sole.

Gli astronomi dietro la nuova ricerca hanno utilizzato un radiotelescopio nei Paesi Bassi per studiare tre diverse stelle note per ospitare esopianeti . I ricercatori hanno confrontato ciò che hanno visto con le osservazioni di Giove, diluito come se fosse visto da un sistema stellare a decine di anni luce di distanza. E spiccava un sistema stellare: Tau Botes, che contiene almeno un esopianeta. Se il rilevamento dovesse reggere, potrebbe aprire la porta a una migliore comprensione dei campi magnetici degli esopianeti e quindi degli stessi esopianeti, sperano i ricercatori.

"Vi presentiamo uno dei primi indizi per rilevare un esopianeta nel regno radio", ha affermato in una nota Jake Turner, astronomo della Cornell University e autore principale della nuova ricerca. "Sosteniamo un'emissione da parte del pianeta stesso. Dalla forza e dalla polarizzazione del segnale radio e dal campo magnetico del pianeta, è compatibile con le previsioni teoriche".

Tuttavia, Turner ei suoi colleghi non sono ancora sicuri che il segnale che hanno rilevato provenga davvero dal pianeta, soprannominato Tau Botes b; i ricercatori hanno chiesto ulteriori osservazioni del sistema, che si trova a circa 51 anni luce dalla Terra nella costellazione di Botes .

La nuova ricerca iniziò effettivamente a Giove ; i ricercatori avevano precedentemente studiato le emissioni radio di quel pianeta e poi ottimizzato quelle misurazioni per riflettere l'effetto che si aspettavano che la vicinanza alla stella ospite e la distanza dalla Terra avrebbero avuto sulle loro osservazioni di un esopianeta.

Quindi, gli scienziati hanno consultato le osservazioni fatte nel 2016 e nel 2017 dal Low Frequency Array (LOFAR) nei Paesi Bassi. Oltre al potenziale segnale di Tau Botes b, i ricercatori riferiscono anche che potrebbero aver captato un segnale dalla stella Upsilon Andromedae o dal suo pianeta, ma tale rilevamento è stato persino più debole di quello di Tau Botes b.

I ricercatori sono interessati a rilevare le emissioni radio dai pianeti perché tali informazioni possono aiutare gli scienziati a decifrare cosa sta accadendo nei campi magnetici degli stessi mondi. Quei campi magnetici , a loro volta, influenzano le condizioni sulla superficie del pianeta. Il campo magnetico terrestre protegge l'atmosfera che rende il mondo uno in cui possiamo sopravvivere, per esempio. Tali campi magnetici possono anche raccontare agli scienziati altre qualità di un mondo, come la sua struttura e la sua storia.

La rappresentazione artistica dell'esopianeta Tau Botes b mostra un campo magnetico, che potrebbe causare le emissioni radio che gli scienziati ritengono di aver rilevato. (Credito immagine: Jack Madden/Cornell University)

Ma finora, lo studio diretto di quei campi magnetici è stato difficile da gestire per gli scienziati, nonostante il fatto che quasi tutti i pianeti del nostro sistema solare ne abbiano avuto uno ad un certo punto della sua storia. Da qui l'interesse ad utilizzare le emissioni radio come intermediario.

"Abbiamo imparato dal nostro Giove che aspetto ha questo tipo di rilevamento", ha detto Turner. "L'abbiamo cercato e l'abbiamo trovato".

Ma questo è solo l'inizio della storia, non la fine, ha sottolineato, dal momento che le emissioni radio potrebbero ancora provenire dalle stelle o da un'altra fonte invece del pianeta. "Rimane una certa incertezza sul fatto che il segnale radio rilevato provenga dal pianeta. La necessità di osservazioni di follow-up è fondamentale".

La ricerca è descritta in un articolo che sarà pubblicato dalla rivista Astronomy & Astrophysics ed è già disponibile per la lettura online.

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