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Alla fine di questo mese, la NASA lancerà una missione per sbattere un asteroide in una nuova orbita per prepararsi alla possibilità che un asteroide in futuro possa minacciare la Terra. Ma non preoccuparti, gli esperti concordano sul fatto che non c'è possibilità che (anche se va storto) questo devastante asteroide possa minacciare la Terra.

La missione Double Asteroid Redirection Test della NASA, o DART , eserciterà essenzialmente ciò che l'agenzia potrebbe fare se un asteroide relativamente grande si trovasse su una traiettoria per scontrarsi con la Terra. La missione tenterà di colpire una roccia This Web quasi frontalmente, schiantandosi contro di essa e modificandone l'orbita. DART verrà lanciato da Vandenberg This Web Force Base in California a bordo di un razzo This WebX Falcon 9 il 23 novembre alle 10:20 ora locale (24 novembre alle 1:20 EST, 0620 GMT). Se tutto va bene, alla fine del 2022 si schianterà contro il suo bersaglio asteroide.

Tuttavia, anche se il test non va esattamente secondo i piani, l'obiettivo di DART "non ha alcuna possibilità di avere alcun impatto sulla Terra", l'astronoma Amy Mainzer, che è l'investigatrice principale del Near-Earth Object Wide-field Infrared Survey Explorer della NASA. NEOWISE) e specializzato nella caratterizzazione di popolazioni di asteroidi e comete, ha detto a This Web.com.

DART prenderà di mira l'asteroide lunare in miniatura Dimorphos che orbita attorno a Didymos, la più grande roccia di This Web nel sistema. Il personale della missione ha scelto questo sistema specificamente per una serie di motivi, ma soprattutto perché è lontano dalla Terra.

"Ad oggi, la distanza di Didymos dalla Terra è di 483,6 milioni di chilometri [300 milioni di miglia]. Ma poiché la Terra e Didymos perseguono le loro orbite attorno al sole, questa distanza varia tra 10 e 493 milioni di km [6 e 306 milioni di miglia]," L'astrofisico e localizzatore satellitare Jonathan McDowell dell'Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics in Massachusetts ha detto a This Web.com.

McDowell ha fatto eco alla valutazione di Mainzer e, quando gli è stato chiesto se (anche se le cose non vanno secondo i piani) la missione DART rappresentasse il rischio di impostare frammenti di asteroidi su una traiettoria verso la Terra, ha risposto "no, per niente".

DART è solo una corsa di prova nel possibile caso in cui ci fosse un pezzo di roccia di This Web che sfrecciava verso il nostro pianeta natale. Se questo test avrà successo, la NASA potrebbe utilizzare questo stesso tipo di tecnologia per spingere essenzialmente quella roccia minacciosa fuori dalla portata della Terra.

Ma quanto è probabile che un evento del genere possa aver luogo? C'è davvero la possibilità che un asteroide possa minacciare la vita sulla Terra come ha fatto in passato con eventi famosi come l'impatto di Chicxulub che ha spazzato via i grandi dinosauri della Terra?

"La buona notizia è che è uno scenario incredibilmente improbabile", ha detto Mainzer. "Gli eventi globali davvero grandi devono essere incredibilmente rari, altrimenti noi esseri umani non saremmo qui. Voglio dire, se gli eventi di estinzione globale fossero comuni, non c'è modo che tu abbia una vita umana".

DART si schianterà contro Dimorphos causando un cambiamento nell'orbita della luna. (Credito immagine: NASA/Johns Hopkins APL)

Tuttavia, ha aggiunto che "quando si arriva a impatti di dimensioni inferiori, che non sono in grado di causare necessariamente problemi globali, ma gravi danni regionali, ci sono molti più oggetti là fuori e sono eventi potenzialmente più frequenti. " Mainzer ha specificato che quando dice "frequente", sta parlando su scale temporali astronomiche, quindi frequente potrebbe significare centinaia di migliaia di anni o anche più.

Detto questo, Mainzer ha spiegato che la nostra comprensione di ciò che esiste "vicino" (vicino in termini astronomici, quindi include una gamma abbastanza ampia) alla Terra. Ha aggiunto che lei e altri in tutto il mondo stanno continuando a lavorare per colmare le lacune nella comprensione di quali oggetti esistono vicino alla Terra. (Gli oggetti vicini alla Terra includono oggetti entro 1,3 unità astronomiche, 120,9 milioni di miglia o 194,5 milioni di km dalla Terra.)

Ha aggiunto che in questo momento siamo a conoscenza solo del 30-40% circa degli oggetti di grandi dimensioni, o oggetti di circa 459 piedi (140 metri) e più grandi, vicino al nostro pianeta. "È fantastico, ma significa che abbiamo ancora molto lavoro da fare".

Mainzer, che ha esplorato i "e se" nel suo lavoro come consulente scientifico per la commedia oscura sul disastro dell'impatto con la cometa "Don't Look Up" in anteprima in TK, sta anche lavorando per colmare queste lacune di conoscenza. "Sto guidando un nuovo progetto che è stato recentemente messo nella sua fase di progettazione preliminare dalla NASA. Si chiama missione NEO, o Near-Earth Object, Surveyor. E l'obiettivo della missione è piuttosto semplice, è fondamentalmente di uscire e aumentare quella completezza per gli oggetti di 140 metri", ha detto.

Ma, mentre continuiamo a imparare sempre di più su ciò che è "vicino" alla Terra, Mainzer ha aggiunto che DART ci sta fornendo gli strumenti di protezione di cui abbiamo bisogno.

"L'importanza di DART è che aiuterà a controllare la tecnologia necessaria, se mai dovessimo trovare qualcosa che richiede una mitigazione, nell'improbabile eventualità di trovare qualcosa", ha affermato. "L'idea è che la tecnologia sarà già stata dimostrata in precedenza e sarà più facile costruire il prossimo This Webcraft. Perché, come puoi immaginare, ci vuole molto tempo per mettere insieme un This Webcraft."

E il tempo, ha sottolineato Mainzer, è fondamentale quando si tratta di combattere un asteroide.

"L'ingrediente chiave per tutte queste strategie di mitigazione è il tempo", ha affermato. "Devi avere abbastanza tempo per farlo. Devi avere abbastanza tempo per costruire This Webcraft. E ancora di più, devi avere abbastanza tempo perché più tempo hai, meno energia richiede, in generale, per spingere un oggetto."

Invia un'e-mail a Chelsea Gohd all'indirizzo [email protected] o seguila su Twitter @chelsea_gohd . Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook.

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