Il grande punto rosso di Giove è ancora più profondo di quanto gli scienziati avessero pensato

È difficile immaginare la vastità della Grande Macchia Rossa di Giove da qui sulla Terra, perché la tempesta è così grande che potrebbe inghiottire il nostro pianeta.

Ora, si scopre che la Great Red Spot non è solo ampia: è anche profonda, un po' più profonda di quanto chiunque si aspettasse. I dati di Juno This Webcraft della NASA hanno dimostrato che la tempesta gigantesca si estende fino a 310 miglia (500 chilometri) sotto le cime delle nubi di Giove. E il vortice di Giove è collegato a getti che vanno molto più in profondità, suggerendo che l'atmosfera superiore e quella inferiore del pianeta gigante sono legate insieme.

Questi risultati arrivano grazie a due gruppi di scienziati, che hanno analizzato i dati raccolti da due diversi strumenti Juno .

Un gruppo ha misurato la gravità della Grande Macchia Rossa. È iniziato come un'idea semplice: girare lo strumento Gravity Science di Giunone sulla tempesta di 16.000 km di larghezza, per vedere se ha lasciato impronte digitali sul campo gravitazionale di Giove.

"Questo non faceva parte della proposta originale di Juno", ha detto Marzia Parisi, una scienziata del Jet Propulsion Laboratory della NASA nel sud della California, che ha guidato lo studio che ha riportato i risultati sulla gravità.

L'uso delle misurazioni della gravità per studiare i fenomeni atmosferici non è una novità; è stato fatto sulla Terra, ad esempio, dai satelliti gemelli della missione GRACE ("Gravity Recovery and Climate Experiment") della NASA. Gli strumenti di gravità possono anche vedere nell'atmosfera più in profondità di quanto altri strumenti tendano a vedere. Questo non era mai stato fatto con la Grande Macchia Rossa.

Questa illustrazione combina un'immagine di Giove dallo strumento JunoCam a bordo della NASA Juno This Webcraft con un'immagine composita della Terra per rappresentare le dimensioni e la profondità della Grande Macchia Rossa di Giove. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS/Kevin M. Gill)

Ma anche dopo che l'idea è stata approvata, Parisi e le sue colleghe non avevano idea se avrebbero effettivamente trovato qualcosa. La Grande Macchia Rossa potrebbe essere un colosso, ma è una goccia nel secchio della massa totale di Giove. E, ha detto Parisi, "se non sai quanto è profonda la Grande Macchia Rossa, non puoi prevedere cosa vedrai".

Ma i ricercatori hanno effettivamente rilevato fluttuazioni nel campo gravitazionale di Giove, sufficienti per avere un controllo sulla profondità della tempesta: 310 miglia (500 km), più alte della distanza dal livello del mare all'International This Web Station . E la grande tempesta sembra essere alimentata da getti che raggiungono una profondità molto più profonda fino a 1.900 miglia (3.000 km), ha scoperto il team.

Allo stesso tempo, un altro gruppo stava studiando la Grande Macchia Rossa con il Radiometro a microonde di Giunone, uno strumento che sonda l'atmosfera del pianeta con le microonde. Questi scienziati volevano guardare in profondità nella tempesta per vedere come ticchettava, in verticale.

Hanno scoperto che lo Spot, insieme a molte altre tempeste su Giove , si estende molto in basso, con precipitazioni e correnti d'aria a profondità senza precedenti. Hanno trovato le firme di questi fenomeni al di sotto del livello delle nubi di Giove, al di sotto del quale si prevede che l'ammoniaca e l'acqua nell'atmosfera condenseranno.

Insieme, le misurazioni della gravità e delle microonde suggeriscono che l'atmosfera superiore di Giove è significativamente collegata a queste profondità.

Giunone compie lunghe orbite circolari intorno a Giove dal 2016 e la NASA ha recentemente esteso la sua missione fino al 2025. Presto, se tutto andrà secondo i piani, il percorso orbitale di Giunone si sposterà per portare la sonda sul polo nord del pianeta e lontano dal Grande Macchia Rossa, che è più a sud. Ma, secondo Parisi, gli strumenti di Giunone avranno la possibilità di osservare altre curiosità, come i criptici cicloni polari di Giove.

"E poi abbiamo le lune", disse Parisi. "Abbiamo già volato con Ganimede e lo faremo per Europa e Io. Ovviamente raccoglieranno dati anche lì".

Entrambi i nuovi studi sono stati pubblicati online oggi (28 ottobre) sulla rivista Science. Li puoi trovare qui (si apre in una nuova scheda) e qui (si apre in una nuova scheda) .

Ir arriba