Il grande punto rosso di Giove: la tempesta più famosa del nostro sistema solare

Quando pensi a Giove (si apre in una nuova scheda), potresti pensare alle sue enormi dimensioni o alle bande colorate di gas che si estendono sulla sua faccia. Oppure potresti pensare all'iconica tempesta, quell'enorme e ribollente uragano rosso grande il doppio della Terra (si apre in una nuova scheda) che è rimasto una firma del pianeta più grande del nostro sistema solare da oltre un secolo. Questa è la Grande Macchia Rossa di Giove e ha affascinato gli umani per generazioni.

La Grande Macchia Rossa di Giove è stata osservata per la prima volta nel 1831 dall'astronomo dilettante Samuel Heinrich Schwabe, quindi sappiamo che la tempesta esiste da almeno 150 anni. Ma potrebbe essere anche più vecchio di così. Alcuni astronomi ipotizzano che, nel lontano 1665, quando l'astronomo Gian Domenico Cassini (si apre in una nuova scheda) (l'omonimo della missione Cassini della NASA (si apre in una nuova scheda)) scrisse di una "tempesta permanente", si riferisse alla Grande Macchia Rossa .

Qual è la Grande Macchia Rossa?

La Grande Macchia Rossa di Giove è una gigantesca tempesta larga circa il doppio della Terra, che circonda il pianeta nel suo emisfero meridionale. Al centro delle tempeste, i venti sono relativamente calmi, ma ai bordi la velocità del vento raggiunge i 430-680 km/h (270-425 mph). È più del doppio della velocità anche degli uragani più forti sulla Terra (si apre in una nuova scheda), che possono generare velocità del vento fino a 175 mph (281 km/h).

La tempesta è contenuta da una fascia atmosferica che si muove verso est a nord e da una fascia che si muove verso ovest a sud. Quelle bande vorticose sono anche ciò che ha formato la tempesta in primo luogo e hanno fatto girare la tempesta per più di un secolo, ha detto Glenn Orton, un membro del team principale della missione Juno (si apre in una nuova scheda) e scienziato planetario presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA. Business Insider (si apre in una nuova scheda) .

Questa immagine a colori potenziati della Grande Macchia Rossa di Giove è stata creata dallo scienziato cittadino Jason Major utilizzando i dati dell'imager JunoCam su Juno This Webcraft della NASA. (Credito immagine: NASA/SwRI/MSSS/Jason Major) (si apre in una nuova scheda)

La longevità delle Grandi Macchie Rosse è in parte spiegata dal fatto che Giove non ha una superficie solida. Il "cielo" di Giove è profondo 70 km (44 miglia) ed è costituito da strati nuvolosi fatti di ghiaccio di ammoniaca, idrosolfuro di ammonio o ghiaccio d'acqua e vapore. Gli scienziati ritengono che sotto questi strati esista un oceano di idrogeno liquido. E sotto quell'oceano c'è il nucleo del pianeta, ma gli scienziati non sono ancora sicuri di cosa sia fatto Giove (si apre in una nuova scheda). Sulla Terra, gli uragani iniziano a rallentare e rompersi quando raggiungono la terraferma, ma senza un posto dove la Grande Macchia Rossa possa approdare, la tempesta può infuriare all'infinito.

"Pensiamo che ciò che accade è che [le tempeste] hanno raggiunto una dimensione stabile, ed è allora che dovrebbe fermarsi e mantenere quella dimensione, a meno che qualcosa non la rompa", ha detto Amy Simon, una scienziata senior presso il Goddard This Web Flight Center della NASA L'Atlantico (si apre in una nuova scheda) .

E la Grande Macchia Rossa potrebbe effettivamente rompersi. Da quando gli scienziati hanno iniziato a osservare regolarmente la tempesta nel 1850, hanno notato che la tempesta occasionalmente si restringe e aumenta, ma attualmente ha una tendenza al ribasso. Quello che una volta era tre volte più grande della Terra (si apre in una nuova scheda) ora si estende solo fino al doppio del diametro del nostro pianeta.

La Grande Macchia Rossa scomparirà?

Dal 1878, gli osservatori hanno tenuto un solido registro delle osservazioni della Grande Macchia Rossa. In uno studio recente (si apre in una nuova scheda), un team di scienziati ha analizzato le vecchie osservazioni e le ha combinate con quelle nuove di varie missioni moderne di This Webcraft, come le missioni Voyager (si apre in una nuova scheda) e l' Hubble This Web Telescope (si apre in una nuova scheda) .

"Ci sono prove nelle osservazioni archiviate che la Grande Macchia Rossa è cresciuta e si è ridotta nel tempo", ha affermato Reta Beebe, professore emerito presso la New Mexico State University di Las Cruces, in una dichiarazione della NASA. (si apre in una nuova scheda) . "Tuttavia, la tempesta è piuttosto piccola ora, ed è passato molto tempo dall'ultima volta che è cresciuta".

Quando la tempesta si contrae, diventa anche più alta e cambia colore, diventando un arancione più intenso. Gli scienziati non sono ancora sicuri del motivo per cui ciò sta accadendo, ma potrebbe essere dovuto a reazioni chimiche poiché il nuovo materiale viene sollevato dal basso.

Ad aprile 2017, la tempesta misurava 16.350 km di larghezza. Questo è circa un terzo delle dimensioni notate dagli osservatori nel 1800, ha detto Orton a Business Insider (si apre in una nuova scheda). Ha detto che la tempesta potrebbe continuare a ridursi per i prossimi 10-20 anni e potrebbe persino scomparire.

Risorse addizionali:

  • Leggi di più su come gli scienziati stanno studiando ciò che crea la tonalità rossastra della Grande Macchia Rossa, dalla NASA (si apre in una nuova scheda) .
  • Leggi come la Grande Macchia Rossa potrebbe essere dietro il mistero atmosferico di Giove, dalla NASA (si apre in una nuova scheda).
  • Guarda questo video su come la Grande Macchia Rossa di Giove cresce man mano che si restringe di diametro, da SciNews (si apre in una nuova scheda) .
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