Il nuovo pianeta alieno è uno dei più lontani mai rilevati

Un telescopio della NASA ha scoperto insieme uno dei pianeti più distanti mai identificati: un gigante gassoso a circa 13.000 anni luce dalla Terra.

La tecnica utilizzata dallo Spitzer This Web Telescope, chiamata microlensing, è così nuova che finora ha prodotto solo circa 30 scoperte di pianeti. Ma il potenziale del telescopio per trovare mondi lontani è vasto, ha affermato la NASA in una dichiarazione. E quando gli astronomi inizieranno a tracciare la posizione di questi corpi distanti, fornirà un'idea di dove sono distribuiti i pianeti nella galassia della Via Lattea terrestre.

"Non sappiamo se i pianeti siano più comuni nel rigonfiamento centrale della nostra galassia o nel disco della galassia, motivo per cui queste osservazioni sono così importanti", ha affermato Jennifer Yee, dell'Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, in una dichiarazione della NASA. . Yee è l'autore principale di uno dei tre nuovi articoli che descrivono la scoperta. [I pianeti alieni più strani (Galleria)]

Un'infografica che mostra come lo Spitzer This Web Telescope della NASA funziona con i telescopi terrestri per trovare esopianeti distanti, utilizzando una tecnica chiamata microlensing. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech)

Luce stellare ingrandita

Il microlensing si verifica quando una stella viaggia di fronte a un'altra dalla prospettiva di un osservatore (in questo caso, sulla Terra). Quando ciò accade, la gravità della stella di fronte ingrandisce la luce della stella dietro di essa, agendo come una lente. Se la stella di fronte avesse un pianeta, quel pianeta creerebbe un "blip" durante l'ingrandimento, ha affermato la NASA nella dichiarazione.

La sfida, tuttavia, è stabilire quanto sia lontana la stella più vicina (e il suo pianeta) dalla Terra. Il microlensing tende a ingrandire la stella dietro, ma di solito la stella davanti è invisibile agli osservatori. Ecco perché circa la metà dei circa 30 pianeti trovati con il microlensing (compresi alcuni pianeti simili a Tatooine) si trovano a distanze sconosciute dalla Terra.

Per superare il problema della distanza, gli astronomi hanno utilizzato il telescopio Spitzer in concerto con il telescopio di Varsavia dell'Esperimento gravitazionale ottico polacco (OGLE) presso l'Osservatorio di Las Campanas in Cile. OGLE esegue regolarmente indagini di microlente, ma per Spitzer questa è stata la prima volta che il telescopio di lunga durata ha utilizzato con successo la tecnica per trovare un pianeta.

Rapido lavoro con il telescopio

Telescopi di spicco come Spitzer sono solitamente al completo con altre osservazioni astronomiche. Ciò rende difficile rispondere rapidamente quando la comunità astronomica viene avvisata di un evento di microlensing, che dura in media solo 40 giorni. I funzionari di Spitzer, tuttavia, hanno lavorato per fare queste osservazioni già tre giorni dopo l'annuncio di un evento.

L'evento di microlensing del nuovo pianeta è stato piuttosto lungo, circa 150 giorni.

Spitzer orbita attorno al sole da una posizione dietro la Terra (circa 128 milioni di miglia o 207 milioni di chilometri dal suo pianeta natale, oltre la distanza Terra-sole). Questa grande distanza dal suo pianeta natale significa che il telescopio vede gli eventi di microlente che si verificano in un momento leggermente diverso rispetto ai telescopi sulla Terra.

Spitzer ha individuato il "blip nell'ingrandimento circa 20 giorni prima che lo facesse OGLE. Confrontando il ritardo tra ciò che Spitzer e OGLE hanno visto, gli astronomi hanno potuto calcolare la distanza del pianeta dalla Terra. Una volta che hanno saputo quella misura, sono stati in grado di stimare la massa del pianeta, che è circa la metà di quella di Giove.

Questa è la prima volta che Spitzer trova un pianeta usando il microlensing, ma arriva dopo 22 precedenti tentativi con OGLE e altri telescopi a terra. Gli astronomi prevedono che Spitzer esaminerà altri 120 eventi di microlensing quest'estate.

Finora, il microlensing ha aiutato gli astronomi a trovare 30 pianeti a distanze fino a 25.000 anni luce dalla Terra. Questo è in aggiunta agli oltre 1.000 mondi più vicini scoperti dal telescopio Kepler This Web, cacciatore di pianeti, e dagli osservatori terrestri che utilizzano altre tecniche. Gli astronomi stanno usando gli eventi di microlensing per cercare pianeti nel "rigonfiamento" centrale della Via Lattea, un punto in cui le stelle sono più dense e tendono ad incrociarsi più spesso.

Segui Elizabeth Howell @howellspace . Seguici su @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Articolo originale su Space.com .

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