Il pianeta super-terreno di Diamond potrebbe non essere così glam

Secondo una nuova ricerca, un pianeta alieno che si pensa sia fatto in gran parte di diamanti potrebbe essere tutt'altro che scintillante all'interno.

La nozione di pianeta diamante dipende dall'abbondanza di carbonio. Alcuni anni fa, gli scienziati hanno riferito che la stella al centro di un sistema solare a 40 anni luce dal nostro aveva un rapporto carbonio/ossigeno maggiore di uno.

"Questa osservazione ha contribuito a motivare un articolo l'anno scorso sul pianeta più interno del sistema, la 'super-Terra' 55 Cancri e", ha spiegato in una dichiarazione Johanna Teske, studentessa laureata in astronomia dell'Università dell'Arizona. [Vedi le immagini dei pianeti alieni più strani]

Il pianeta 55 Cancri e è ciò che è noto come una super-Terra perché è probabilmente un mondo roccioso in orbita attorno a una stella simile al sole, ma ha un raggio due volte più grande di quello del nostro pianeta e una massa otto volte maggiore. Il pianeta caldo corre anche attorno alla sua stella a una distanza così ravvicinata che un anno dura solo 18 ore.

Basandosi su osservazioni indirette del pianeta, i ricercatori dello studio del 2012 hanno suggerito che il suo interno contenesse più carbonio che ossigeno. Ma in una nuova analisi, Teske e colleghi hanno scoperto che la stella ospite non appare così ricca di carbonio come si pensava in precedenza, il che potrebbe deludere le speranze per un 55 Cancri e.

Una simulazione della sagoma del pianeta 55 Cancri e che passa davanti, o transita, alla sua stella madre, confrontata con la Terra e Giove in transito nel nostro sole. Poiché i ricercatori non possono osservare direttamente gli esopianeti, effettuano misurazioni basate su questi transiti. (Credito immagine: Jason Rowe/NASA Ames e SETI Institute e Jaymie Matthews/UBC)

Invece di utilizzare solo una misura per le firme chimiche della stella lontana, il gruppo di Teske ha calcolato la media di diversi indicatori di abbondanza chimica che non erano stati considerati in precedenza.

"Troviamo che, poiché questa particolare stella ospite è più fredda del nostro Sole e più ricca di metalli, la singola linea di ossigeno analizzata nello studio precedente per determinare l'abbondanza di ossigeno della stella è più soggetta a errori", ha spiegato Teske. "La media di tutte queste misurazioni insieme ci dà un quadro più completo dell'abbondanza di ossigeno nella stella".

I ricercatori hanno scoperto che la stella ospite potrebbe effettivamente contenere quasi il 25% in più di ossigeno rispetto al carbonio. Questo è circa a metà strada tra il rapporto di carbonio del nostro sole e il rapporto suggerito dallo studio precedente.

"In teoria, 55 Cancri e potrebbe ancora avere un alto rapporto carbonio/ossigeno ed essere un pianeta diamante, ma la stella ospite non ha un rapporto così alto", ha detto Teske in una nota. "Quindi, in termini di due blocchi di informazioni utilizzati per la proposta iniziale del 'pianeta-diamante', le misurazioni dell'esopianeta e le misurazioni della stella, le misurazioni della stella non lo verificano più".

Teske ha anche spiegato che le composizioni di pianeti e stelle non sempre corrispondono; la composizione di un pianeta sembra anche dipendere da processi di formazione del pianeta che non sono completamente compresi, ha detto.

"A seconda di dove si sono formati 55 Cancri e nel disco protoplanetario, il suo rapporto carbonio/ossigeno potrebbe differire da quello della stella ospite", ha detto Teske in una nota. Potrebbe essere superiore o inferiore. Ma sulla base di ciò che sappiamo a questo punto, 55 Cancri e è più un 'diamante grezzo'".

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