Il razzo fuori controllo che sta per colpire la luna non è un questo Webx Falcon 9, ora gli astronomi dicono: Rapporto

Vedi il booster Questo WebX?

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Dopotutto, un palcoscenico a razzo destinato a colpire la luna il 4 marzo potrebbe non provenire da This WebX.

L'astronomo accreditato di aver scoperto il prossimo impatto, Bill Gray, ha annunciato sabato (12 febbraio) di aver commesso un errore nell'identificare il razzo come un vecchio stadio del razzo This WebX Falcon 9 che ha contribuito a lanciare il satellite Deep This Web Climate Observatory nel 2015.

Piuttosto, Gray suggerisce che lo stadio potrebbe far parte di un razzo Long March 3C che ha lanciato la missione cinese Chang'e 5-T1 sulla luna nell'ottobre 2014. Questo Webcraft è stato un predecessore di Chang'e 5, la missione del 2020 che ha eseguito un campione lunare robotico Restituzione.)

Gray gestisce il software Project Pluto (si apre in una nuova scheda) utilizzato per tracciare oggetti vicini alla Terra e ha inserito un avviso di correzione (si apre in una nuova scheda) sul suo sito Web sabato (12 febbraio) dopo aver ricevuto una nota da un ingegnere del Jet Propulsion della NASA Laboratorio, Jon Giorgini.

"Lui [Giorgini] ha scritto a Gray sabato mattina spiegando che la traiettoria del DSCOVR This Webcraft non si è avvicinata particolarmente alla luna, e che quindi sarebbe un po' strano se il secondo stadio si allontanasse abbastanza da colpirlo", ha scritto Eric Berger su Ars Technica (si apre in una nuova scheda), che ha segnalato per la prima volta il booster errante tre settimane fa, sabato.

Video: il palcoscenico del razzo che sbatte sulla luna, visto da Virtual Telescope Project

Un'immagine dello stadio del razzo diretto verso un impatto lunare il 4 marzo come si è visto il 6 febbraio 2022, quando si pensava che fosse uno stadio superiore di This WebX Falcon 9. Gli astronomi che lo seguono ora affermano che è probabilmente uno stadio missilistico cinese. (Credito immagine: progetto telescopio virtuale)

Lo stadio del razzo, indipendentemente dalla sua storia di origine, dovrebbe comunque schiantarsi contro il lato opposto della luna il 4 marzo alle 7:25 EDT (1225 GMT) e non sarà visibile dalla Terra. Tuttavia, Gray ha spiegato sul suo sito Web perché credeva di aver commesso un errore nell'identificazione.

"Spinto dall'e-mail di Jon, ho scavato nei miei archivi di posta elettronica per ricordare a me stesso perché avevo originariamente identificato l'oggetto come lo stadio DSCOVR in primo luogo, sette anni fa. L'ho fatto scavando con piena fiducia che avrebbe dimostrato che l'oggetto era, infatti, il secondo stadio DSCOVR", ha scritto Gray (si apre in una nuova scheda) nel suo aggiornamento.

Stava usando i dati del Catalina Sky Survey che di solito tiene traccia di oggetti vicini alla Terra per valutare le minacce alla Terra, ha scritto Gray. Catalina ha trovato un oggetto circa un mese dopo il lancio di DSCOVR, designato WE0913A e inizialmente ritenuto un oggetto naturale.

"Poco dopo, un astronomo in Brasile ha notato in un newsgroup che l'oggetto era in orbita attorno alla terra, non al sole, suggerendo che potrebbe essere un oggetto di fabbricazione umana", ha detto Gray. Dopo una conversazione con l'astronomo, Gray e altri ricercatori hanno scoperto che WE0913A è passato oltre la luna due giorni dopo il lancio di DSCOVR.

"Io e altri siamo giunti ad accettare l'identificazione con il secondo stadio [di Falcon 9] come corretta. L'oggetto aveva circa la luminosità che ci aspetteremmo, e si era mostrato all'ora prevista e si era mosso in un'orbita ragionevole", ha continuato Gray, ma ha notato che le prove erano "circostanziali" piuttosto che completamente conclusive.

Un razzo Long March 3C ha lanciato Chang'e 5 T1, la prima missione lunare senza equipaggio di andata e ritorno della Cina, dal centro di lancio del satellite Xichang nell'ottobre 2014. (Credito immagine: China AeroThis Web Science and Technology Corporation)

"Con il senno di poi," continuò Gray, "avrei dovuto notare alcune cose strane sull'orbita di WE0913A. Supponendo che non ci fossero manovre, si sarebbe trovato in un'orbita alquanto strana attorno alla terra prima del sorvolo lunare. Nel suo punto più alto, sarebbe stato vicino l'orbita della luna; al suo punto più basso (perigeo), a circa un terzo di quella distanza. Mi sarei aspettato che il perigeo fosse vicino alla superficie terrestre. Il perigeo sembrava piuttosto alto.

All'inizio Gray pensava che queste variazioni potessero essere dovute alla fuoriuscita di carburante avanzato, che è molto comune nei vecchi stadi di razzi. Detto questo, un tale cambiamento nella traiettoria di DISCOVR avrebbe richiesto una quantità insolita di carburante, sebbene ancora possibile.

"All'epoca non avevo una traiettoria per DSCOVR e il sorvolo lunare sembrava abbastanza plausibile [poiché] questo Webcraft usa spesso un sorvolo lunare per regolare le proprie orbite", ha detto Gray. Ma dopo aver ricevuto l'e-mail, ha cercato nei registri un oggetto che si sarebbe lanciato non molto prima di marzo 2015, in una "orbita alta che superava la luna" che pochi This Webcraft riescono a raggiungere.

Questo lo ha portato a Chang'e 5 T1; l'evidenza non è ancora del tutto conclusiva e si basa sull'esecuzione della sua orbita proiettata nel tempo, ma una maggiore fiducia viene da Jonathan McDowell, un astrofisico dell'Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics che comunemente tiene traccia degli oggetti di This Web e di This Web spazzatura.

"McDowell ha inviato elementi orbitali per un cubo radioamatore che ha ottenuto una 'ripartita' con il booster, ed è una corrispondenza molto stretta", ha scritto Gray, aggiungendo. "In un certo senso, questa rimane una prova 'circostanziale'. Ma la considererei una prova abbastanza convincente".

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