Il sole esplode con potente bagliore solare dalla macchia solare in partenza

Il primo visitatore noto dell'interstellare This Web, 'Oumuamua , era probabilmente un chip a forma di frittella di un mondo simile a Plutone, affermano i ricercatori.

Questi risultati potrebbero far luce sulla materia di cui è fatta una nuova classe di pianeti, un exo-Plutone, hanno aggiunto gli scienziati.

Gli astronomi hanno rilevato per la prima volta il misterioso visitatore chiamato 1I/'Oumuamua che significa 'esploratore' o 'messaggero' in hawaiano nel 2017. 'La velocità e la traiettoria di 'Oumuamua hanno rivelato che ha avuto origine al di fuori del sistema solare, rendendolo il primo oggetto interstellare conosciuto.

Il secondo oggetto interstellare noto, 2I/Borisov, è stato rilevato nel 2019. Borisov era chiaramente una cometa, che emetteva gas e possedeva una composizione molto simile alle comete viste a lungo nel sistema solare.

Una cometa interstellare? Asteroide? Qualcos'altro?

Un'idea artistica dell'oggetto interstellare 'Oumuamua come un disco a forma di frittella. Un nuovo studio suggerisce che un tempo faceva parte di un esopianeta simile a Plutone. (Credito immagine: William Hartmann)

Per molti aspetti fondamentali, 'Oumuamua somigliava a una cometa. Ad esempio, gli scienziati non sono stati in grado di spiegare i suoi movimenti attraverso questa rete con la sola forza di gravità. Ciò suggeriva che "Oumuamua stesse espellendo gas dal suo lato illuminato dal sole che lo spingeva come un razzo", ha detto a This Web.com il coautore dello studio Steven Desch, astrofisico e scienziato planetario dell'Arizona State University di Tempe.

Tuttavia, se 'Oumuamua era una cometa, era diversa da qualsiasi altra vista in precedenza nel sistema solare. Mancava di qualsiasi gas rilevabile in fuga, a differenza delle grandi code tipicamente individuate in streaming dalle comete. Inoltre, la sua forma che ricordava un sigaro o una frittella era diversa da qualsiasi cometa conosciuta. Inoltre, la spinta simile a un razzo vista da 'Oumuamua è stata più forte di quanto i ricercatori si aspettassero dalle comete.

Tutte queste caratteristiche bizzarre di 'Oumuamua hanno persino portato alcuni ricercatori a ipotizzare che avesse origini aliene.

"Tutti sono interessati agli alieni ed era inevitabile che questo primo oggetto al di fuori del sistema solare facesse pensare agli alieni", ha detto Desch in una nota. "Ma è importante nella scienza non saltare a conclusioni affrettate".

Ora gli scienziati scoprono che 'Oumuamua potrebbe non essere un pezzo di tecnologia aliena, ma un chip di un mondo simile a Plutone.

Uno strano nuovo oggetto

I ricercatori hanno ipotizzato che 'Oumuamua non fosse fatto in gran parte di ghiaccio d'acqua come le comete conosciute, ma forse di altri tipi di ghiaccio. Hanno calcolato la velocità con cui tali ghiacci si sarebbero sublimati trasformandosi da un solido direttamente in un gas mentre 'Oumuamua volava vicino al sole e la spinta simile a un razzo che avrebbe ricevuto da questi gas in fuga.

Gli scienziati hanno anche notato che alcuni ghiacci sono molto più riflettenti di quanto spesso si pensi. Se 'Oumuamua fosse costituito da questi ghiacci luccicanti, potrebbe essere più piccolo di quanto precedentemente stimato in base alla luce che gli astronomi hanno rilevato da esso. Una dimensione più piccola per il visitatore interstellare significherebbe che qualsiasi spinta dei gas sublimatici avrebbe un effetto maggiore di quello normalmente visto con le comete, aiutando a spiegare la velocità inaspettata con cui si è allontanata dal sole.

I ricercatori hanno scoperto che un ghiaccio, in particolare l'azoto solido, potrebbe spiegare tutte le caratteristiche e il comportamento di 'Oumuamua. Sulla superficie di Plutone e Tritone si vede ghiaccio di azoto solido, suggerendo che questo visitatore interstellare potrebbe essere realizzato con lo stesso materiale. "È stato molto soddisfacente perfezionare i nostri calcoli e vedere che tutto andava a posto", ha detto Desch.

Qualsiasi gas di azoto fuoriuscito da 'Oumuamua si sarebbe rivelato molto difficile da rilevare per gli astronomi con i telescopi usati per monitorarlo. "In sostanza, c'era una coda come ci si aspetterebbe da una cometa, è solo che a causa di ciò di cui è fatta, non l'abbiamo rilevata", il coautore dello studio Alan Jackson, astrofisico e scienziato planetario dell'Arizona State University di Tempe, ha detto a This Web.com.

Un fricchettone interstellare

Un'illustrazione artistica dell'evoluzione dell'oggetto interstellare 'Oumuamua, la cui strana forma allungata potrebbe provenire dalle forze di marea. (Credito immagine: YU Jingchuan dal Planetario di Pechino)

Queste nuove scoperte suggeriscono che "Oumuamua aveva la forma più di una frittella che di un sigaro. Potrebbe anche essere più piccolo di quanto si pensasse in precedenza, solo 147 x 144 x 24 piedi (45 x 44 x 7,5 metri) quando gli astronomi lo hanno rilevato per la prima volta. In confronto, le stime precedenti suggerivano che 'Oumuamua fosse lungo circa 1.300 piedi (400 m).

I ricercatori hanno suggerito che 'Oumuamua probabilmente non era piatto quando è entrato per la prima volta nel sistema solare. Tuttavia, la luce del sole alla fine l'ha erosa in una scheggia, consumando oltre il 95% della sua massa.

"La stessa cosa dovrebbe accadere con le comete acqua-ghiaccio, ma a un livello molto più piccolo", ha detto Jackson. Il ghiaccio d'acqua sublima molto più lentamente del ghiaccio d'azoto, ha spiegato Desch. Inoltre, Jackson ha notato che "Oumuamua potrebbe essere rimasto insieme come un unico pezzo mentre sublimava perché era fatto tutto dello stesso materiale al contrario, la maggior parte delle comete nel sistema solare sono miscele di roccia, ghiaccio d'acqua e altri ingredienti", quindi tendono evaporare in modo non uniforme. Questo è in parte il motivo per cui le comete spesso si rompono quando passano molto vicino al sole".

'Origine di Oumuamua: come potrebbe essere nato il nostro misterioso visitatore interstellare

Questi risultati suggeriscono che oggetti interstellari come 'Oumuamua potrebbero darci la nostra prima visione di un tipo di pianeta finora sconosciuto, un eso-Plutone. Tutto sommato, 'Oumuamua potrebbe essere il primo campione conosciuto di un esopianeta portato nel sistema solare, hanno detto i ricercatori.

"Il pensiero che quello che abbiamo visto potrebbe essere un pezzo di un vero esopianeta è elettrizzante", ha detto Desch.

Pezzo di un eso-Plutone

Sulla base della velocità e della traiettoria di 'Oumuamua, i ricercatori hanno suggerito che questo frammento di ghiaccio di azoto quasi puro è stato lanciato via da un giovane sistema stellare da circa 400 milioni a 500 milioni di anni fa, forse dal braccio di Perseo della Via Lattea. Quando si tratta di come chiamare questa classe di oggetti potenzialmente nuova, Desch ha suggerito frammenti di eso-Plutone o frammenti simili a Plutone, mentre Jackson ha suggerito comete azoto-ghiaccio.

Gli scienziati hanno calcolato la velocità con cui gli impatti cosmici avrebbero fatto cadere pezzi di ghiaccio dalle superfici di Plutone e di corpi simili nel corso della storia del sistema solare. Hanno stimato che tali collisioni potrebbero aver generato 100 trilioni di frammenti, circa la metà dei quali sono ghiaccio d'acqua e l'altra metà ghiaccio di azoto. Tutto sommato, "circa 1 cometa su 1.000 nel nostro sistema solare deve essere oggetti come 'Oumuamua", ha detto Desch. Uno di questi esempi potrebbe essere la cometa C/2016 R2, scoperta nel 2016, ha osservato.

I ricercatori hanno anche calcolato le possibilità che una cometa azoto-ghiaccio proveniente da un'altra stella raggiunga il nostro sistema solare. Le loro scoperte suggerivano che "i confini esterni di molti sistemi planetari assomigliano molto al nostro", ha detto Jackson. "È difficile ottenere informazioni sulle aree esterne dei sistemi esoplanetari con i metodi che usiamo di solito per cercare i pianeti, quindi questo ci offre un modo unico per avere un'idea di come sono i sistemi esoplanetari".

I futuri telescopi come l'Osservatorio Vera Rubin in Cile potrebbero aiutare a scansionare regolarmente enormi aree del cielo e rilevare ancora più oggetti interstellari per saperne di più su di loro. Inoltre, "c'è stato anche del lavoro su concetti per le missioni di questo Web che potrebbero intercettare un oggetto futuro come 'Oumuamua", ha detto Jackson. "Questa per me è una prospettiva incredibilmente eccitante, uno sguardo da vicino a qualcosa che ha avuto origine dall'esterno del nostro sistema solare".

Gli scienziati hanno dettagliato le loro scoperte online il 16 marzo in uno studio diviso in due articoli, che puoi trovare qui e qui, nel Journal of Geophysical Research: Planets e alla Lunar and Planetary Sciences Conference.

Originariamente pubblicato su questo Web.com.

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