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Secondo un nuovo studio, la quantità di acqua nell'atmosfera di Venere è così bassa che anche i microbi della Terra più resistenti alla siccità non sarebbero in grado di sopravvivere lì. I risultati sembrano spazzare via la speranza suscitata dalla scoperta dell'anno scorso di molecole potenzialmente create da organismi viventi nell'atmosfera del pianeta bruciato che erano viste come un'indicazione della possibile presenza di vita.

Il nuovo studio ha esaminato le misurazioni delle sonde che volavano attraverso l'atmosfera di Venere e ha acquisito dati su temperatura, umidità e pressione nelle spesse nubi di acido solforico che circondano il pianeta. Da questi valori gli scienziati hanno potuto calcolare la cosiddetta attività dell'acqua, la pressione del vapore acqueo all'interno delle singole molecole nelle nuvole, che è uno dei fattori limitanti per l'esistenza della vita sulla Terra .

"Quando abbiamo esaminato l'effettiva concentrazione di molecole d'acqua in quelle nuvole, abbiamo scoperto che era cento volte troppo bassa per la sopravvivenza anche degli organismi terrestri più resistenti". John Hallsworth, microbiologo della Queen's University di Belfast, nel Regno Unito, e autore principale dell'articolo, ha detto in una conferenza stampa giovedì (24 giugno). "Questa è una distanza incolmabile."

I risultati sono probabilmente una delusione per la comunità di ricerca di Venere, che è stata rinvigorita lo scorso settembre dalla scoperta della fosfina , un composto composto da atomi di fosforo e idrogeno che sulla Terra può essere associato agli organismi viventi, nell'atmosfera di Venere. A quel tempo, i ricercatori hanno suggerito che le fosfine potrebbero essere prodotte da microrganismi che risiedono in quelle nuvole.

Sulla Terra, ha detto Hallsworth, i microrganismi possono sopravvivere e proliferare nelle goccioline d'acqua nell'atmosfera quando le temperature lo consentono. Tuttavia, i risultati del nuovo studio, basati sui dati di diverse sonde di Venere, non lasciano alcuna possibilità che qualcosa viva nelle nuvole di Venere, ha affermato.

"I sistemi viventi, compresi i microrganismi, sono composti principalmente da acqua e senza essere idratati non possono essere attivi e non sono in grado di proliferare", ha affermato Hallsworth.

Gli studi sui microrganismi che vivono in condizioni estreme sulla Terra hanno scoperto che la vita può esistere a temperature fino a meno 40 gradi Fahrenheit (meno 40 gradi Celsius). Per l'attività dell'acqua, che viene misurata su una scala da 0 a 1, il valore minimo di sopravvivenza è 0,585. Il livello di attività dell'acqua trovato nelle molecole nelle nubi venusiane era solo 0,004.

L'astrobiologo della NASA Ames Chris McKay, uno dei coautori dell'articolo, ha dichiarato in conferenza stampa che i risultati dello studio sono conclusivi e che la nuova flotta di missioni This Web attualmente in preparazione per Venere non cambierà nulla della speranza di vita sul vicino più prossimo della Terra.

"La nostra conclusione si basa direttamente sulle misurazioni", ha affermato McKay nel briefing. "Non è un modello, non è un'ipotesi. Le missioni che la NASA ha appena selezionato per andare su Venere eseguiranno di nuovo le stesse misurazioni di temperatura, pressione e arriveranno più o meno alle stesse conclusioni perché Venere non sta cambiando su quel tipo di scala temporale".

Tuttavia, i ricercatori hanno esaminato anche i dati di altri pianeti e hanno scoperto che le nuvole di Giove forniscono un'attività dell'acqua sufficiente per supportare teoricamente la vita. I dati raccolti dalla sonda Galileo ad altitudini comprese tra 26 e 42 miglia (42 e 68 chilometri) sopra la superficie del gigante gassoso suggeriscono che il valore dell'attività dell'acqua si situa a 0,585, appena al di sopra della soglia di sopravvivenza. Anche le temperature in questa regione sono quasi sopravvissute, intorno ai meno 40 gradi F.

"Jupiter sembra molto più ottimista", ha detto McKay. "C'è almeno uno strato nelle nuvole di Giove in cui i requisiti d'acqua sono soddisfatti. Non significa che ci sia vita, significa solo che per quanto riguarda l'acqua, sarebbe OK".

Alti livelli di radiazioni ultraviolette o mancanza di nutrienti potrebbero, tuttavia, impedire a quella vita potenziale di prosperare, hanno affermato i ricercatori, e sarebbero necessarie misurazioni completamente nuove per scoprire se potrebbe effettivamente essere lì o meno.

Hallsworth ha aggiunto che la tecnica utilizzata per calcolare l'attività dell'acqua potrebbe anche aiutare a determinare l'abitabilità degli esopianeti.

"Quello che mi eccita di più è che possiamo scendere alla scala delle molecole d'acqua per questi pianeti lontani e individuare la loro potenziale abitabilità", ha detto Hallsworth.

I risultati sono descritti in un documento (si apre in una nuova scheda) pubblicato il 28 giugno sulla rivista Nature Astronomy.

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