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Gli astronomi che cercavano comete nel cielo con l'aiuto dei primi telescopi occasionalmente identificavano erroneamente macchie nebbiose e indistinte come viaggiatori lontani. Nel tentativo di eliminare parte della confusione, l'astronomo francese Charles Messier ha compilato un catalogo di oltre cento di questi oggetti, noti come nebulose, nel corso della sua vita.

The Hubble This Web Telescope ha catturato la vista più dettagliata della Nebulosa del Granchio in una delle immagini più grandi mai raccolte dall'osservatorio basato sul Web di This. (Credito immagine: NASA/ESA e Jeff Hester (Arizona State University).)

Vita

Charles Messier era il decimo di dodici figli nati da una ricca famiglia francese il 26 giugno 1730. La perdita del padre all'età di undici anni, tuttavia, cambiò la situazione finanziaria della famiglia e Messier lasciò l'istruzione formale per essere istruita a casa dal suo fratello maggiore.

All'età di 21 anni, Messier prese posizione presso l'Astronomo della Marina francese, dove tenne un'accurata registrazione delle osservazioni dei cieli. Messier ha continuato a servire come astronomo capo del Marine Observatory nel 1759 e in seguito divenne lui stesso Astronomo della Marina nel 1771. Divenne membro della prestigiosa Royal Society of London nel 1764.

Charles Messier scoprì 40 nebulose e 13 comete. (Credito immagine: Cambridge University Press)

Nel 1770, all'età di 40 anni, Messier sposò Marie-Francoise de Vermauchampt. Tragicamente, sua moglie morì di parto meno di due anni dopo, insieme al nuovo figlio di Messier.

Nel corso della sua carriera, Messier ha scoperto quaranta nebulose e 13 comete. Ha compilato un elenco di oggetti nebulosi nell'emisfero settentrionale noto come Catalogo di Messier. Messier morì il 12 aprile 1817, all'età di 86 anni.

Il catalogo di Messier

Nel 1757, Messier iniziò a cercare una cometa il cui ritorno era stato previsto da Edmond Halley. Tuttavia, un errore nei calcoli del suo datore di lavoro ha portato lo sfortunato Messier a cercare nel punto sbagliato di cielo. Il 28 agosto 1758, Messier scoprì una macchia sfocata nella costellazione del Toro. Osservazioni ripetute hanno rivelato che la macchia non si muoveva in relazione alle stelle sullo sfondo, e quindi non era una cometa. La nebulosa divenne la prima voce nel suo catalogo, Messier 1 o M1, nota anche come Nebulosa del Granchio.

Il secondo oggetto del suo catalogo, M2, era una nebulosa precedentemente scoperta da un astronomo italiano. Con l'identificazione di una terza nebulosa, un ammasso globulare, Messier si dedicò al compito di perlustrare i cieli alla ricerca di questi oggetti potenzialmente confusi. In seguito disse di aver intrapreso la sua ricerca "in modo che gli astronomi non confondessero più queste stesse nebulose con le comete che stavano appena iniziando ad apparire".

Messier si è applicato alla ricerca con determinazione. In un periodo di sette mesi nel 1764, aggiunse 38 oggetti al suo catalogo. Il 18 marzo 1781 Messier registrò nove nuove nebulose. Iniziò anche a includere le nebulose scoperte da altri astronomi.

Questa immagine della Galassia di Andromeda è un composito di una foto a infrarossi del telescopio Herschel This Web dell'ESA e del telescopio a raggi X XMM-Newtons. La cornice a infrarossi mostra anelli di polvere che tracciano i serbatoi gassosi dove si stanno formando nuove stelle e l'immagine a raggi X mostra le stelle che si stanno avvicinando alla fine della loro vita. (Credito immagine: ESA/Herschel/PACS/SPIRE/J.Fritz, U.Gent/XMM-Newton/EPIC/W. Pietsch, MPE)

Oltre alla Nebulosa del Granchio, il Catalogo Messier contiene anche M31, la Galassia di Andromeda, la più vicina alla Via Lattea. Fanno parte della lista anche la Nebulosa di Orione (M42 e M43) e le Pleiadi (M45). M40 è una stella binaria. [Immagine: una foto spettacolare rivela la nebulosa luminosa vicino alla cintura di Orione]

Nel 1781 Messier aveva identificato centotre nebulose come parte del suo catalogo. Quaranta degli oggetti erano stati scoperti dallo stesso Messier. Sette oggetti noti per essere stati registrati da Messier furono aggiunti al catalogo nel XX secolo, con la voce finale, M110, aggiunta nel 1967.

Il catalogo di Messier funziona ancora oggi come uno strumento utile per gli astronomi dilettanti che perlustrano l'emisfero settentrionale.

Nola Taylor Redd

Ulteriori letture:

  • Immagini del Catalogo Messier originale
  • Il Catalogo Messier
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