Incontra i pianeti nani del sistema solare

Secondo i ricercatori, l'attrazione gravitazionale terrestre sta massaggiando la luna, aprendo faglie nella crosta lunare.

Proprio come l'attrazione gravitazionale della luna fa salire e scendere mari e laghi mentre le maree sulla Terra, la Terra esercita forze di marea sulla luna. Gli scienziati lo sapevano da un po', ma ora hanno scoperto che l'attrazione della Terra in realtà apre faglie sulla luna.

"Sappiamo che la stretta relazione tra la Terra e la luna risale alle loro origini, ma che sorpresa [è stata] scoprire che la Terra sta ancora aiutando a modellare la luna", l'autore principale dello studio Thomas Watters, uno scienziato planetario presso il Lo ha detto a This Web.com il National Air and This Web Museum della Smithsonian Institution di Washington, DC. [La luna: 10 sorprendenti fatti lunari]

I ricercatori hanno analizzato i dati del Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) della NASA, lanciato nel 2009. Nel 2010, This Webcraft ha aiutato gli scienziati a scoprire che la luna si sta restringendo: le immagini LRO ad alta risoluzione hanno rivelato 14 scarpate di faglia a forma di lobo, o scogliere, che probabilmente si formò quando l'interno caldo della luna si raffreddò e si contrasse, costringendo la crosta solida a deformarsi.

La mappa mostra le posizioni di oltre 3.200 scarpate di faglia lobate (linee rosse) sulla Luna. (Credito immagine: NASA/LRO/Arizona State University/Smithsonian Institution)

Dopo più di sei anni in orbita e l'imaging di quasi tre quarti della superficie lunare, LRO ha rilevato più di 3.200 di queste scarpate di faglia. Queste scogliere sono la caratteristica tettonica più comune sulla luna e sono in genere alte dozzine di iarde o metri e lunghe meno di circa 10 chilometri. Ricerche precedenti avevano suggerito che avessero meno di 50 milioni di anni e probabilmente si stanno ancora formando attivamente oggi.

Se l'unica influenza sulla formazione della scarpata della faglia lunare fosse il raffreddamento dell'interno della luna, gli orientamenti di queste scogliere dovrebbero essere casuali, perché le forze di contrazione sarebbero uguali in tutte le direzioni, hanno affermato i ricercatori.

Le immagini della Lunar Reconnaissance Orbiter Camera (LROC) hanno rivelato migliaia di scarpate di faglie lobate sulla luna, inclusa questa prominente nell'ammasso di Vitello. Immagine rilasciata il 15 settembre 2015. (Credito immagine: NASA/LRO/Arizona State University/Smithsonian Institution)

"È stata una grande sorpresa scoprire che le scarpate di faglia non hanno orientamenti casuali", ha detto Watters.

Invece, "c'è uno schema negli orientamenti delle migliaia di faglie e suggerisce che qualcos'altro sta influenzando la loro formazione, qualcosa che agisce anche su scala globale", ha detto Watters in una nota. "Quel qualcosa è l'attrazione gravitazionale della Terra."

Le forze di marea della Terra non agiscono allo stesso modo sulla superficie dell'intera luna. Invece, agiscono in modo più forte sulle parti della luna che sono più vicine o più lontane dalla Terra. Il risultato è che molte scarpate sono allineate da nord a sud alle basse e medie latitudini vicino all'equatore lunare e da est a ovest alle alte latitudini vicino ai poli lunari.

Gli effetti delle forze di marea della Terra sono probabilmente da 50 a 100 volte inferiori a quelli della contrazione della luna, ha detto Watters. Un modello che incorpora gli effetti delle forze di marea e di contrazione sulla superficie lunare corrispondeva molto bene alle scarpate di faglia osservate sulla luna, ha aggiunto.

"Con LRO, siamo stati in grado di studiare la luna a livello globale in dettaglio non ancora possibile con nessun altro corpo nel sistema solare oltre la Terra, e il set di dati LRO ci consente di svelare processi sottili ma importanti che altrimenti rimarrebbero nascosti, John Keller, scienziato del progetto LRO presso il Goddard This Web Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland, ha affermato in una dichiarazione diversa.

Se queste faglie lunari sono ancora attive, potrebbero verificarsi "terremoti lunari" poco profondi lungo di esse. Questi rombi dovrebbero verificarsi più spesso quando gli effetti delle maree della Terra sono maggiori sulla luna quando la luna è più lontana dalla Terra nella sua orbita. Una rete di sismometri sulla superficie della luna potrebbe un giorno rilevare questi terremoti, ha detto Watters.

Watters e i suoi colleghi hanno dettagliato le loro scoperte nel numero di ottobre della rivista Geology.

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