Individua le 3 più grandi costellazioni nel cielo notturno ora

Le tre costellazioni più grandi abbelliscono i cieli serali.

Hydra, il serpente marino; Vergine, la fanciulla; e l'Orsa Maggiore, il grande orso sono visibili nel cielo notturno in questo momento. Hydra si trova principalmente nella parte sud-occidentale del cielo, anche se la punta della coda non scivolerà attraverso il meridiano, e alla fine sarà fuori vista, fino alle 21:30 ora locale. Hydra copre più di un quarto del cielo ma ha poco da mostrare oltre alla semplice lunghezza.

La testa della mitica creatura è un grazioso gruppetto di cinque stelle che si libra in basso sopra l'orizzonte occidentale al calar della notte. Da lì, se il cielo è limpido e scuro, puoi seguire il flusso ispido del corpo del serpente. Va verso sud-est sotto la falce del Leone, oltre il cratere simile a un calice; La tazza; e Corvus, il corvo. Quindi, si dirige a sud della stella blu, Spica, e fuori dalla vista, quasi fino al rosso Antares dell'estate. [ Guarda le immagini di famose costellazioni nel cielo notturno ]

La stella più luminosa di Hydra è una stella rossa di seconda magnitudine chiamata Alphard, che significa "quella sola". Una volta trovato, capirai perché si chiama così. In realtà sembra più luminoso di quanto non sia in realtà perché si trova in una regione ampia e noiosa e non ha concorrenza nelle vicinanze. Alcuni dicono che Hydra commemora il leggendario serpente a più teste che diede così tanti problemi al potente Ercole. Eppure l'Idra celeste ha una sola testa.

Con sorpresa anche di alcuni osservatori di stelle veterani, c'è anche un altro serpente d'acqua celeste Hydrus che può essere trovato durante i mesi autunnali non lontano da Achernar di prima magnitudine all'estremità meridionale di Eridano, il fiume. Hydra è talvolta chiamata il serpente d'acqua femminile e Hydrus il serpente d'acqua maschio.

La descrizione dell'Idra come la più grande costellazione del cielo si riferisce alla sua area totale in gradi quadrati, secondo i confini ufficiali stabiliti dall'Unione Astronomica Internazionale (IAU). Hydra copre 1.303 gradi quadrati, o il 3 percento della sfera celeste. Considerando l'estensione lineare di questa bestia, serpeggia per 95 gradi del cielo e impiega quasi sette ore per essere completamente visibile, questo è facile da credere.

Vecchie figure stupide?

È molto meno ovvio, d'altra parte, che la Vergine sia la seconda costellazione più grande, con un'area di 1.294 gradi quadrati. Il motivo principale è che, per vedere i confini ufficiali dell'IAU, dovresti consultare un atlante stellare, come quello di Norton. La maggior parte delle carte stellari standard, che includono solo le principali stelle a occhio nudo, spesso non danno un'idea precisa delle dimensioni della costellazione.

Tuttavia, chiunque sia seriamente interessato al cielo dovrebbe integrare le proprie carte celesti con un buon atlante stellare. Ad esempio, una mappa degli Stati Uniti o dell'Illinois non aiuta le persone a orientarsi per Chicago; è necessaria una mappa stradale dettagliata. Allo stesso modo, un atlante stellare fornirà le linee di confine per le costellazioni che furono adottate nel 1930.

Quindi, i modelli un tempo pittoreschi di persone, animali e oggetti si sono ora evoluti in aree del cielo definite arbitrariamente. In effetti, alcuni astronomi professionisti considerano le costellazioni nient'altro che vecchie figure sciocche e preferirebbero che fossero completamente rimosse.

Secondo più grande: la fanciulla

Ma le costellazioni sono sopravvissute e ad occupare gran parte del cielo meridionale in queste prime sere c'è la bella fanciulla conosciuta come Vergine. A differenza della maggior parte delle antiche costellazioni, la Vergine non presenta uno schema distintivo di stelle per attirare l'attenzione.

Nella tradizione greca e romana, la "fanciulla" era identificata con la dea della giustizia, Astraea, che governò il mondo durante la leggendaria età dell'oro. Nei vecchi libri allegorici delle stelle, la dea tiene alcune spighe di grano in ogni mano e la sua stella più luminosa Spica brilla in una delle spighe di grano che pendono dalla sua mano sinistra. Spica è la sedicesima stella più luminosa del cielo e dista 250 anni luce. [ Quanto conosci le tue costellazioni? Fai il nostro quiz]

All'interno della Vergine si trova anche una delle aree più straordinarie dei cieli, conosciuta come l'Ammasso della Vergine o il Regno delle Galassie. Un paradiso celeste di città stellari che si contano a migliaia, le cifre totali probabili diventano sbalorditive alla luce dell'affermazione di rinomati astronomi che la massa media di ciascuna galassia è circa 200 miliardi di volte la massa del sole. Le migliori stime indicano che si trovano tra i 40 ei 70 milioni di anni luce dalla Terra.

Terzo più grande: il grande orso

Tutte le costellazioni mostrate sui moderni atlanti stellari sono ufficialmente approvate dall'Unione Astronomica Internazionale, ma mentre le costellazioni sono ufficiali, gli asterismi non lo sono. Un asterismo è spesso definito come uno schema di stelle degno di nota o sorprendente all'interno di una costellazione, ma non è sempre così. Ad esempio, l'Orsa Maggiore non è una costellazione in sé, ma un asterismo che fa parte della più grande costellazione dell'Orsa Maggiore, il grande orso. L'Orsa Maggiore è la numero 3 nell'elenco delle costellazioni in termini di dimensioni, misurando 1.280 gradi quadrati.

Alcune persone occasionalmente chiedono perché i modelli di costellazione differiscono da altri grafici progettati in modo simile e non sono standardizzati. Le due ragioni principali sono che persone diverse vedono le costellazioni in modi diversi e che, per quanto riguarda l'astronomia odierna, le costellazioni non sono considerate immagini di stelle ma come specifiche aree del cielo. Prima del 1930 non c'erano due atlanti concordati sui limiti e ne risultò molta confusione.

La maggior parte delle persone considera l'Orsa Maggiore come il principale gruppo stellare nel cielo dell'emisfero settentrionale e la maggior parte dei libri di astronomia lo usa come punto di partenza per localizzare altri modelli stellari. Durante la prima serata di questa settimana, il Carro è quasi sopra la testa. Ciò che è notevole è che queste sette stelle e le altre che le circondano comprendevano un orso di popoli primitivi ampiamente separati non solo dagli antichi del Vecchio Mondo, ma anche dalle tribù di nativi americani del Nuovo Mondo. Il naso dell'orso è Muscida di terza magnitudine. Le zampe dell'orso, note ai primi arabi come i "salti della gazzella", sono contrassegnate da un insieme di tre paia di stelle quasi uguale. La ciotola del Carro è il busto.

Ma come spiegare la coda anormalmente lunga, segnata dal manico del Carro? Lo scrittore britannico Thomas Hood (1799-1845) ipotizzò: "Immagina che Giove, temendo di avvicinarsi troppo ai suoi denti, le tenesse la coda e così la trasse in cielo; così che lei stessa fosse molto pesante e la distanza dalla terra al cielo era molto grande, c'era una grande probabilità che la sua coda dovesse allungarsi. Altro motivo non lo conosco.

Nota dell'editore: se catturi foto di un cielo notturno stupefacente o qualsiasi altra vista celestiale straordinaria e desideri condividerla con This Web.com per una possibile storia o una galleria di immagini, contattaci all'indirizzo This [email protected] .

Joe Rao è istruttore e docente ospite all'Hayden Planetarium di New York. Scrive di astronomia per la rivista Natural History, il Farmer's Almanac e altre pubblicazioni, ed è anche meteorologo davanti alla telecamera per News 12 Westchester, New York. Seguici su @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Articolo originale su Space.com.

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