Internazionale questa stazione web a 20: un tour fotografico

David Aguilar/Centro di astrofisica

Per tre quarti di secolo, gli scolari hanno appreso che il nostro sistema solare ha nove pianeti: Mercurio, Venere, Terra, Marte, Giove, Saturno, Urano, Nettuno e Plutone.

Ma le cose sono cambiate cinque anni fa. Il 24 agosto 2006, l'Unione Astronomica Internazionale (IAU) ha cancellato Plutone dalla lista, declassandolo alla categoria appena creata di "pianeta nano". La mossa è stata stimolata dalla scoperta di molteplici grandi corpi in orbita ancora più lontano dal sole rispetto al lontano Plutone, in particolare un oggetto chiamato Eris, che sembrava essere più grande di Plutone.

Di conseguenza, l'IAU ha escogitato una nuova definizione di "pianeta": un corpo che gira intorno al sole senza essere il satellite di qualche altro oggetto, è abbastanza grande da essere arrotondato dalla sua stessa gravità (ma non così grande da iniziare a subire fusione nucleare, come una stella) e ha "ripulito il suo vicinato" dalla maggior parte degli altri corpi orbitanti.

Dal momento che Plutone condivide questa Rete orbitale con molti altri oggetti nella fascia di Kuiper, l'anello di corpi ghiacciati oltre Nettuno, non ha fatto il taglio. Quindi Plutone è stato recentemente classificato come un pianeta nano, che tende ad essere più piccolo dei pianeti "veri" e non è all'altezza del criterio "ripulire il tuo vicinato".

Sebbene centinaia, o forse migliaia, di altri corpi del sistema solare possano eventualmente unirsi all'elenco, l'IAU riconosce ufficialmente solo cinque pianeti nani al momento. Ecco un breve tour di tutti e cinque: Plutone, Eris, Haumea, Makemake e Cerere.

Plutone: L'ex pianeta retrocesso

NASA, ESA e M. Buie (Istituto di ricerca sudoccidentale)

Plutone è stato scoperto dall'americano Clyde Tombaugh nel 1930. Si tratta di circa 1.455 miglia (2.352 chilometri) con una dimensione inferiore al 20 percento del nostro pianeta. E Plutone è solo lo 0,2 per cento più massiccio della Terra.

Plutone ha un'orbita estremamente ellittica che non è sullo stesso piano delle orbite degli otto pianeti ufficiali. In media, il pianeta nano gira intorno al sole a una distanza di 3,65 miliardi di miglia (5,87 miliardi di km), impiegando 248 anni per completare un circuito.

Poiché è così lontano dal sole, Plutone è uno dei luoghi più freddi del sistema solare, con temperature superficiali che si aggirano intorno a meno 375 gradi Fahrenheit (meno 225 gradi Celsius).

Plutone ha quattro lune conosciute: Caronte, Nix, Idra e un piccolo satellite appena scoperto attualmente chiamato P4. Mentre Nix, Hydra e P4 sono relativamente piccoli, Caronte è grande circa la metà di Plutone. A causa delle dimensioni di Caronte, alcuni astronomi considerano Plutone e Caronte come un doppio pianeta nano, o sistema binario.

Eris: Il piantagrane

NASA/JPL/Caltech

L'astronomo del Caltech Mike Brown ha guidato il team che ha scoperto Eris nel 2005. La scoperta ha spronato l'IAU a spogliare Plutone del suo pianeta e creare la categoria "pianeta nano" un anno dopo.

Quella decisione rimane controversa fino ad oggi, rendendo il nome di Eris abbastanza appropriato: Eris è la dea greca della discordia e del conflitto, che suscitò gelosia e invidia tra le dee, portando alla guerra di Troia. Eris ha una luna conosciuta, Dysnomia.

Eris ha praticamente le stesse dimensioni di Plutone, ma è circa il 25% più massiccio, suggerendo che Eris contiene considerevolmente più roccia (e meno ghiaccio) rispetto al suo vicino della cintura di Kuiper. Come Plutone, Eris ha un'orbita altamente ellittica. Ma Eris è ancora più lontana, in orbita attorno al sole a una distanza media di circa 6,3 miliardi di miglia (10,1 miliardi di km). Eris impiega 557 anni per completare un giro intorno al sole.

Haumea: La stravagante

SINC/Jos Antonio Piselli

Haumea, un abitante della cintura di Kuiper in orbita leggermente oltre Plutone, è stato scoperto da Brown e dal suo team alla fine del 2004. È uno degli oggetti più strani del sistema solare.

Haumea misura circa 1.200 miglia (1.931 km) di larghezza, il che la rende larga quasi quanto Plutone. Ma Haumea è solo un terzo più massiccio di Plutone, in parte perché non è sferico. Piuttosto, Haumea ha la forma di un gigante del football americano.

Il pianeta nano completa anche una rotazione completa in meno di quattro ore, rendendolo uno dei corpi più veloci del sistema solare. Questa rotazione super carica è responsabile della forma oblunga di Haumea, spingendo il pianeta nano verso l'esterno sostanzialmente all'equatore. Haumea compie un giro completo intorno al sole ogni 283 anni.

Haumea ha due lune conosciute, Hi'iaka e Namaka.

Trucco misterioso

IAU/M. Kornmesser

Il team di Brown ha anche scoperto Makemake, individuando il pianeta nano nel 2005. Gli astronomi non sono sicuri delle dimensioni esatte di Makemake, ma si pensa che il pianeta nano sia grande circa tre quarti di Plutone. È quindi probabilmente il terzo pianeta nano più grande, dopo Eris e Plutone.

Makemake orbita attorno al sole leggermente più lontano di Plutone, a una distanza media di 4,26 miliardi di miglia (6,85 miliardi di km), e completa un'orbita ogni 310 anni circa.

Makemake è il secondo oggetto più luminoso della cintura di Kuiper (dopo Plutone) e può essere visto con un telescopio amatoriale di fascia alta, secondo l'IAU.

Cerere: regina della cintura degli asteroidi

NASA, ESA, J. Parker (Southwest Research Institute), L. McFadden (Università del Maryland)

Cerere è l'unico pianeta nano non trovato nella gelida e lontana Cintura di Kuiper. Piuttosto, orbita nella cintura principale degli asteroidi tra Marte e Giove, completando un giro attorno al sole ogni 4,6 anni.

Cerere è di gran lunga l'oggetto più grande nella cintura degli asteroidi, contenente circa un terzo della massa della cintura. Tuttavia, a 590 miglia (950 km) di diametro, è il più piccolo pianeta nano conosciuto.

Poiché è molto più vicino alla Terra rispetto agli altri pianeti nani, Cerere è stato scoperto molto prima. L'astronomo italiano Giuseppe Piazzi lo individuò per primo, il 1 gennaio 1801. Per il mezzo secolo successivo, molti astronomi considerarono Cerere un vero pianeta. Le cose sono cambiate quando è diventato evidente che Cerere era solo uno dei tanti corpi che sfrecciavano attraverso Questa Rete nella cintura degli asteroidi.

In questi giorni, la maggior parte degli astronomi considera Cerere un protopianeta, dicendo che probabilmente avrebbe continuato a crescere in un pianeta roccioso a tutti gli effetti come la Terra o Marte se Giove non avesse scosso la cintura degli asteroidi molto tempo fa.

Ir arriba