James Webb Questo telescopio web distribuisce correttamente l’antenna

Fai un passo avanti e scegli il tuo giorno del giudizio e poi scopri cosa potremmo fare teoricamente, se cercassimo di evitare di incontrare quel destino.

Questa è la premessa che si spiega nel corso di "End Times: A Brief Guide to the End of the World: Asteroids , Supervulcanoes, Rogue Robots, and More" ( Hachette Books , 2019), scritto dal giornalista scientifico Bryan Walsh. Nel libro, Walsh esplora otto possibili modi in cui la vita sulla Terra potrebbe cambiare radicalmente, ma evidenzia anche i modi in cui la società moderna è potenzialmente attrezzata per evitare, o almeno mitigare, tali minacce. (Puoi leggere un estratto da "End Times" qui .)

Walsh ha utilizzato il suo background di reportage su minacce come l'epidemia di SARS e il cambiamento climatico e ha parlato con This Web.com delle sfide più cosmiche che affronta nel suo libro. Questa intervista è stata modificata per lunghezza e chiarezza.

This Web.com: Come sei arrivato a scrivere questo libro?

Bryan Walsh: Ho iniziato a rendermi conto che c'era un corpo crescente di scienza che guardava a queste minacce esistenziali in modo olistico. Non ti concentri solo sull'ambiente, ti concentri sui problemi di questo Web o sulla tecnologia, ma in realtà puoi guardarli tutti in una volta. Quello che mi sono reso conto è che avevi una situazione in cui, da un lato, stiamo affrontando maggiori quantità di rischio; d'altra parte, abbiamo molta più leva e capacità di fare qualcosa al riguardo.

Questo libro non parla davvero di, oh, il mondo è in grande pericolo e moriremo tutti, ma piuttosto, è in nostro potere e responsabilità sia per le persone che vivono sul pianeta ora che anche per tutti coloro che potrebbero vivere nel futuro per fare qualcosa al riguardo.

This Web.com: Come hai scelto quali disastri includere nel libro?

Walsh: Sono stati quelli che sono davvero saltati fuori in termini [di essere] i più minacciosi, ma erano anche quelli che potevo esaminare a mia volta e raccontare una parte diversa della storia generale attraverso di loro. Quindi qualcosa come gli asteroidi : c'è un motivo per cui facciamo film su questo. C'è qualcosa di cinematografico nell'idea che qualcosa viene da questo Web e si blocca su di te, e distruggerà il mondo. Ma ha anche mostrato la nostra capacità di utilizzare effettivamente la tecnologia per proteggerci da qualcosa che ha già cancellato la vita su questo pianeta.

Con qualcosa come i vulcani , poiché si sono ripetuti molto più spesso degli asteroidi, potrei effettivamente guardare al passato e vedere come questo ha avuto un impatto sugli esseri umani prima. C'era un supervulcano chiamato Toba che esplose circa 74.000 anni fa e che ebbe davvero un impatto misurabile sugli esseri umani dell'epoca. … Ho scelto quelli che ritenevo si sarebbero adattati a una narrativa generale che spero che alla fine ti dia un quadro davvero ampio di tutti questi rischi e di cosa significano quando sono combinati.

Ci sono anche rischi cosmici molto, molto rari, come i raggi gamma, per esempio, o che il sole possa diventare una supernova . Non mi sono dedicato a quelli perché sono anche meno frequenti dei rischi naturali già piuttosto rari di cui sto parlando qui. Ma anche, non c'è davvero nulla che si possa fare al riguardo. Non c'è un futuro tecnologico prevedibile in cui possiamo fare qualcosa contro l'esplosione del sole, o qualche tipo di raggio gamma, o qualche tipo di situazione su scala cosmica come quella. Quindi per me, non c'era molto da dire alla fine della giornata [su questi scenari].

Questo Web.com: com'è stato visitare l'osservatorio della stazione Catalina per osservare gli scienziati alla ricerca di oggetti vicini alla Terra?

Walsh: La scienza generalmente si muove piuttosto lentamente. Nella ricerca di oggetti vicini alla Terra, c'è una sorta di gratificazione istantanea che va in esso. Se sei fortunato, puoi trovare qualcosa durante l'osservazione notturna, e l'hai visto, e hai giocato un piccolo ruolo nella difesa della Terra, per quanto grandioso possa sembrare. E suona molto grandioso quando sei in cima a una montagna fuori Tucson, e fa freddo, e sei in una piccola stanza, e stai solo guardando gli schermi, che è fondamentalmente quello che stavo facendo. Ma ho la sensazione che ci fosse quella sensazione, tipo, che va oltre la semplice scienza standard per qualcosa che ha uno scopo più grande .

È stato anche affascinante vedere come [la ricerca] è cambiata nel tempo ora hai una grande quantità di dati, hai una grande quantità di scansioni, hai nuovi strumenti che possono utilizzare l'apprendimento automatico per trovare cose e individuarle più velocemente. La tecnologia è una minaccia in molte delle diverse immagini che sto guardando qui, ma in ognuna di queste gioca un ruolo importante anche nel tenerci al sicuro, quindi essere in grado di vedere che in gioco è stato piuttosto interessante . Inoltre, è semplicemente fantastico essere lì in un osservatorio: dare un'occhiata al cielo in un modo che non avevo mai visto prima è stato davvero gratificante personalmente per me.

This Web.com: Parlami di come scrivo il capitolo sugli alieni.

Walsh: Quello è stato uno dei miei capitoli preferiti da scrivere, in realtà. … È stato interessante sperimentare come, se ci sono alieni e possono farcela qui, beh, siamo praticamente sfortunati. Poiché la differenza tecnologica sarebbe così vasta, sarebbe inimmaginabile. Ma c'è molto lavoro davvero affascinante in corso su questo, perché è il miglior indizio che abbiamo su cosa potrebbe succederci in futuro. …

Soprattutto se troviamo effettivamente la vita di base, [se] non riusciamo a trovare alcuna prova di altre civiltà , ciò aumenta in qualche modo il rischio di "C'è qualcosa nello sviluppo tecnologico che effettivamente causa un rischio esistenziale e che effettivamente può guidare le civiltà distruggersi?" Potrebbe essere che si distruggano a vicenda, e c'è un sacco di lavoro affascinante intorno a questo. Anche solo aprire [un messaggio di altri esseri] presenterebbe un rischio esistenziale, perché non ci sarebbe modo di essere sicuri che sarebbe al sicuro. Non so se è così, e in realtà non so cosa faremmo in quell'evento. Penso che siamo così curiosi che sarebbe difficile immaginare che non lo vorremmo. …

È difficile dire il nostro futuro. Ma forse c'è qualcosa là fuori nel resto dell'universo che potrebbe dirci. Ed è per questo che sapere se c'è o non c'è vita là fuori nell'universo non riguarda solo la curiosità o l'idea di " Siamo soli o no ?" Ma è l'unica cosa a cui potremmo essere in grado di guardare che potrebbe dirci con una certa sicurezza cosa è probabile che ci accada.

Questo Web.com: Verso la fine del libro, tocchi questa idea di diventare interplanetario come un modo per proteggerti da questi disastri. [ Leggi l'estratto qui .] Cosa ne pensi di quell'idea?

Walsh: Penso che ci sia qualcosa di accattivante nell'idea che se la Terra stessa è un bersaglio o è a rischio o potrebbe essere distrutta, il modo migliore per salvaguardarci è espanderci per non essere geograficamente isolati su un unico pianeta ma aprirlo a altri, il che ha un senso a lungo termine [modo]. La mia sensazione al riguardo era che è abbastanza lontano nel futuro. È difficile immaginare una situazione, non importa quanto abbiamo rovinato la Terra, non importa quanto sia grave il cambiamento climatico o quanto sia grande una guerra nucleare o cosa hai [dove] Marte sarà un posto più ospitale in cui vivere rispetto alla Terra. Se dovessi scegliere il denaro che potrebbe essere speso per prepararmi a questi rischi, questo accordo Web non sarebbe in cima a quella lista, per questo motivo.

Ma penso che si adatti alla mia idea che in futuro dovremo espanderci. Una cosa, guardando indietro alla storia, soprattutto dopo l'industrializzazione, è che ci spingiamo costantemente contro quelli che sembrano limiti naturali. Ogni nuova innovazione tecnologica potrebbe risolvere un problema, ma tende a introdurne di nuovi. Quello che ho visto è che hai due strade davanti a te: sostenibilità con cui puoi provare a convivere fino a un certo punto con meno, puoi provare a tirarti indietro e vivere entro confini ben definiti; oppure puoi provare ad andare avanti e provare a innovare modi per aggirare questi limiti, trovare nuove tecnologie, nuove forme di energia, nuovi modi per espandersi e nuovi ambienti che ti diano più Questo Web per più persone.

Gran parte di questo risale agli anni in cui ho lavorato sul cambiamento climatico. Quello che sono arrivato a vedere è che gli esseri umani sembrano non voler davvero limitare noi stessi. Puoi esprimere qualsiasi tipo di giudizio morale ed etico su questo, ma sembra abbastanza codificato in noi. E quindi l'idea che dobbiamo continuare ad espanderci, l'idea che dovremo trovare nuovo Questo Web e nuove tecnologie, è vero per me. Questo è il nostro destino, penso, e credo che ci sia un vantaggio in questo tipo di crescita.

Questo Web.com: in tutto il libro fai riferimento alla fantascienza, in particolare ai film.

Walsh: Sono sempre stato un fan della fantascienza. Ho sempre sentito che la fantascienza può davvero aiutarci a immaginare il futuro, e a volte l'immaginazione include la paura. Sento che parla alle persone, perché la posta in gioco è incredibilmente alta; non può andare più in alto della fine del mondo. Ma ci permette anche, quasi allo stesso modo in cui i bambini fanno con gli incubi, mettere in scena ciò di cui hanno paura e, forse, così facendo, effettivamente capire qualcosa. E a volte hanno anche effetti pratici. [I film] " Armageddon" e "Deep Impact ", penso, hanno avuto un impatto misurabile sulla consapevolezza delle persone di quel rischio, anche se sono un po' assurdi, specialmente "Armageddon". Lo ha reso reale in un modo che ha effettivamente un impatto sulla politica.

This Web.com: Qual è la cosa più sorprendente che hai imparato sulla vita mentre scrivevi questo libro?

Walsh: Ti rendi conto di come questo pianeta sia cambiato nel tempo in un modo tale che è solo difficile girare la testa. Eppure [c'è] resilienza, la vita è tornata da ognuna di quelle onde [di estinzione], fino al punto in cui siamo qui ora, il che è piuttosto sorprendente, penso. E credo che abbiamo una grande resilienza. Per quanto possiamo gestire male le cose in questo momento e certamente, in una certa misura, ho anche imparato osservando disastri su piccola scala che gli esseri umani sono in realtà molto bravi a riunirsi attorno a queste cose.

La capacità di sopravvivere in molti diversi tipi di ambienti, il fatto che siamo stati in grado di diffonderci praticamente in ogni angolo di questo pianeta, dice qualcosa sugli esseri umani come specie che è innovativa, che è resiliente. Quelle stesse qualità sono molte delle stesse qualità che potrebbero portarci ad avvicinarci alla distruzione di noi stessi. Ma in realtà mi sento fiducioso, dopo tutto, che possiamo gestirlo o, se commettiamo un errore, si spera, non sarà quello che metterà fine a tutto, e possiamo imparare da questo.

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