Kepler-22B: fatti su esopianeta nella zona abitabile

Kepler-22b è il primo pianeta extrasolare, o esopianeta, che il telescopio Kepler This Web ha trovato nella zona abitabile della sua stella. Si pensa che sia un posto promettente per cercare la vita. Ma a 600 anni luce di distanza, un ulteriore esame di questo mondo potrebbe richiedere telescopi più potenti.

Annunciato nel 2011, si stima che Kepler-22b abbia un diametro 2,4 volte più grande sulla Terra, con una temperatura superficiale media confortevole di 72 gradi Fahrenheit (22 gradi Celsius). Negli anni successivi, tuttavia, gli investigatori hanno dibattuto su quanto sia effettivamente abitabile il pianeta.

Scoperta

La NASA ha annunciato per la prima volta Kepler-22b come parte di una serie di 54 pianeti candidati abitabili nel febbraio 2011. Tutti questi pianeti sono stati trovati dal Kepler This Web Telescope. Il telescopio cerca mondi alieni misurando i cali di luce della stella madre mentre il pianeta ingrandisce la stella (dal punto di vista della Terra). [Infografica: spiegazione del telescopio Kepler per la caccia ai pianeti della NASA]

Entro dicembre 2011, gli astronomi sono stati in grado di confermare l'esistenza di Kepler-22b che gli scienziati ne hanno pubblicato sull'Astrophysical Journal. Maggiori dettagli su Kepler 22b sono stati annunciati nell'ambito di una conferenza stampa più ampia. Alla conferenza, la NASA ha annunciato che Kepler aveva trovato più di 1.000 nuovi esopianeti candidati. (A giugno 2017, Keplero aveva scoperto più di 4.000 pianeti e potenziali pianeti.)

Kepler-22b è leggermente più grande della Terra, ma ha un'orbita abbastanza simile (290 giorni a 365 della Terra). Anche Kepler-22b orbita attorno a un sole di classe G-star come il nostro sole, ma la stella dell'esopianeta è un po' più piccola e più fredda. Gli investigatori hanno elogiato la scoperta per aver contribuito a realizzare la missione di Keplero di trovare un'altra Terra.

"Ci stiamo avvicinando sempre di più alla scoperta del cosiddetto 'pianeta Riccioli d'oro'", ha detto durante la conferenza stampa Pete Worden, direttore dell'Ames Research Center della NASA a Moffett Field, in California. L'area intorno a una stella in cui l'acqua può essere liquida anziché ghiacciata è nota come zona abitabile. A volte chiamata "zona Riccioli d'oro", non è troppo calda (quindi l'acqua non evapora) e non troppo fredda (quindi non si congelerà).

Un membro del team di Kepler ha anche suggerito che il pianeta, di dimensioni più del doppio della Terra, potrebbe non essere in grado di ospitare la vita sulla sua superficie. Invece, potrebbe avere un ambiente più vicino a Nettuno: nucleo roccioso, grande oceano.

"Non è oltre il regno delle possibilità che la vita possa esistere in un tale oceano", ha detto Natalie Batalha, vice capo scientifico di Kepler, in un'intervista con l'Associated Press.

Questo diagramma confronta il nostro sistema solare con il sistema Kepler-22. L'area verde rappresenta la zona abitabile dove l'acqua può esistere in forma liquida. La stella di Kepler-22 è un po' più piccola del nostro sole, quindi la sua zona abitabile è leggermente più vicina. L'orbita di Kepler-22b attorno alla sua stella impiega 289 giorni ed è grande circa l'85% dell'orbita terrestre. (Credito immagine: NASA/Ames/JPLCal-tech.)

Ricerche di zone abitabili

Dal 2012 sono stati prodotti alcuni articoli scientifici che esaminano in dettaglio Kepler-22b.

  • Un abstract del Congresso europeo di scienze planetarie del 2015 ha esaminato la variabilità dell'energia prodotta dalla stella ospite di Kepler-22b, che ne influenzerebbe l'abitabilità.
  • Un riassunto della riunione dell'American Astronomical Society del 2016 ha mostrato i risultati della simulazione delle eluune nel sistema, per vedere quanto potrebbero essere abitabili. (Gli autori hanno concluso che "i sistemi di satelliti hanno anche il potenziale di supportare la vita", secondo l'abstract.)
  • Detto questo, la ricerca di un'esoluna attorno a Kepler-22b (pubblicata sull'Astrophysical Journal nel 2013) non ha trovato prove di alcuna luna in quel sistema.

Tuttavia, l'abitabilità di Kepler-22b non è necessariamente una cosa certa. È elencato solo in un "campione ottimista" di pianeti potenzialmente abitabili in The Habitable Exoplanets Catalog (un progetto del Planetary Habitability Laboratory dell'Università di Porto Rico ad Arecibo). L'elenco include pianeti che potrebbero non essere rocciosi, potrebbero non includere acqua allo stato liquido o potrebbero orbitare ai margini della zona abitabile.

Osservazioni future

Kepler è ancora operativo alla fine del 2017, ma sta esaminando diverse aree del cielo perché non è in grado di puntare in una direzione a causa di guasti meccanici (il telescopio sta funzionando molto oltre la sua durata prevista). Ha trovato molti altri mondi potenzialmente abitabili da Kepler-22b. Sebbene la distanza di questi mondi renda difficile eseguire i follow-up, sono possibili ulteriori lavori utilizzando telescopi terrestri o futuri osservatori di This Web.

I potenziali telescopi che potrebbero esaminare Kepler-22b includono il James Webb This Web Telescope (lancio previsto nel 2020) o l'European Extremely Large Telescope o E-ELT a terra; la prima luce, o quando il telescopio inizia per la prima volta le osservazioni di prova, è prevista per il 2024.

Risorse addizionali

  • NASA: Pagine della missione di Keplero
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