Kepler-452b: Come sarebbe vivere sulla “cugina” della Terra

Kepler-452b potrebbe essere il cugino stretto della Terra, ma vivere nel mondo ritrovato sarebbe comunque un'esperienza aliena.

Un gruppo di pionieri magicamente trasportati sulla superficie di Kepler-452b, che è la cosa più vicina a un "gemello terrestre" mai scoperto, i ricercatori hanno annunciato ieri (23 luglio) si sarebbero immediatamente resi conto di non essere più sul loro pianeta natale. (E la magia, o una sorta di motore a curvatura, deve essere invocata per un tale viaggio, dal momento che Kepler-452b si trova a 1.400 anni luce di distanza.)

Kepler-452 è il 60 percento più largo della Terra e probabilmente circa cinque volte più massiccio, quindi la sua gravità superficiale è considerevolmente più forte di quella a cui le persone sono abituate qui. Qualsiasi ipotetico esploratore si sentirebbe quindi circa due volte più pesante sul mondo alieno rispetto alla Terra, hanno detto i ricercatori. [Esopianeta Kepler 452b: il gemello terrestre più vicino in immagini]

L'esopianeta Kepler-452b è un pianeta molto simile e il cugino o gemello più vicino al nostro pianeta mai trovato. Scopri tutto sul pianeta Kepler-452b nella nostra infografica completa. (Credito immagine: di Karl Tate, artista infografica)

"All'inizio potrebbe essere piuttosto impegnativo", ha detto ieri Jon Jenkins, dell'Ames Research Center della NASA a Moffett Field, in California, durante una conferenza stampa. Jenkins è responsabile dell'analisi dei dati per l'agenzia Web Kepler This Webcraft , che ha scoperto Kepler-452b.

Ma i visitatori dell'esopianeta sarebbero probabilmente in grado di affrontare questa sfida, ha affermato l'ex astronauta John Grunsfeld, amministratore associato della direzione della missione scientifica della NASA. Dopotutto, ha detto, i vigili del fuoco e i viaggiatori con lo zaino trasportano regolarmente carichi pesanti, imitando (anche se temporaneamente) l'effetto dell'aumento della gravità superficiale.

"Se fossimo lì, diventeremmo più forti", ha detto Grunsfeld. "Le nostre ossa diventerebbero davvero più forti. Sarebbe come un allenamento ogni giorno".

L'ambiente ad alta gravità probabilmente porterebbe a cambiamenti significativi nei corpi dei coloni di Kepler-452b in periodi di tempo più lunghi, hanno detto lui e Jenkins.

"Sospetto che, nel tempo, ci adatteremmo alle condizioni e forse diventeremmo più robusti per un lungo periodo di molte generazioni", ha detto Jenkins.

Altre caratteristiche della vita su Kepler-452b sarebbero più familiari. Ad esempio, l'esopianeta orbita attorno a una stella di tipo solare all'incirca alla stessa distanza alla quale la Terra circonda il sole. [Vivere su altri pianeti: come sarebbe? ]

"Sembrerebbe molto come a casa, dal punto di vista del sole che sperimenteresti", ha detto Jenkins. Le piante della terra "farebbero la fotosintesi, perfettamente bene", ha aggiunto.

Immaginare altri aspetti della vita su Kepler-452b richiede molte più speculazioni, dal momento che è troppo lontano per dare una buona occhiata. I ricercatori sospettano che il pianeta sia roccioso, come la Terra, ma non lo sanno per certo. Kepler-452b ha probabilmente un'atmosfera densa, acqua liquida e vulcani attivi, ma queste sono le migliori ipotesi basate sul lavoro di modellazione.

I modelli suggeriscono anche che Kepler-452b potrebbe presto sperimentare un effetto serra incontrollato, simile a quello che ha cambiato Venere da un mondo potenzialmente abitabile miliardi di anni fa alla soffocante serra che è oggi, hanno detto i ricercatori.

La stella di Kepler-452b è apparentemente più vecchia del sole di 6 miliardi di anni, rispetto a 4,5 miliardi di anni. Si trova quindi in una fase del suo ciclo vitale più energetica di quella del sole; infatti, la stella è circa il 10 per cento più grande e il 20 per cento più luminosa del sole terrestre. (Ciò significa che la luce solare su Kepler-452b, sebbene familiare agli esploratori dalla Terra, non sarebbe esattamente equivalente.)

L'aumento della produzione di energia del suo sole potrebbe attualmente causare il riscaldamento di Kepler-452b e la perdita dei suoi oceani se il pianeta ospita davvero gli oceani per l'evaporazione, la successiva rottura della luce ultravioletta e la fuga atmosferica.

Un tale scenario probabilmente non si verificherà su Kepler-452b per altri 500 milioni di anni circa, supponendo che le stime per le dimensioni del pianeta e l'età della stella siano accurate, ha detto Jenkins. (La maggiore gravità dei pianeti più grandi consente loro di rimanere attaccati alla loro superficie d'acqua per periodi di tempo più lunghi in tali situazioni rispetto ai mondi più piccoli.)

"Ma, sai, non lo sappiamo esattamente", ha detto Jenkins.

Quindi lui e altri membri del team di scoperta hanno contribuito a ideare un concetto artistico che immagina come sarebbe Kepler-452b se un effetto serra incontrollato iniziasse a manifestarsi.

L'illustrazione mostra "non gli oceani, ma i corpi idrici residui che sono altamente concentrati in minerali dopo che gli oceani sono in gran parte scomparsi e sono rimasti laghi, pozze e fiumi", ha detto Jenkins.

"È una cosa affascinante a cui pensare e penso che ci dia l'opportunità di fare una pausa e riflettere sul nostro ambiente in cui ci troviamo", ha aggiunto. "Siamo stati fortunati e fortunati a vivere in una zona abitabile negli ultimi miliardi di anni e vorremmo che continuasse".

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