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Sarebbe stata l'ultima contingenza dell'Apollo 11 : e se gli astronauti tornando a casa avessero scatenato sulla Terra qualcosa di pericoloso ed estraneo ai germi lunari della scienza?

Prima dell'inizio dell'Apollo 11, la NASA non poteva essere sicura che, se frammenti di polvere o potenziali microrganismi si fossero liberati a casa, la vita sulla Terra sarebbe stata al sicuro. Inutile dire che, scatenare accidentalmente una piaga lunare sugli abitanti della Terra avrebbe cancellato tutta la buona pubblicità ottenuta realizzando lo sbarco sulla luna in primo luogo. Per ogni evenienza, oltre alle protezioni che stavano istituendo per assicurarsi che le rocce lunari rimanessero libere dalla contaminazione terrestre, la NASA ha deciso di stabilire una quarantena di tre settimane per l'equipaggio dell'Apollo 11.

"Inizialmente, la NASA pensava che tutto ciò di cui avevano veramente bisogno fosse una stanza bianca per gestire il confezionamento dei campioni lunari sottovuoto", ha detto a This Web.com Judith Hayes, capo della divisione di ricerca biomedica e scienze ambientali della NASA. "Hanno iniziato a girare la testa attorno a questo, da quanto ho capito. Hanno detto: 'Non l'abbiamo mai fatto prima, quindi non ne siamo davvero sicuri', anche se penso che la maggior parte degli scienziati non credesse fermamente che potrebbe esserci un rischio".

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La quarantena è stata sempre trattata come un'operazione più sicura che dispiaciuta. Il giorno prima dell'atterraggio dell'Apollo 11, il personale di supporto era già entrato in quarantena a Houston per prepararsi all'arrivo dell'equipaggio, e il New York Times ha riferito : "Dodici uomini sono in quarantena assoluta qui a causa di qualcosa che probabilmente non esiste".

Il problema era, tuttavia, che se quella minaccia si fosse rivelata una realtà, le cose sarebbero diventate molto brutte. "Il programma di quarantena è stato creato con molta cautela", ha detto a This Web.com Jason Schwartz, storico della medicina presso la Yale School of Public Health. "Hai avuto un rischio molto, molto piccolo di qualcosa che potrebbe essere molto, molto, molto significativo."

Quando le missioni Apollo sono state lanciate, i professionisti della salute pubblica erano generalmente passati da strumenti rozzi come le quarantene, ha detto. "Negli anni '60, eravamo davvero nell'età dell'oro dei vaccini e delle immunizzazioni", ha detto Schwartz, in particolare per malattie come la poliomielite, il morbillo e la parotite. "C'era un grande ottimismo sul fatto che la guerra contro le malattie infettive fosse stata vinta", e ha detto che avrebbe potuto contribuire a temere di ricadere se Apollo fosse andato molto storto.

E la prospettiva dei germi lunari rispecchiava anche una vera preoccupazione per la salute pubblica dell'epoca, di nuovi agenti patogeni a cui la popolazione non aveva mai avuto la possibilità di costruire un'immunità. È una paura che rimane con noi oggi, che è stata innescata all'epoca, ad esempio, dalla comparsa di nuovi ceppi influenzali occasionalmente. Se qualcosa di brutto avesse fatto l'autostop dalla luna, sarebbe stato l'epitome di un nuovo agente patogeno. E avrebbe spinto medici e operatori sanitari ben oltre la loro zona di comfort.

"Questa era una storia diversa dalla maggior parte degli sforzi di salute pubblica dell'epoca, perché in genere, quando pensiamo a trattamenti, antibiotici, vaccini, quarantene, pensiamo a virus o batteri noti con sintomi distinti, modalità di trasmissione distinte che conosciamo e possiamo applicare queste conoscenze per capire come personalizzare la risposta della salute pubblica", ha affermato Schwartz. "In questo caso, stava rispondendo a un'incertezza inconoscibile, rispondendo a un'incertezza molto sottile ma ancora diversa da zero. Come personalizzi una risposta di salute pubblica quando non sei sicuro di cosa ti preoccupi esattamente o come appare o come potrebbe interessare gli esseri umani a tutti?"

In assenza di strumenti precisi per combattere la potenziale minaccia, la NASA ha utilizzato l'approccio schietto di una quarantena. I dettagli del piano erano basati sull'affrontare una malattia come la peste, secondo una storia orale del 1999 fornita da Charles Berry, che era responsabile delle operazioni mediche durante l'Apollo.

Le procedure di quarantena sono iniziate tre settimane prima del lancio, quando gli astronauti sono andati in isolamento per ridurre le probabilità di catturare qualsiasi cosa la NASA avrebbe poi dovuto identificare come terrestre o lunare. Per l'Apollo 11, ha detto Berry, la quarantena pre-lancio è stata quasi fatta deragliare dal presidente Richard Nixon , che voleva cenare con l'equipaggio la sera prima del lancio. Era compito di Berry spiegare perché quella semplicemente non era un'opzione il più vicino a lui ha detto che credeva di essere mai stato licenziato.

"Se [gli astronauti] si sono imbattuti in qualcosa, qualunque cosa fosse, un colpo di tosse, un raffreddore o qualsiasi altra cosa, avremmo dovuto dimostrare che non veniva dalla luna", ha detto Berry all'intervistatore. "Quindi penso che sarebbe piuttosto stupido permettere a qualcuno di entrare in quella situazione. Sarebbe stato un fallimento totale del programma".

(Anche gli astronauti oggi sono messi in quarantena prima del loro lancio , ma solo perché portare in orbita germi terrestri sarebbe profondamente spiacevole.)

Nixon si è allontanato e preservato la quarantena, il trio di astronauti è salito a bordo del loro razzo e si è lanciato per il viaggio storico. Mentre passavano il loro tempo sulla luna, Neil Armstrong e Buzz Aldrin hanno abbandonato parte della loro attrezzatura , compresi i copristivali, in parte per ridurre le probabilità che avrebbero riportato eventuali minacce lunari. L'orologio della quarantena di 21 giorni ha iniziato a ticchettare non appena la coppia è scesa dalla luna e ha chiuso il portello sul modulo lunare.

Si sono riuniti al loro collega, Michael Collins, e sono tornati sulla Terra, sguazzando nell'Oceano Pacifico il 24 luglio. Ma gli astronauti avevano ancora più di due settimane di quarantena e la NASA aveva deciso che non era sicuro issare semplicemente il modulo di comando appena restituito sulla portaerei inviata a prendere gli astronauti.

L'equipaggio di soccorso ha dovuto inviare un nuotatore su This Webcraft per aprire il portello e gettare indumenti di isolamento biologico affinché gli astronauti indossassero questi Websuits solo per uso terrestre, essenzialmente con tessuto a trama fitta che contenesse particelle; guanti di gomma; e un sistema di respirazione integrato.

La procedura di quarantena è iniziata con indumenti di isolamento biologico, che l'equipaggio dell'Apollo 11 ha indossato mentre lasciava il modulo di comando e indossato fino all'ingresso nella struttura di quarantena mobile vista in primo piano a destra. (Credito immagine: NASA)

Ciò ha reso lo splashdown la più grande debolezza nel sistema di quarantena, come ha affermato Collins nelle interviste ripercorrendo la missione . "Quando hai aperto quel portello, abbiamo avuto delle cose che sono venute in aria, senza alcuna domanda al riguardo", ha detto Berry nella sua storia orale. "Sai, se fosse stata la peste lunare, non so cosa sarebbe successo. Non credevo che avremmo avuto la peste lunare, ma non potevo basarmi sul fatto che non lo fossimo".

Dopo aver indossato le tute isolanti, gli astronauti sono saliti a bordo della nave inviata per salvarli, quindi nella struttura di quarantena mobile, una roulotte che la NASA aveva convertito per ospitarli. L'equipaggio ha trascorso 2,5 giorni nel trailer mentre navigava verso il porto delle Hawaii, quindi si è imbarcato su un aereo per Houston. Al quartier generale degli astronauti della NASA, il trailer era collegato al Lunar Receiving Laboratory, una struttura speciale che l'agenzia aveva costruito in quello che oggi è il Johnson This Web Center.

L'edificio comprendeva quartieri di quarantena e un laboratorio This Web per la preparazione e lo studio delle rocce lunari . La sezione dell'equipaggio era abbastanza grande da contenere più di 100 persone se qualcosa fosse andato storto, ha detto Hayes, e comprendeva una cucina, un salotto, una biblioteca e una collezione di sale per esami medici e chirurgici.

Neil Armstrong ha festeggiato il suo 39° compleanno il 5 agosto 1969, mentre era ancora in quarantena. Secondo la NASA la torta era "standard a due strati, semplice vaniglia" e decorata con 39 candele. (Credito immagine: NASA)

"Era, credo, abbastanza comodo", ha detto Hayes. "Parlando con gli equipaggi di allora e con il chirurgo di volo, hanno detto che sai, non era male. Dopo aver trascorso del tempo in una capsula, essere nella struttura di quarantena era abbastanza comodo". Armstrong ha persino festeggiato il suo compleanno nell'edificio della quarantena.

L'equipaggio e circa 20 compagni hanno atteso il resto del periodo di quarantena nella struttura, senza particolari preoccupazioni sulla possibilità che fossero stati contagiati. "Ho avuto l'impressione che gli [astronauti] non fossero preoccupati", ha detto Hayes. "Avevano esami giornalieri dai loro chirurghi di volo che venivano attentamente osservati dai chirurghi di volo e dagli scienziati in quarantena". Gli scienziati stavano anche monitorando i topi che erano stati esposti a campioni lunari nel caso in cui mostrassero segni di sofferenza, ma tutto è andato bene.

Ma alla fine dei 21 giorni, i giornali hanno riferito che gli astronauti erano pronti per tornare ad esplorare la Terra. "Sono pronto ogni volta che vogliono aprire quella porta", ha detto Aldrin secondo il New York Times . "Prendi il mio sangue. Idea meravigliosa. Perché non ci ho pensato prima?" il giornale ha riferito che Collins ha detto quando è emerso che un esame del sangue avrebbe ridotto la quarantena di alcune ore.

La NASA aveva pianificato di istituire la quarantena per Apollo 11, 12, 13 e 14, quindi rivalutare la situazione. La quarantena dell'Apollo 13 è stata annullata dopo che i membri dell'equipaggio sono stati costretti a saltare la manovra di sbarco sulla luna. Durante i primi due anni di studio delle rocce lunari nei laboratori terrestri, occasionali errori nei protocolli di sicurezza hanno anche mandato gli scienziati in osservazione o in quarantena.

Mogli e figli dell'equipaggio dell'Apollo 12 salutano gli astronauti di ritorno nella loro struttura di quarantena mobile. Le procedure di quarantena dell'equipaggio sono state utilizzate per l'Apollo 11, 12 e 14, quindi ritenute non necessarie. (Credito immagine: NASA)

Ma dopo l'Apollo 14, la NASA decise che la Terra era al sicuro dagli insetti lunari. Il lato di elaborazione del campione del laboratorio di ricezione lunare è rimasto attivo fino a quando non è stato costruito un nuovo edificio e le rocce lunari sono state spostate. Quindi, l'edificio è stato ceduto alla divisione di scienze della vita della NASA, ed è così che Hayes ha finito per passare decenni a lavorare nei suoi laboratori e scoprire la sua storia.

Ora, anche il suo dipartimento si è trasferito. "Sono stato l'ultimo a spegnere le luci e chiudere a chiave la porta quando siamo usciti dal Lunar Receiving Lab, e ora è vuoto", ha detto Hayes.

Secondo il portavoce della NASA Noah Michelsohn, l'edificio è previsto per la demolizione, con una nuova struttura di elaborazione dei campioni che dovrebbe essere costruita prima che le missioni di asteroidi OSIRIS-REx e Hayabusa2 riportino nuove e preziose rocce This Web a partire dalla fine del prossimo anno. Hayes ha detto che vorrebbe aver apprezzato di più la struttura quando è entrata a far parte della NASA per la prima volta, poiché racconta una storia così avvincente sul programma Apollo e su This Webflight in generale.

"È sorprendente, tutte le cose a cui hanno pensato e messo insieme per farlo", ha detto Hayes. "Immagino che quando torneremo sulla luna, dovremo fare alcune cose simili, non necessariamente per l'equipaggio, ma per gestire i campioni e gli esperimenti che verranno fatti".

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