La galassia più lontana conosciuta nell’universo scoperto

Come definiamo l'intelligenza? SETI, la ricerca dell'intelligenza extraterrestre, identifica chiaramente l'intelligenza con la tecnologia (o, più precisamente, la costruzione di segnali radio o laser). Alcuni, come lo scrittore di fantascienza Isaac Asimov, hanno suggerito che l'intelligenza non fosse solo l'acquisizione di tecnologia, ma la capacità di svilupparla e migliorarla, integrandola nella nostra società.

In base a tale definizione, un delfino, privo di arti per creare e manipolare strumenti complessi, non può essere descritto come intelligente. È facile capire perché tali definizioni si rivelano popolari; siamo chiaramente le creature più intelligenti del pianeta e l'unica specie con la tecnologia. Può essere l'arroganza umana, o una sorta di pregiudizio antropocentrico da cui troviamo difficile sfuggire, ma la nostra adesione a questa definizione restringe la fase in cui siamo disposti a cercare una vita intelligente.

La tecnologia è sicuramente legata all'intelligenza, devi essere intelligente per costruire un computer o un aereo o un radiotelescopio ma la tecnologia non definisce l'intelligenza. Ne è solo una manifestazione, forse una delle tante. [5 affermazioni audaci di vita aliena]

Gli astrobiologi vedono l'intelligenza in modo leggermente diverso. Il dizionario definisce l'intelligenza come la capacità di apprendere, mentre altri la vedono come la capacità di ragionare, entrare in empatia, risolvere problemi e considerare idee complesse e interagire socialmente.

Intelligenza nell'universo

Se prendiamo queste caratteristiche come un'ampia definizione operativa di intelligenza, la nostra visione della vita intelligente nell'universo appare improvvisamente molto diversa. Non siamo più confinati a considerare solo la vita che ha la tecnologia.

Per essere onesti con SETI, in questo momento non può cercare nient'altro che fari, le vaste distanze attraverso il cosmo accoppiate con i nostri piccoli passi nell'Universo significano che non abbiamo la capacità di cercare nessun'altra forma di vita intelligente diversa da quelle che possono deliberatamente segnalare la loro presenza. Tuttavia, ciò che una definizione più ampia di intelligenza ci dice è che non siamo soli, nemmeno sul nostro pianeta Terra.

Il professor Robin Dunbar, antropologo e psicologo evoluzionista dell'Università di Oxford, è stato uno dei primi a proporre la teoria secondo cui l'evoluzione dell'intelligenza è guidata da fattori sociali, consentendo agli animali di sopravvivere, interagire e prosperare in gruppi sociali grandi e complessi . Questi includono nozioni di altruismo reciproco (io ti gratto la schiena, tu gratti la mia), politica (formazione di sottogruppi e coalizioni all'interno del gruppo più ampio) e comprensione delle emozioni degli altri (empatia, che a sua volta si basa sulla teoria della mente, l'abilità essere consapevoli di se stessi e degli altri).

Guardando in questo modo, i moderni social network sui media come Facebook potrebbero essere solo un sintomo di ciò che ci ha aiutato a diventare intelligenti in primo luogo, molte decine di migliaia di anni fa.

Ecco il trucco per essere social, devi essere comunicativo. Stare zitti è antisociale. Le interazioni personali richiedono una comunicazione, di qualche forma, e più complessa è l'interazione, più complessa è la comunicazione. Quindi, se l'intelligenza e il comportamento sociale sono collegati e molte persone concordano sul fatto che è il posto migliore per iniziare a cercare l'intelligenza è negli animali a cui piace chattare tra loro.

E questo ci porta ai delfini.

Fin dagli anni '60, quando John Lilly ha reso popolare l'idea che i delfini possano essere più intelligenti del tuo animale medio, l'intelligenza dei delfini ha corteggiato polemiche, ci ha tentato con prove allettanti ma scarse ed è rimasta sfuggente. Sappiamo che sono in grado di comunicare con una varietà di mezzi, dai fischi e latrati alla posizione dell'eco, e i ricercatori che lavorano con i delfini in cattività hanno scoperto che capiscono la sintassi, cioè la differenza tra un'affermazione e una domanda, o il passato e il futuro.

Come disse una volta Carl Sagan, "È interessante notare che mentre si dice che alcuni delfini abbiano imparato l'inglese fino a 50 parole usate nel contesto corretto, nessun essere umano ha imparato il delfino".

"Carl Sagan aveva ragione!" ha detto Lori Marino, biopsicologa della Emory University di Atlanta, Georgia. "Non comprendiamo ancora il sistema del linguaggio naturale di delfini e balene. Adesso ne sappiamo un po' di più e ci sono stati ricercatori che ci hanno lavorato per decenni, ma non abbiamo davvero decifrato il codice".

In tal caso, come possiamo essere sicuri che abbiano anche una lingua? Justin Gregg, ricercatore del Dolphin Communication Project nel Connecticut, è scettico. "La maggior parte degli scienziati, in particolare gli scienziati cognitivi, non pensano che i delfini abbiano ciò che i linguisti definirebbero linguaggio", ha detto. "Hanno segnali di riferimento, che molti animali fanno, scoiattoli e polli possono effettivamente farlo, e scimmie e hanno nomi l'uno per l'altro. Ma non puoi quindi dire che hanno un linguaggio perché le parole umane possono fare molto di più. "

Quanto sono intelligenti i delfini?

Tuttavia, alcuni scienziati continuano a combattere nell'angolo dei delfini. La segnalazione referenziale implica etichettare le cose con nomi, come avere un fischietto specifico per identificare gli squali, le barche da pesca o il cibo. "Mi sembra una buona definizione del linguaggio", ha affermato Laurance Doyle, scienziata del SETI Institute in California. "Mettiamola così: la prima premessa su cui penso che tutti siano d'accordo è che tutti gli animali comunicano, quindi una volta che lo compri la domanda successiva è: quanto è complesso ogni sistema di comunicazione?"

È questa domanda che ha spinto Doyle a rivalutare ciò che definiamo comunicazione complessa intelligente e quali tipi di segnali dovremmo cercare con SETI. Applica alle lingue una tecnica di analisi statistica chiamata teoria dell'informazione per determinarne la complessità. Si scopre che, secondo la teoria dell'informazione, la comunicazione dei delfini è molto complessa con molte somiglianze con i linguaggi umani, anche se non capiamo le parole che si stanno dicendo l'un l'altro.

La teoria dell'informazione è stata sviluppata negli anni '40 dal matematico e crittologo Claude Shannon, principalmente per essere applicata all'allora fiorente tecnologia delle telecomunicazioni. Opera sulla consapevolezza che tutte le informazioni possono essere scomposte in "bit" di dati che possono essere riorganizzati in una miriade di modi. George Zipf, linguista di Harvard, si è reso conto che il linguaggio è solo un mezzo di trasmissione di informazioni e quindi potrebbe anche essere scomposto.

Pensa a tutti i diversi suoni che gli esseri umani emettono mentre parlano tra loro, alle diverse lettere e pronunce. Alcuni, come le lettere 'e' e 't' o parole come 'e' o 'il', si presenteranno molto più frequentemente di 'q' o 'z' o parole più lunghe come 'astrobiologia'. Tracciali su un grafico, nell'ordine delle lettere o dei suoni più frequenti, e i punti formano una pendenza con una pendenza di 1.

Un bambino che impara a parlare avrà una pendenza più ripida mentre sperimenta le parole, usa meno suoni ma le pronuncia più spesso. Al limite, il balbettio di un bambino è completamente casuale, quindi qualsiasi pendenza sarà quasi a livello con tutti i suoni che si verificano in modo abbastanza uniforme. Non importa quale lingua umana venga sottoposta al test di teoria dell'informazione, che si tratti di inglese, russo, arabo o mandarino, segue lo stesso risultato.

Ciò che è straordinario è che mettere i fischietti dei delfini attraverso il frullatore della teoria dell'informazione produce esattamente lo stesso risultato: una pendenza 1, con una pendenza più ripida per i delfini più giovani che ancora imparano a comunicare dalle loro madri e una pendenza orizzontale per i piccoli delfini che balbettano. Questo ci dice che i delfini hanno una struttura nel modo in cui comunicano.

Nel frattempo, un'altra caratteristica della teoria dell'informazione, chiamata entropia di Shannon, può dirci quanto sia complessa quella comunicazione.

Doyle fa l'analogia con i soldati in marcia. Immagina cento soldati in parata, che camminano in tutte le diverse direzioni attraverso un campo. Quindi vengono richiamati sull'attenti e formano dieci file ordinate di dieci. Prima della chiamata all'attenzione, quando marciano in modo casuale, hanno la massima entropia, il massimo disordine, la massima complessità. Una volta allineati, viene loro imposta la struttura; la loro entropia diminuisce così come la loro complessità quando accoppiata con un corrispondente aumento della struttura.

La lingua è la stessa. Annota 100 parole su cento pezzi di carta e lanciale in aria e possono essere disposte in una miriade di modi. Imponi loro regole, come la struttura delle frasi, e le tue scelte si restringono automaticamente. È un po' come giocare al boia; hai una parola di cinque lettere in cui la prima lettera è "q", quindi la struttura delle regole dell'inglese richiede che la seconda lettera sia "u". Da lì c'è un numero limitato di lettere che possono seguire 'qu' e quindi potresti avere 'que' o 'qui' o 'qua' e puoi prevedere che la parola è 'quest' o 'quick' o 'quack' . L'entropia di Shannon è definita come questa applicazione dell'ordine sui dati e la conseguente prevedibilità di quell'ordine.

"Si scopre che gli umani raggiungono l'entropia di Shannon del nono ordine", ha detto Doyle. "Ciò significa che se ti mancano più di nove parole, non c'è più una relazione condizionale tra di loro, diventano casuali e praticamente qualsiasi parola andrà bene". In altre parole, ci sono probabilità condizionate, imposte dalle strutture di regole delle lingue umane, fino a nove parole di distanza.

Test di intelligenza dei delfini

Doyle ha analizzato molte forme di comunicazione con la teoria dell'informazione, dai segnali chimici delle piante alle trasmissioni radio rapide del controllo del traffico aereo. Come se la cavano i delfini? "Hanno una probabilità condizionata tra i segnali che sale al quarto ordine e probabilmente più alta, anche se abbiamo bisogno di più dati", ha affermato Doyle.

Il problema con lo studio della comunicazione dei delfini è essere in grado di studiarli per molto tempo in natura, il che richiede pazienza e denaro. È qui che entra in gioco Denise Herzing. Ha sede presso il Wild Dolphin Project in Florida e ha trascorso gran parte del suo tempo lavorando con lo stesso branco di delfini selvatici negli ultimi 27 anni, documentando la complessità della loro comunicazione, segnali acustici e comportamento in quel periodo.

"Li conosciamo individualmente, conosciamo la loro personalità, conosciamo i loro segnali di comunicazione e facciamo già cose insieme che sembrano interessare [per loro]", dice. "Quello che stiamo cercando di fare ora è sviluppare un'interfaccia che sfrutti quelle piccole finestre in cui abbiamo la loro attenzione e vogliono interagire con noi".

Questa interfaccia, sviluppata con l'assistenza dello specialista di intelligenza artificiale Thad Starner presso il Georgia Institute of Technology, e degli scienziati cognitivi marini Adam Pack dell'Università delle Hawaii e Fabienne Delfour dell'Università di Parigi, è nota come CHAT, Cetacean Hearing and Telemetry dispositivo. È un gizmo delle dimensioni di uno smartphone in grado di identificare il fischio di un delfino in tempo reale. Viene indossato al collo di un subacqueo e collegato a un paio di idrofoni e a una tastiera con una sola mano chiamata "twiddler".

Concordando con i delfini su un linguaggio artificiale comune, aggirando nettamente il problema della traduzione, si spera che CHAT consentirà a umani e delfini di parlare in tempo reale. Ad esempio, i delfini potranno richiedere agli umani giocattoli come una palla o un cerchio e viceversa. Anche se non sarà la conversazione più significativa al mondo, sarà una conversazione e questo di per sé sarà rivoluzionario.

Ancora allo stadio del prototipo, Herzing vede CHAT come un'estensione di tutto il lavoro svolto negli studi sulla comunicazione con i delfini in cattività negli ultimi decenni. "Avere una tecnologia informatica ad alta potenza e in tempo reale per aiutarci a riconoscere segnali specifici che gli animali emettono potrebbe consentirci di colmare questa lacuna e consentire agli esseri umani di entrare nel loro mondo acustico", afferma. Il piano è di testare il dispositivo quest'anno, prima di lanciarlo in libertà nel 2012.

Resta da vedere quanto sia davvero complessa la comunicazione con i delfini. Dobbiamo stare attenti a non antropomorfizzarci. Sappiamo che la loro comunicazione ha sfumature incredibilmente complesse, ma anche altre specie di animali, dalle api alle piante. I delfini hanno un linguaggio con lo scopo e l'ampiezza per conversare su qualsiasi cosa come possiamo con il linguaggio umano, o è più semplice? Justin Gregg sosterrebbe quest'ultimo caso.

"Essenzialmente si comportano in modi complessi e interessanti, ma non ci sono grandi misteri in quello che fanno a cui si possa rispondere solo con il linguaggio", dice.

Herzing e Doyle sono più ottimisti. "I delfini hanno un suono squisito e hanno molti posti in cui potrebbero potenzialmente codificare informazioni che non abbiamo ancora guardato adeguatamente", afferma Herzing. Ha lavorato con Lori Marino e Douglas Vakoch del SETI Institute su come riconoscere un'intelligenza diversa dall'intelligenza umana.

Nel frattempo, Doyle ha suggerito che SETI dovrebbe cercare segnali con contenuto informativo che abbia una pendenza 1. Potremmo scoprire che un segnale alieno mostra una complessità fino a 10, 15, entropia di Shannon del 20° ordine. Come sarebbe una lingua del genere?

Per spiegare, Doyle mette in evidenza l'esempio di Koko, un gorilla in cattività che ha imparato la lingua dei segni e può comprendere concetti come "domani" o "ieri". Ma combina i tempi e Koko non capisce.

"Se le dici, 'a quest'ora domani avrò finito di mangiare', Koko non capisce i due salti temporali, che ad un certo punto in futuro ci sarà un punto nel passato", ha detto Doyle. "Ora immagina che un alieno abbia abilità più complesse. Potrebbero dire: 'Dovrò esserci stato'. Ora non c'è niente di sbagliato in questo di per sé, ma gli umani non possono gestire tre salti temporali o più. Un alieno potrebbe pensa solo in un modo più complesso". Quindi, invece di doppi sensi, potrebbero avere sensi tripli o quadrupli.

Tutto ciò ci dice che l'intelligenza si manifesta nella comunicazione tanto quanto lo è nella tecnologia e, se l'intelligenza è veramente derivata dal comportamento sociale, allora potrebbe essere molto più diffusa della tecnologia. Se l'intelligenza è definita come la capacità di apprendere, allora l'intelligenza porta con sé cultura, che significa qualcosa che si impara. Vediamo piccoli delfini imparare dalle loro madri, quindi, nel senso più crudo, potremmo dire che i delfini hanno cultura e intelligenza.

Sfuggendo al presupposto che l'intelligenza debba essere uguale alla tecnologia, vediamo che ci sono molte altre intelligenze sulla Terra chiedi a Lori Marino, e ti dirà che anche la più semplice vita multicellulare potrebbe essere considerata intelligente fino a un certo punto, grazie al suo carattere nervoso sistema.

Ma pone anche un problema per SETI se l'Universo è pieno di delfini intelligenti, sociali, comunicativi ma non tecnologici e simili, allora non ci saranno radiofari per trasmettere segnali. L'Universo potrebbe essere pieno di vita, di intelligenza, e non lo sapremmo mai.

Questa storia è stata fornita da Astrobiology Magazine, una pubblicazione basata sul web sponsorizzata dal programma di astrobiologia della NASA.

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