La luminosa “star serale” Venus torna al cielo notturno questo mese

Un team internazionale di astronomi ha osservato e identificato un nuovo tipo di esplosione stellare, una micronova.

Utilizzando il VLT (Very Large Telescope) dell'European Southern Observatory (ESO), i ricercatori hanno assistito a piccole esplosioni termonucleari mai viste prima su stelle nane bianche che sono durate solo poche ore. Una nana bianca è il nucleo denso di una stella come il nostro sole che ha esaurito il carburante ma non esplode, come farebbe una stella più grande.

Quando una nana bianca è accoppiata con una stella più grande, può rubare l'idrogeno dalla sua compagna. Alla fine, quell'idrogeno si fonde in elio in una massiccia esplosione termonucleare chiamata nova . "Tali detonazioni fanno bruciare e brillare brillantemente l'intera superficie della nana bianca per diverse settimane", ha affermato in una stampa dell'ESO l'astronoma Nathalie Degenaar dell'Università di Amsterdam, Paesi Bassi, coautrice di uno studio che descrive le nuove osservazioni di micronova rilascio .

Foto di supernova: fantastiche immagini di esplosioni di stelle

Rappresentazione artistica di una micronova. (Credito immagine: ESO/M. Kornmesser, L. Calada)

Ma durante l'analisi dei dati del Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) della NASA , i ricercatori hanno osservato lampi luminosi che duravano solo poche ore alla volta sulla superficie delle stelle. Usando il VLT dell'ESO, hanno confermato che queste piccole esplosioni erano un nuovo tipo di nova che si verificava in specifiche regioni di nane bianche.

"Per la prima volta, abbiamo visto che la fusione dell'idrogeno può avvenire anche in modo localizzato. L'idrogeno combustibile può essere contenuto alla base dei poli magnetici di alcune nane bianche, in modo che la fusione avvenga solo a questi poli magnetici". L'astronomo Paul Groot della Radboud University nei Paesi Bassi, coautore dello studio, ha affermato nella dichiarazione. "Questo porta all'esplosione di bombe a microfusione, che hanno circa un milionesimo della forza di un'esplosione di nova, da cui il nome micronova".

Nonostante il termine "micro" nel loro nome, le micronove sono ancora esplosioni estremamente potenti. I ricercatori hanno teorizzato che una singola micronova brucia circa 44.000.000 trilioni di libbre (20.000.000 trilioni di chilogrammi) l'equivalente di 3,5 miliardi di Grandi Piramidi di Giza.

Sebbene gli scienziati abbiano visto solo tre di questi eventi finora, i ricercatori pensano che le micronove possano verificarsi regolarmente in tutta la galassia e semplicemente eludere il rilevamento. "Questi eventi potrebbero essere in realtà abbastanza comuni, ma poiché sono così veloci che sono difficili da cogliere in azione", ha affermato nella dichiarazione l'astronomo Simone Scaringi della Durham University nel Regno Unito, che ha guidato lo studio.

In quanto tale, il team spera di utilizzare sondaggi su larga scala per trovare e studiare più micronove.

Un documento che descrive le osservazioni dei ricercatori è stato pubblicato mercoledì (20 aprile) sulla rivista Nature .

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