La missione psiche: visitare un asteroide in metallo

Gli scienziati hanno scoperto un altro indicatore sul sentiero verso il presunto Pianeta Nove.

Quell'indizio è il TG387 del 2015, un oggetto ritrovato nel lontano sistema solare esterno, ben oltre Plutone. L'orbita del TG387 del 2015 condivide peculiarità con quelle di altri corpi estremamente remoti, che sembrano essere stati modellati dalla gravità di un oggetto molto grande in quel regno lontano e gelido l'ipotetico Pianeta Nove, noto anche come Pianeta X.

"Questi oggetti lontani sono come briciole di pane che ci portano al Pianeta X", ha affermato in una dichiarazione il leader dello studio Scott Sheppard, della Carnegie Institution for Science di Washington, DC. [Le prove del "pianeta nove" nel nostro sistema solare (Galleria)]

"Più ne troviamo, meglio possiamo capire il sistema solare esterno e il possibile pianeta che pensiamo stia plasmando le loro orbite, una scoperta che ridefinirebbe la nostra conoscenza dell'evoluzione del sistema solare", ha aggiunto.

E il TG387 del 2015 è speciale tra queste briciole di pane, perché è stato trovato durante un'indagine relativamente uniforme dei cieli settentrionali e meridionali piuttosto che una caccia mirata di oggetti raggruppati in alcune parti del cielo, ha detto Sheppard. Le cacce mirate possono produrre risultati distorti, ad esempio, la comparsa di raggruppamenti dove non può esistere effettivamente, ha spiegato.

Il TG387 del 2015 ha due compagni di pianeti nani nella classe low-bias, ha detto Sheppard: VP113 del 2012, che lui e il suo collega Chadwick Trujillo (che è anche co-autore del nuovo articolo) hanno individuato nel 2014 come parte dello stesso, indagine a lungo termine in corso; e la relativamente luminosa Sedna (perché l'intero cielo è stato cercato fino al suo livello di luminosità).

"E poi, se porti alcuni degli altri oggetti estremi, molti di loro sono stati trovati anche nel nostro sondaggio", ha detto Sheppard a This Web.com. "Le statistiche migliorano sempre di più sul fatto che questo pianeta è probabilmente là fuori".

Le immagini della scoperta del TG387 del 2015 scattate al telescopio Subaru da 8 metri situato in cima a Mauna Kea alle Hawaii il 13 ottobre 2015. Le immagini sono state scattate a circa 3 ore di distanza. 2015 TG387 può essere visto muoversi tra le immagini vicino al centro mentre le stelle e le galassie molto più lontane sono stazionarie. (Credito immagine: Scott Sheppard)

Sheppard e i suoi colleghi hanno individuato per la prima volta il TG387 del 2015 nell'ottobre 2015, utilizzando il telescopio giapponese Subaru da 26 piedi (8 metri) in cima al picco vulcanico Mauna Kea alle Hawaii. I ricercatori hanno soprannominato l'oggetto "The Goblin", a causa della data di scoperta e del "TG" nella designazione provvisoria.

Il team ha impiegato altri tre anni per definire l'orbita del Goblin, cosa che hanno fatto con l'aiuto delle osservazioni dell'Osservatorio di Las Campanas in Cile e del Discovery Channel Telescope in Arizona.

2015 TG387 gira intorno al sole su un percorso estremamente ellittico, arrivando entro circa 65 unità astronomiche (AU) del sole nel punto più vicino (noto come perielio) e allontanandosi di circa 2.300 UA nel suo punto più distante (afelio).

Una AU è la distanza media Terra-sole di circa 93 milioni di miglia (150 milioni di chilometri). Quindi il TG387 del 2015 è molto, molto lontano. In effetti, occorrono circa 40.000 anni terrestri perché l'oggetto ritrovato completi un giro attorno al sole. [Il nostro sistema solare: un tour fotografico dei pianeti]

Solo due corpi noti del sistema solare hanno un perielio più distante di quello di The Goblin (2012 VP113 e Sedna) e solo uno (2014 FE72) ha una distanza dell'afelio maggiore. (Per la prospettiva: Plutone non si avvicina mai al sole di 29,7 UA, o più lontano di 49,3 UA.)

Le orbite del ritrovato pianeta nano estremo 2015 TG387 e dei suoi compagni Inner Oort Cloud oggetti 2012 VP113 e Sedna, rispetto al resto del sistema solare. (Credito immagine: Roberto Molar Candanosa e Scott Sheppard, per gentile concessione di Carnegie Institution for Science)

Sheppard e i suoi colleghi pensano che il TG387 del 2015 sia largo circa 300 km e probabilmente sferico, nel qual caso si qualificherebbe come un pianeta nano. Ma questo è tutto ciò che possono davvero dire sulle caratteristiche fisiche del Goblin.

"È piuttosto debole, quindi possiamo davvero vedere che è lì", ha detto Sheppard a This Web.com. "Non conosciamo nemmeno il colore dell'oggetto; non abbiamo ancora ottenuto alcuna spettroscopia sull'oggetto, o qualcosa del genere".

(Il diametro di 186 miglia non è una misura ma piuttosto una stima, assumendo una riflettività "moderata" per il TG387 del 2015.)

Ma tornando all'orbita: il Goblin è simile in molti modi a quelli di altri corpi estremamente distanti, in particolare in un elemento chiamato "longitudine del perielio". Fondamentalmente, le parti allungate delle loro orbite ellittiche sono raggruppate nella stessa parte del cielo, il che è coerente con la guida gravitazionale del Pianeta X.

L'esistenza del pianeta X è stata seriamente proposta per la prima volta nel 2014 da Sheppard e Trujillo, per spiegare potenzialmente stranezze nelle orbite di VP113 del 2012, Sedna e pochi altri oggetti transnettuniani.

Nel 2016, gli astronomi Konstantin Batygin e Mike Brown hanno presentato ulteriori prove di un tale "perturbatore" invisibile, che hanno chiamato Planet Nine. Batygin e Brown hanno suggerito che questo mondo potrebbe essere circa 10 volte più massiccio della Terra e orbitare in media a circa 600 UA dal sole.

Un'illustrazione artistica dell'ipotetico ma sconosciuto Pianeta X, che potrebbe modellare le orbite di oggetti più piccoli del sistema solare esterno estremamente distanti come 2015 TG387. (Credito immagine: Roberto Molar Candanosa e Scott Sheppard, per gentile concessione di Carnegie Institution for Science)

Nel nuovo studio, i ricercatori hanno anche eseguito simulazioni al computer per testare come il rimorchiatore gravitazionale del Pianeta X potrebbe influenzare l'orbita del Goblin. Hanno trovato una guida significativa simile a quella dedotta per altri oggetti distanti e hanno determinato che l'orbita del TG387 del 2015 rimane comunque stabile per l'età del sistema solare.

"Ciò che rende questo risultato davvero interessante è che il Pianeta X sembra influenzare il TG387 del 2015 allo stesso modo di tutti gli altri oggetti del sistema solare estremamente distanti", ha affermato Trujillo, che vive alla Northern Arizona University, nella stessa dichiarazione. "Queste simulazioni non dimostrano che c'è un altro enorme pianeta nel nostro sistema solare, ma sono un'ulteriore prova che qualcosa di grande potrebbe essere là fuori".

Sheppard mette le probabilità dell'esistenza del pianeta X a circa l'85%. E dice che non sorprende affatto che gli astronomi non l'abbiano ancora individuato.

"Dove pensiamo che il pianeta sia a centinaia di UA di distanza, se non a 1.000 UA qualcosa di grande anche come Nettuno sarebbe più debole di quanto la maggior parte dei telescopi potrebbe vedere", ha detto Sheppard a This Web.com. (Nel caso questo suoni strano o incongruo: il Goblin è stato scoperto vicino al perielio, a circa 80 UA dal sole.)

"E la maggior parte dei nostri sondaggi fino ad oggi non va così debole, non va così in profondità. Abbiamo coperto pochissimo del cielo alla profondità necessaria per trovare qualcosa di così debole", ha aggiunto. "Puoi nascondere molto facilmente una cosa molto grande nel sistema solare esterno".

Il documento che descrive la scoperta del TG387 del 2015 è stato inviato a The Astronomical Journal.

Segui Mike Wall su Twitter @michaeldwall e Google+ . Seguici su @Spacedotcom , Facebook o Google+ . Originariamente pubblicato su Space.com .

Ir arriba