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Guarda Mercurio con Giove e Saturno questo sabato (6 marzo) nel cielo del primo mattino. (Credito immagine: app SkySafari)

Se hai una certa età, potresti ricordare un fumetto intitolato "Mutt and Jeff". Mutt era un ragazzo alto mentre Jeff era piuttosto basso. Da quando furono creati nel 1907, qualsiasi coppia di individui di dimensioni diverse divenne nota come "Mutt and Jeff".

Si potrebbe quindi dire che nel nostro cielo mattutino questa settimana avremo una versione celestiale di "Mutt and Jeff". Se guardi in basso nel cielo est-sudest intorno alle 5:45 ora locale, li vedrai: il pianeta più grande del nostro sistema solare che passa insolitamente vicino al pianeta più piccolo del sistema solare.

In questo caso particolare, la nostra versione planetaria di "Mutt" è Giove, il quinto pianeta fuori dal sole e il più grande degli otto che compongono il nostro sistema solare. È un gigante gassoso che misura 88.846 miglia (142.984 chilometri) di diametro e ha una massa un millesimo di quella del sole. Eppure, Giove è 2,5 volte più massiccio degli altri sette pianeti messi insieme.

Per quanto riguarda la nostra versione del pianeta per "Jeff", abbiamo Mercurio, non solo il pianeta più piccolo, ma anche il più vicino al sole. Rispetto a Giove, Mercurio è un niente da fare. Un minuscolo mondo roccioso, 3.034 miglia (4.880 km) di diametro, è meno del 30% delle dimensioni di Giove.

Acquisizione delle denominazioni

Nella mitologia, Giove era il re degli dei. Eppure, quando gli antichi attribuivano nomi ai pianeti nel cielo notturno, come potevano sapere che Giove era davvero il più grande dei pianeti? Del resto Giove non era il più luminoso che l'onore appartenesse a Venere.

Ma Venere era visibile solo per poche ore prima dell'alba o al massimo dopo il tramonto e non appariva mai a più di metà del cielo. E il più delle volte, Venere sarebbe stata nascosta nel cuore della notte. Al contrario, Giove potrebbe apparire nel cielo a qualsiasi ora della notte ea volte potrebbe sembrare librarsi molto più in alto nel cielo rispetto a Venere. Salvo circostanze insolite in cui Marte si è avvicinato molto alla Terra (come è avvenuto lo scorso autunno), non c'è altro pianeta oltre a Venere che possa eclissare Giove. In quanto tale, il soprannome di Giove è stato conferito all'oggetto che gli antichi osservatori delle stelle credevano fosse il re dei pianeti.

È facile vedere come il pianeta Mercurio abbia acquisito il suo nome. Nella mitologia, Mercurio era il veloce messaggero degli dei. E nel cielo, il pianeta Mercurio era di gran lunga il più veloce di tutti i pianeti. Essendo così vicino al sole, Mercurio sembrerebbe correre avanti e indietro da un lato all'altro del sole.

E sabato (6 marzo), Mercurio raggiungerà il suo massimo allungamento, la sua massima distanza angolare a ovest del sole nel nostro cielo. In effetti, è il più lontano possibile dal sole, a 27 gradi. (Per riferimento, il tuo pugno chiuso tenuto alla distanza di un braccio misura circa 10 gradi di larghezza.) Ma mentre questa potrebbe sembrare un'opportunità favorevole per dare un'occhiata al cosiddetto pianeta "sfuggente", se vivi a nord dell'equatore in realtà non è.

In basso in un cielo luminoso

Il problema è che in questo particolare periodo dell'anno, l'eclittica, una linea immaginaria nel cielo che denota il percorso generale del sole, della luna e dei pianeti, si trova piuttosto in basso nel cielo orientale all'alba per quelli nell'emisfero settentrionale. Quindi, anche se Mercurio è abbastanza lontano dal sole, la sua posizione rispetto all'orizzonte lo mantiene piuttosto basso nel cielo e piuttosto profondo nel crepuscolo dell'alba.

Nel frattempo, Giove, che era in congiunzione con il sole il 28 gennaio, è uscito lentamente dal bagliore brillante del sole e ogni mattina che passava è tornato gradualmente alla vista nel cielo crepuscolare del mattino.

E venerdì mattina (5 marzo), Giove e Mercurio il grande e il piccolo o il "Mutt e Jeff" del sistema solare se passerete insolitamente vicini l'uno all'altro.

Come chiudere?

Questa mappa del cielo mostra Mercurio e Giove venerdì 5 marzo. (Credito immagine: Notte stellata)

Quando Giove e Mercurio erano al loro punto più vicino venerdì (5 marzo) all'incirca all'1:00 EST (0700 GMT), erano separati da soli 19,4 minuti d'arco, o 0,32 gradi, secondo il sito di skywatching In-The-Sky.org (apre nella nuova scheda) . Per gli osservatori del cielo negli Stati Uniti, i pianeti non erano visibili in quel momento; a New York City, ad esempio, Mercurio e Giove sono aumentati rispettivamente alle 5:19 e alle 5:20 ora locale. Considerando che la larghezza media della luna misura 30 minuti d'arco o mezzo grado, significa che venerdì mattina Giove e Mercurio erano più vicini tra loro della larghezza apparente della luna.

Avvicinamenti così ravvicinati tra questi due pianeti non accadono molto spesso. Negli ultimi 50 anni, ci sono stati solo sei di questi casi, l'ultimo nel 2006 e il successivo solo nel giugno 2024.

Quando i pianeti sorgeranno di nuovo questo sabato (6 marzo), saranno distanti poco più di un grado. Mentre Mercurio è sorto poco prima di Giove negli ultimi giorni, Giove prenderà il comando sabato, salendo a New York alle 5:17 ora locale, due minuti prima di Mercurio. Il sole sorgerà circa un'ora dopo, alle 6:22 ora locale di New York.

Quando e dove guardare

Sabato 6 marzo, Mercurio raggiungerà il suo angolo più ampio di 27 gradi a ovest del sole e il picco di visibilità per l'attuale apparizione mattutina. Cerca il pianeta in rapido movimento che brilla molto in basso nel cielo est-sud-est, vicino a Giove più luminoso, tra le 5:45 e le 6:00 circa nel tuo fuso orario locale. In un telescopio (riquadro) Mercurio mostrerà una fase gibbosa crescente illuminata al 57%. La posizione di Mercurio al di sotto dell'eclittica mattutina in leggera flessione (linea verde) renderà questa una scarsa apparizione per gli osservatori di latitudine medio-settentrionale, ma la migliore rappresentazione del 2021 per quelli situati vicino all'equatore e più a sud. (Credito immagine: Notte stellata)

Per vedere questo "duo dinamico" sabato (6 marzo), consigliamo di trovare un orizzonte "piatto"; un luogo dove non ci sono ostacoli alti, come alberi o edifici, in direzione est-sudest. Alle 5:45, i due pianeti saranno solo circa 5 gradi sopra l'orizzonte (quindi i due pianeti saranno solo circa "mezzo pugno" sopra l'orizzonte.)

Giove, di magnitudine -2, sarà il più luminoso dei due, superando di oltre sei volte Mercurio a magnitudine zero. (La magnitudo è una misura della luminosità usata dagli astronomi, con numeri negativi che denotano oggetti più luminosi.) Mercurio apparirà in basso a sinistra di Giove. Le tue possibilità di vederli aumenteranno se usi il binocolo e scansiona il cielo in basso a est-sud-est. Ricorda, il cielo al crepuscolo sarà piuttosto luminoso, poiché il sole sorgerà solo circa un'ora dopo.

Ci sono stati alcuni rapporti da pubblicazioni di skywatching secondo cui Mercurio e Giove appariranno come se si fossero fusi in un'unica stella, ma non è vero. Dovresti riuscire facilmente a separare i due pianeti, sia con gli occhi che ancor di più con il binocolo.

Spazio per altri due

Saturno e la luna entrano in scena mercoledì mattina. (Credito immagine: app SkySafari)

Dopo questo fine settimana, Mercurio si staccherà rapidamente da Giove verso est, ma c'è ancora un altro evento da tenere d'occhio e che accadrà cinque giorni dopo, la mattina di mercoledì 10 marzo. Quel giorno, di nuovo intorno alle 5: 45 am, in basso a est-sudest, cerca Mercurio più vicino all'orizzonte, Giove ben in alto a destra e circa 10 gradi ("un pugno") in alto a destra di Giove sarà un terzo pianeta: Saturno.

Naturalmente, Giove e Saturno hanno ricevuto molta attenzione appena prima di Natale, quando si sono impegnati in uno spettacolare incontro tutto loro, denominato la "Grande Congiunzione".

E oltre ai tre pianeti, possiamo aggiungere un quarto intruso celeste: una bella e sottile falce di luna calante che penderà di circa cinque gradi in basso a destra di Giove. Il frammento di luna sarà illuminato solo per il 9% ea poco più di due giorni dalla sua nuova fase. Anche in questo caso, il binocolo sarà utile per catturare una visione di questo "incontro al vertice celeste".

Non dimenticare che quello che vedrai nel cielo è tutta una questione di prospettiva. La luna sarà a circa 239.700 miglia (385.600 km) di distanza. Ma Mercurio è attualmente a circa 89 milioni di miglia (140 milioni di km) dalla Terra, Giove a 551 milioni di miglia (887 milioni di km) e Saturno è a quasi un miliardo di miglia (1,6 miliardi di km) da noi, secondo il sito di skywatching TheSkyLive. com (si apre in una nuova scheda) .

Ma stamattina potrai vederli tutti e quattro in un solo sguardo. Buona fortuna e cieli sereni!

Joe Rao è istruttore e docente ospite all'Hayden Planetarium di New York. Scrive di astronomia per la rivista di storia naturale, l'almanacco degli agricoltori e altre pubblicazioni. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook.

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