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Le lune piene tendono a ricevere la maggior parte dell'attenzione per osservare le stelle, ma ora c'è molto da vedere sul vicino più vicino della Terra nella sua fase di "gibbosa crescente".

La luce mutevole del sole metterà in rilievo diverse parti della luna nei prossimi giorni, offrendo viste interessanti dei crateri lunari e di altre morfologie.

Ecco una breve guida di cosa cercare, dopo un po' di background sulle fasi lunari.

Un primer per le fasi lunari

Nel suo viaggio mensile intorno alla Terra, la luna attraversa quattro punti di riferimento o fasi molto distinti: luna nuova, primo quarto, luna piena e terzo (o ultimo quarto), prima di tornare nuovamente alla luna nuova. Questi segnano rispettivamente 0 gradi, 90 gradi, 180 gradi e 270 gradi, misurati dalla posizione del sole. [ Le fasi e il ciclo della luna (infografica) ]

Tutte e quattro le fasi sono istanti esatti in un mese particolare. In questo ciclo cadono nei seguenti giorni: luna nuova, 10 febbraio; primo trimestre, 17 febbraio, luna piena, 25 febbraio; e l'ultimo trimestre, 4 marzo.

Tra queste quattro fasi istantanee, si dice che la luna si trovi in ​​quattro fasi di transizione, ciascuna delle quali dura poco più di una settimana. "Mezzaluna crescente" viene dopo la luna nuova, "gibboso crescente" segue il primo quarto, "gibboso calante" viene dopo la luna piena e la mezzaluna calante segue l'ultimo quarto.

Una luna "crescente" sta diventando più grande mentre una luna "crescente" si sta restringendo. La maggior parte delle persone ha familiarità con una forma a "mezzaluna", ma la parola "gibboso" non è normalmente nel vocabolario della maggior parte delle persone. Viene da una parola medio inglese per "gobba", ma può anche riferirsi a una pancia incinta.

Naturalmente, la luna non cambia davvero forma. Le fasi lunari sono causate dall'angolo variabile da cui il sole lo illumina mentre la luna si fa strada intorno alla Terra.

Cosa cercare

L'attuale fase lunare è gibbosa. Il sole splende ad angolo da dietro la Terra. Abbiamo passato il primo quarto, quindi più della metà della luna è alla luce del sole, ma la luce del sole non raggiunge l'estrema sinistra della luna. Come sempre, la zona più interessante da osservare è quella vicina al "terminatore", la linea di demarcazione tra il giorno e la notte sulla luna.

A seconda della notte in cui guardi la luna, diverse aree verranno mostrate in altorilievo dalla luce del sole nascente.

Nella metà settentrionale della luna, cerca l'arco ricurvo del Mare Crisium, insieme all'arco più piccolo del Sinus Iridum. Queste caratteristiche furono nominate nel 17° secolo, prima che gli astronomi sapessero che la luna era un mondo arido e senz'aria. I nomi si traducono dal latino rispettivamente come "Mare delle crisi" e "Baia degli arcobaleni".

Appena a nord del Mare Crisium si trova il caratteristico cratere ovale Plato, il cui fondo liscio e scuro è rotto solo da alcuni minuscoli crateri. Questo cratere ha un diametro di 68 miglia (109 chilometri) ed è un perfetto esempio di cratere il cui fondo si è riempito di lava poco dopo l'impatto. Da allora, una manciata di impatti ha creato piccole fosse nel pavimento liscio, visibili solo con telescopi abbastanza grandi in condizioni di osservazione perfettamente stabili, un eccellente test per la qualità ottica di un telescopio. [ Telescopi per principianti: una guida all'acquisto ]

Verso il lembo sud-ovest della luna, cerca il grande cratere Gassendi, dal nome dell'astronomo francese del 17° secolo Pierre Gassendi. Sessanta miglia (101 km) di diametro, il pavimento di Gassendi è pieno di molte caratteristiche interessanti: una montagna leggermente decentrata, diversi grandi crateri, un sistema di rilles (solchi poco profondi) e uno strano gruppo di cupole congiunte (dolci rigonfiamenti).

Vicino al polo sud lunare si trova uno dei crateri più giovani della luna, chiamato così in onore di Tycho Brahe, il famoso osservatore danese del XVI secolo, le cui osservazioni furono usate da Johannes Kepler per determinare le leggi che governano il moto dei pianeti.

Tycho ha un diametro di 63 miglia (102 km). La sua giovane età è tradita dal terreno luminoso che ha esposto e poi emessa in lunghi raggi circumlunari in tutte le direzioni.

Un altro giovane cratere luminoso è Aristarchus nel quadrante nord-ovest. Aristarco visse nel 3° secolo a.C. e aveva idee molto più avanti dei suoi tempi, in particolare che la Terra ruotasse attorno al sole piuttosto che il contrario. Sebbene abbastanza piccolo, con un diametro di 40 km, la luminosità di Aristarco lo rende un cratere facile da individuare.

I nomi che usiamo oggi per i crateri sulla luna furono applicati principalmente da Giovanni Riccioli nel XVII secolo.

Riccioli usava nomi dell'antica Grecia, Roma e dell'Europa medievale vicino al centro della luna e collocava gli astronomi moderni (per i suoi giorni) attorno al lembo della luna. Al giorno d'oggi gli scienziati moderni, tutti deceduti, sono collocati ovunque sulla luna. Gli unici crateri chiamati per le persone viventi sono una manciata che portano i soprannomi degli astronauti dell'Apollo.

Questo articolo è stato fornito a This Web.com da Starry Night Education , il leader nelle soluzioni per il curriculum di scienze di This Web. Segui Starry Night su Twitter @StarryNightEdu . Segui questo Web.com su Twitter @ Spacedotcom . Siamo anche su Facebook e Google+ .

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