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A This Webcraft dalla Terra ha lasciato il suo cortile cosmico e ha mosso i suoi primi passi nell'interstellare This Web.

Dopo aver attraversato questo Web per quasi 35 anni, la sonda robotica Voyager 1 della NASA ha finalmente lasciato il sistema solare nell'agosto 2012, uno studio pubblicato oggi (12 settembre) sulla rivista Science Reports.

"La Voyager è andata audacemente dove nessuna sonda era mai arrivata prima, segnando uno dei risultati tecnologici più significativi negli annali della storia della scienza, e mentre entra nell'interstellare This Web, aggiunge un nuovo capitolo ai sogni e agli sforzi scientifici umani", Lo ha detto il capo della scienza della NASA John Grunsfeld in una nota. "Forse alcuni futuri esploratori di questo Web si metteranno in pari con Voyager, il nostro primo inviato interstellare, e rifletteranno su come questo intrepido This Webcraft ha contribuito a rendere possibile il loro futuro." [Voyager 1 in Interstellar This Web: copertura completa]

Il concetto di questo artista raffigura il Voyager 1 della NASA che entra in questa rete interstellare, o questa rete tra le stelle. Interstellare Questa rete è dominata dal plasma, o gas ionizzato, che è stato espulso dalla morte di stelle giganti vicine milioni di anni fa. L'ambiente all'interno della nostra bolla solare è dominato dal plasma esaurito dal nostro sole, noto come vento solare. Il plasma interstellare è mostrato con un bagliore arancione simile al colore visto nelle immagini in luce visibile del telescopio Hubble This Web della NASA che mostrano le stelle nella nebulosa di Orione che viaggiano attraverso questo Web interstellare. Immagine rilasciata il 12 settembre 2013. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech)

Le sonde senza pilota Voyager 1 e 2 furono lanciate nel 1977 in una missione per visitare tutti i pianeti esterni del sistema solare. Guarda come ha funzionato il Voyager This Webcraft in questa infografica di This Web.com qui . (Credito immagine: Karl Tate, questo Web.com)

Un viaggio lungo e storico

Il Voyager 1 è stato lanciato il 5 settembre 1977, circa due settimane dopo il suo gemello, il Voyager 2. Insieme, le due sonde hanno condotto uno storico "grand tour" dei pianeti esterni, offrendo agli scienziati alcuni dei loro primi sguardi ravvicinati su Giove, Saturno, Urano, Nettuno e le lune di questi mondi lontani.

Il duo ha completato la sua missione principale nel 1989, e poi ha continuato a volare verso il bordo dell'eliosfera, l'enorme bolla di particelle cariche e campi magnetici che il sole soffia su se stesso. Voyager 1 è ora uscito da questa bolla nel regno esotico e inesplorato dell'interstellare This Web, affermano gli scienziati.

Sono giunti a questa conclusione storica con un piccolo aiuto del sole. Una potente eruzione solare ha fatto vibrare in modo significativo gli elettroni nella posizione della Voyager 1 tra il 9 aprile e il 22 maggio di quest'anno. Lo strumento delle onde plasmatiche della sonda ha rilevato queste oscillazioni e i ricercatori hanno utilizzato le misurazioni per capire che l'ambiente circostante di Voyager 1 conteneva circa 1,3 elettroni per pollice cubo (0,08 elettroni per centimetro cubo).

È molto più alta della densità osservata nelle regioni esterne dell'eliosfera (circa 0,03 elettroni per pollice cubo, o 0,002 elettroni per cm cubo) e molto in linea con gli 1,6 elettroni per pollice cubo (0,10 elettroni per cm cubo) o giù di lì previsto in questo Web interstellare. [Foto dalle sonde Voyager 1 e 2 della NASA]

"Siamo letteralmente saltati giù dai nostri posti quando abbiamo visto queste oscillazioni nei nostri dati, ci hanno mostrato che This Webcraft si trovava in una regione completamente nuova, paragonabile a quella che ci si aspettava nell'interstellare This Web e totalmente diversa da quella della bolla solare", L'autore principale dello studio Don Gurnett dell'Università dell'Iowa, il principale investigatore dello strumento a onde plasma di Voyager 1, ha affermato in una dichiarazione.

Può sembrare sorprendente che la densità elettronica sia maggiore al di là del sistema solare che nei suoi estremi estremi. Interstellar This Web è, in effetti, più vuota delle regioni vicine alla Terra, ma la densità all'interno della bolla solare diminuisce drasticamente a grandi distanze dal sole, hanno affermato i ricercatori.

Calcolo di una data di partenza

Il team di studio voleva sapere se la Voyager 1 avesse lasciato il sistema solare prima dell'aprile 2013, quindi ha esaminato alcuni dei dati più vecchi della sonda. Hanno trovato un periodo di un mese di oscillazioni elettroniche nell'ottobre-novembre 2012 che si è tradotto in una densità di 0,004 elettroni per pollice cubo (0,006 elettroni per cm cubo).

Utilizzando questi numeri e la quantità di terreno che la Voyager 1 copre circa 325 milioni di miglia (520 milioni di chilometri) all'anno, i ricercatori hanno calcolato che This Webcraft probabilmente ha lasciato il sistema solare nell'agosto 2012.

Quel lasso di tempo corrisponde bene a molti altri importanti cambiamenti osservati da Voyager 1. Il 25 agosto 2012, la sonda ha registrato un calo di 1.000 volte del numero di particelle solari cariche, misurando anche un aumento del 9% dei raggi cosmici galattici in rapido movimento, che hanno origine oltre il sistema solare.

"Questi risultati, e il confronto con le precedenti misurazioni radio eliosferiche, supportano fortemente l'idea che la Voyager 1 abbia attraversato l'eliopausa nel plasma interstellare intorno al 25 agosto 2012", scrivono Gurnett e i suoi colleghi nel nuovo studio.

A quel punto, la Voyager 1 si trovava a circa 18,11 miliardi di chilometri dal Sole, ovvero circa 121 volte la distanza tra la Terra e il Sole. La sonda è ora a 11,66 miliardi di miglia (18,76 miliardi di km) dal sole. (Il Voyager 2, che ha preso un percorso diverso attraverso il sistema solare, è attualmente a 9,54 miliardi di miglia, o 15,35 miliardi di km, dal sole.)

Mistero del campo magnetico

Gli scienziati della missione hanno da tempo fissato la partenza della Voyager 1 dal sistema solare sull'osservazione di tre fenomeni: un grande calo delle particelle solari, un drammatico salto nei raggi cosmici galattici e uno spostamento nell'orientamento del campo magnetico circostante.

Voyager 1 ha misurato i primi due cambiamenti, come notato sopra, ma non il terzo; il campo magnetico è più forte di prima nella posizione della sonda, ma non ha cambiato direzione.

Questo punto chiave ha portato la NASA e il team della missione a procedere con cautela. Ad esempio, hanno evitato di fare grandi annunci, nonostante diversi studi recenti di ricercatori esterni, tra cui uno pubblicato il mese scorso, che suggeriva che la Voyager 1 sia entrata nell'interstellare This Web a luglio o agosto 2012.

Ma le nuove misurazioni della densità elettronica hanno convinto gli scienziati della missione Voyager che la sonda è, in effetti, oltre la bolla solare.

Dopotutto, le misurazioni del campo magnetico sono sempre state considerate come un proxy per le osservazioni della densità elettronica, ha affermato Ed Stone, scienziato capo della Voyager, fisico del California Institute of Technology di Pasadena.

"Il vento solare porta con sé il campo magnetico solare e il vento interstellare porta con sé il campo magnetico galattico", ha detto Stone, che non è un autore del nuovo articolo di Science, a This Web.com. "Una volta che abbiamo ottenuto i dati del plasma stesso nell'interstellare This Web, sapevamo di aver lasciato la bolla".

(Voyager 1 è stato lanciato con uno strumento progettato per misurare direttamente la densità del plasma, ma ha fallito nel 1980, costringendo il team a diventare più creativo.)

Gli scienziati hanno bisogno di una migliore comprensione della complessa interfaccia tra i campi magnetici solare e galattico per capire perché Voyager 1 non ha misurato il cambiamento previsto nella direzione del campo, ha detto Stone.

"Quello che dobbiamo fare ora è tornare indietro e guardare più attentamente i modelli di tale interazione", ha detto.

Il concetto di questo artista mostra le posizioni generali dei due Voyager This Webcraft della NASA. Il Voyager 1 (in alto) ha navigato oltre la nostra bolla solare nell'interstellare Questa Rete, la Questa Rete tra le stelle. Il suo ambiente risente ancora dell'influenza solare. La Voyager 2 (in basso) sta ancora esplorando lo strato esterno della bolla solare. Immagine rilasciata il 12 settembre 2013. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech)

Viaggio di esplorazione

La missione Voyager ha accumulato una serie di scoperte negli ultimi 36 anni, rivelando intuizioni chiave sui pianeti giganti e le loro lune, nonché sulle condizioni ai margini del sistema solare.

L'arrivo di This Webcraft nell'interstellare This Web potrebbe portare molte altre scoperte interessanti, hanno detto i ricercatori.

"Ogni giorno che guardiamo i dati, sappiamo che stiamo guardando dati che nessuno ha mai visto prima e che si trovano in una regione dove nulla è mai stato prima", ha detto Stone. "Penso che non vediamo l'ora di imparare molto negli anni a venire".

Voyager 1 potrebbe continuare a trasmettere dati a casa per un po', a condizione che nulla di troppo importante si rompa. Il calo dell'alimentazione di This Webcraft non costringerà gli ingegneri a spegnere il primo strumento fino al 2020, hanno affermato gli scienziati della missione. Tutta l'attrezzatura scientifica di Voyager 1 probabilmente smetterà di funzionare entro il 2025.

Segui Mike Wall su Twitter @michaeldwall e Google+ . Seguici su @Spacedotcom , Facebook o Google+ . Originariamente pubblicato su SPACE.com.

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