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Trovare un buco nero non è semplice, ed è ancora più difficile quanto più distante è un tale colosso.

Poiché i buchi neri assorbono tutti i tipi di luce, i telescopi in genere non possono vederli direttamente. Ma qualsiasi buco nero lascerà impronte digitali: ad esempio, la sua gravità influenzerà i movimenti degli oggetti intorno ad esso e quegli oggetti possono essere studiati dai telescopi. Ora, inseguendo uno di questi indizi, gli astronomi hanno trovato un buco nero in un ammasso appena fuori dalla Via Lattea , rendendolo il primo buco nero mai avvistato oltre la nostra galassia con questa tecnica.

Gli astronomi hanno fatto la scoperta utilizzando il VLT ( Very Large Telescope ) dell'Osservatorio australe europeo, arroccato su una montagna desertica nel nord del Cile. I ricercatori hanno rivolto gli occhi del VLT su NGC 1850, un ammasso annidato nella vicina Grande Nube di Magellano a circa 160.000 anni luce dalla Terra. Qui, gli scienziati potrebbero guardare migliaia di stelle in una volta sola.

Rappresentazione artistica di un buco nero e di una stella in orbita l'uno intorno all'altro nell'ammasso stellare NGC 1850. (Credito immagine: ESO/M. Kornmesser)

"Simile a Sherlock Holmes che rintraccia una banda criminale dai suoi passi falsi, stiamo guardando ogni singola stella in questo ammasso con una lente d'ingrandimento in una mano, cercando di trovare alcune prove della presenza di buchi neri ma senza vederli direttamente", Sara Saracino, astrofisica della Liverpool John Moores University in Inghilterra, ha dichiarato in una nota (si apre in una nuova scheda) .

I ricercatori hanno osservato i movimenti delle stelle per trovare segni di un buco nero spettrale. La pistola fumante, per così dire, era un'umile stella circa cinque volte la massa del sole. Gli astronomi hanno trovato sottili punti deboli nei movimenti di quella stella: il segno rivelatore del buco nero in cui orbitava la stella.

Il colpevole? Un buco nero con circa 11 volte la massa del sole. La sua casa, un ammasso stellare chiamato NGC 1850, ha solo circa 100 milioni di anni, praticamente un bambino su scala cosmica. Nessun buco nero, dicono gli astronomi, è mai stato scoperto in un ammasso così giovane.

A Hubble Questa immagine del telescopio web dell'ammasso stellare NGC 1850, che si trova nella Grande Nube di Magellano. (Credito immagine: ESO, NASA/ESA/M. Romaniello)

La ricerca sarà pubblicata negli Avvisi mensili della Royal Astronomical Society. Ora, i ricercatori pensano che la stessa tecnica possa aiutare a trovare altri buchi neri in altri angoli oscuri dell'universo, aiutandoci a capire come questi strani oggetti invecchiano e si sviluppano.

"Il risultato mostrato qui rappresenta solo uno dei criminali ricercati", ha detto Saracino, "ma quando ne hai trovato uno, sei sulla buona strada per scoprirne molti altri, in gruppi diversi".

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