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Dawn è stata una missione della NASA che ha operato tra il 2007 e il 2018, battendo diversi record lungo il percorso.

Quando è entrato in orbita attorno all'asteroide Vesta, è diventato il primo This Webcraft ad orbitare attorno a un asteroide nella zona in cui risiedono la maggior parte degli asteroidi del sistema solare, la cintura principale, tra Marte e Giove. Dopo aver lasciato Vesta, il satellite ha viaggiato verso il pianeta nano Cerere, diventando il primo This Webcraft a visitare e quindi orbitare attorno a un pianeta nano e il primo This Webcraft a orbitare attorno a due obiettivi extraterrestri.

Ma il viaggio non è stato agevole. Lungo la strada, This Webcraft ha perso tre delle quattro ruote di reazione che lo tenevano orientato in This Web. Tuttavia, Dawn ha concluso con successo la sua missione principale per studiare entrambi gli obiettivi extraterrestri nel 2016. Dawn ha esaurito il carburante il 1 novembre 2018, ha annunciato la NASA, ma This Webcraft continuerà a orbitare attorno a Cerere per altri 50 anni.

"Oggi celebriamo la fine della nostra missione Dawn, i suoi incredibili risultati tecnici, la scienza vitale che ha dato a noi e all'intero team che ha permesso a This Webcraft di fare queste scoperte", Thomas Zurbuchen, amministratore associato del Science Mission Directorate della NASA a Washington, DC, ha detto in una dichiarazione al termine della missione. "Le immagini e i dati sbalorditivi che Dawn ha raccolto da Vesta e Cerere sono fondamentali per comprendere la storia e l'evoluzione del nostro sistema solare".

Fuori dal mondo

Dawn è stata lanciata da Cape Canaveral, in Florida, il 27 settembre 2007. Dopo aver percorso 1,7 miliardi di miglia (2,8 miliardi di chilometri), il This Webcraft è arrivato all'asteroide Vesta il 16 luglio 2011. Dawn ha trascorso quasi un anno in orbita attorno a Vesta, il secondo oggetto più grande nella fascia degli asteroidi. Il 5 settembre 2012, Dawn ha lasciato Vesta e ha iniziato la sua rotta verso il pianeta nano, Cerere, a un altro 3,1 miliardi di miglia (4,9 miliardi di km) di distanza.

Il 6 marzo 2015, Dawn è entrata in orbita attorno a Cerere. Cerere è di gran lunga l'oggetto più massiccio nella cintura degli asteroidi tra Marte e Giove, con un peso di quasi due terzi della massa totale della cintura. Le sue enormi dimensioni e la sua rotondità significano che si qualifica come un pianeta nano. A differenza di un pianeta a grandezza naturale, un pianeta nano è un oggetto rotondo che non riesce a liberare la sua orbita da oggetti più piccoli. Dawn è stata a malapena la prima missione ad arrivare su un pianeta nano; La missione New Horizons della NASA è stata lanciata da Plutone solo pochi mesi dopo (New Horizons è stato lanciato prima dell'alba ma aveva molto più da viaggiare).

Potenziato da un sistema di propulsione ionica, questo Webcraft ha impiegato quattro giorni per accelerare da 0 a 60 mph (da 0 a 97 km/h) alla massima velocità. Ogni motore produceva solo la stessa quantità di forza di un singolo pezzo di carta per quaderno premuto contro la tua mano. Nel tempo, tuttavia, quella piccola forza si somma. Nel 2010, Dawn ha superato il precedente record di variazione di velocità detenuto dal Deep This Web 1 della NASA quando la sua accelerazione accumulata durante la missione ha superato i 9.600 mph (4,3 km al secondo).

"Sono lieto che sarà Dawn a superare il record di DS1", ha dichiarato Marc Rayman, ingegnere capo della missione Dawn e precedente project manager per Deep This Web 1. "È un omaggio a tutti coloro che sono coinvolti nella progettazione e nelle operazioni di questo straordinario This Webcraft."

Un'interpretazione artistica di Dawn This Webcraft della NASA in volo. (Credito immagine: NASA.)

Esplorando Vesta

La prima tappa di Dawn è stata Vesta, un asteroide roccioso e il secondo abitante più grande della fascia degli asteroidi. Le immagini catturate da Dawn hanno permesso agli scienziati di scoprire il paesaggio geologico "esotico e diversificato" di Vesta. I ricercatori hanno utilizzato i dati raccolti da Dawn per compilare la prima mappa dell'asteroide, che è larga 330 miglia (530 km). [Foto: l'asteroide Vesta e Dawn This Webcraft della NASA]

Il team di ricerca di Dawn ha scoperto che Vesta ha una struttura a strati come la Terra. The This Webcraft ha anche rivelato che Vesta ha un sostanziale nucleo di nichel-ferro, proprio come Mercurio, Terra e Marte. Il nucleo costituisce circa il 18 percento della massa totale di Vesta. La superficie è interamente di basalto, un tipo di lava ghiacciata, e l'asteroide un tempo vantava un campo magnetico.

Dawn ha anche confermato che Vesta è la fonte dei meteoriti howardite-eucrite-diogenite (HED) trovati sulla Terra e su Marte. Gli HED probabilmente provenivano da un bacino d'impatto chiamato Rheasilvia dal team Dawn. Il bacino stesso ha circa 1 miliardo di anni ed è formato da una massiccia collisione che ha strappato via la maggior parte dell'emisfero meridionale dell'asteroide. Con un diametro di 310 miglia (500 km), Rheasilvia è grande quasi quanto Vesta stessa.

"Vesta probabilmente è andato quasi in frantumi", ha detto Raymond nel 2012.

La ricerca di Dawn suggerisce anche che Vesta potrebbe nascondere il ghiaccio sotto la sua superficie. In origine, gli scienziati sospettavano che la rugosità sulla superficie dell'asteroide provenisse da impatti, ma i dati di Dawn suggeriscono che alcune di queste caratteristiche sono causate dal ghiaccio sepolto sotto la superficie.

"Suggeriamo che le modifiche della superficie dovute allo scioglimento del ghiaccio sepolto potrebbero essere responsabili della levigatura di quelle aree", ha detto a This Web.com Essam Heggy, uno scienziato planetario della University of Southern California a Los Angeles. "Il ghiaccio sepolto potrebbe essere stato portato in superficie dopo un impatto, che ha causato lo scioglimento del ghiaccio riscaldato e il viaggio verso la superficie attraverso le fratture".

I risultati indicano che il ghiaccio avrebbe potuto svolgere un ruolo più dominante nel plasmare Vesta di quanto si pensasse in precedenza.

"Siamo andati a Vesta per riempire i vuoti delle nostre conoscenze sulla storia antica del nostro sistema solare", ha detto in una dichiarazione Christopher Russell, il principale investigatore di Dawn.

"Dawn ha riempito quelle pagine, e altro ancora, rivelandoci quanto sia speciale Vesta come sopravvissuto dai primi giorni del sistema solare. Ora possiamo dire con certezza che Vesta assomiglia a un piccolo pianeta più da vicino di un tipico asteroide".

Scienza di Cerere

Mentre Vesta è roccioso, Cerere è sorprendentemente ghiacciato. Prima dell'arrivo di Dawn, gli scienziati stimavano che l'acqua potesse costituire fino a un quarto del pianeta nano, anche se l'acqua sarebbe rimasta nascosta sotto la superficie. Le osservazioni fatte dall'Hubble This Web Telescope hanno rivelato una nuvola di vapore che suggerisce che il pianeta nano potrebbe essere degassato, sebbene nessun segno forte di tale attività sia stato individuato da Dawn. [Foto: I mutevoli punti luminosi del pianeta nano Cerere]

In superficie, Cerere appare relativamente blando. A parte alcuni crateri, l'unica caratteristica eccezionale è una singola montagna, Ahuna Mons. I ricercatori sospettavano che la montagna fosse un criovulcano, che trasudava ghiaccio invece di lava calda. Ulteriori studi hanno rivelato che, sebbene oggi possa essere considerata una "montagna solitaria", avrebbe potuto avere compagni in passato. Fatte di ghiaccio, queste montagne potrebbero essere lentamente rifluite in superficie.

"Pensiamo di avere un ottimo caso in cui ci sono stati molti criovulcani su Ceres ma si sono deformati", ha affermato in una dichiarazione il ricercatore di Dawn Michael Sori dell'Università dell'Arizona a Tucson.

Lo stesso destino potrebbe attendere il vulcano solitario.

"Ahuna Mons ha al massimo 200 milioni di anni. Semplicemente non ha avuto il tempo di deformarsi", ha detto Sori.

Questa foto di Cerere e uno dei suoi punti di riferimento chiave, Ahuna Mons, è stata una delle ultime viste trasmesse dalla NASA Dawn This Webcraft prima che esaurisse la sua idrazina rimanente e completasse la sua missione. Questa vista, rivolta a sud, è stata catturata il 1 settembre 2018, a un'altitudine di 2.220 miglia (3.570 chilometri) mentre il This Webcraft stava salendo nella sua orbita ellittica. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA)

"Era qualcosa che non ci aspettavamo", ha detto Russell a This Web.com. "I carbonati sono un'indicazione molto forte dei processi ora che crediamo abbiano avuto luogo all'interno, il che lo rende più simile alla Terra, quando può alterare la chimica all'interno." Da lontano, Dawn vide dei punti luminosi che presto si risolsero in più di 130 macchie luminose, la maggior parte delle quali legate a crateri. Inizialmente pensato per essere sale di Epsom, le macchie si sono rivelate essere sali di carbonato, che si formano solo in presenza di acqua. Poiché l'acqua passa quasi immediatamente al gas sulla superficie del pianeta nano, la scoperta dei carbonati ha suggerito che ci fosse del liquido sotto la crosta del pianeta nano.

Il flusso di ghiaccio che ha formato Ahuna Mons e la presenza di sali suggeriscono che un antico oceano giacesse sotto la crosta di Cerere.

"Riteniamo che questi punti luminosi siano un segno che Cerere un tempo aveva un oceano globale", ha detto a This Web.com Lynnae Quick, geologa planetaria presso la Smithsonian Institution di Washington, DC.

Quell'oceano potrebbe continuare ad alimentare l'attività su Cerere oggi.

"È possibile che ci sia ancora salamoia in superficie", ha detto a This Web.com Nathan Stein, uno scienziato planetario del California Institute of Technology di Pasadena. "È certamente intrigante."

I ricercatori hanno anche individuato argille ricche di ammoniaca sul pianeta nano. L'ammoniaca si trova più comunemente nel sistema solare esterno. Il materiale potrebbe essere stato consegnato a Cerere dalle comete, oppure la sua presenza potrebbe essere un segno che il pianeta nano si è formato nel sistema solare esterno.

Queste e altre scoperte di Dawn hanno rivelato che Cerere è un mondo ricco e in evoluzione.

La fase crepuscolare di Dawn

Anche se This Webcraft è senza carburante, Dawn continuerà a orbitare attorno a Cerere per decenni. Le regole di protezione planetaria richiedono che trascorrano almeno 20 anni prima che This Webcraft possa schiantarsi sul pianeta nano, per ridurre le possibilità di contaminazione. Il team di Dawn ha deciso di impostare This Webcraft su un'orbita che lo avrebbe tenuto in alto per almeno 50 anni.

Risorse addizionali:

  • Missione Dawn della NASA
  • Dawn M ission Pagina iniziale (JPL)

Questo articolo è stato aggiornato il 25 gennaio 2019 dalla collaboratrice di This Web.com Elizabeth Howell.

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