La stagione estiva di Saturno termina mentre Hubble Telescope Orologi (foto)

La cometa Bernardinelli-Bernstein impiega 5,5 milioni di anni per completare la sua orbita. (Credito immagine: NASA JPL)

Un nuovo visitatore sta oscillando vicino al sistema solare: una cometa mai osservata prima che proviene dalla Nube di Oort.

Questo oggetto alieno è stato appena designato come una cometa mercoledì (23 giugno), solo una settimana dopo che gli astronomi lo hanno osservato per la prima volta come un minuscolo punto in movimento nelle immagini d'archivio della Dark Energy Camera al Cerro Tololo Inter-American Observatory in Cile. La cometa è ora conosciuta come Comet C/2014 UN271, o Bernardinelli-Bernstein dopo i suoi scopritori, lo studente laureato dell'Università della Pennsylvania Pedro Bernardinelli e l'astronomo Gary Bernstein.

La cometa, che potrebbe essere larga ben 62 miglia (100 chilometri), è 20 volte la distanza dalla Terra al Sole, dirigendosi verso il nostro punto blu. Raggiungerà il punto più vicino al Sole nella sua orbita il 23 gennaio 2031, quando sarà appena oltre l'orbita di Saturno, ovvero circa 10,95 volte la distanza tra la Terra e il Sole.

"Avremo praticamente 20 anni per studiarlo", ha affermato Peter Vere, astronomo del Center for Astrophysics Harvard & Smithsonian e del Minor Planet Center, che identifica e calcola le orbite di nuove comete, pianeti minori e altri rocciosi lontani. corpi. Questa è un'opportunità entusiasmante, ha detto, perché la cometa è probabilmente un oggetto quasi incontaminato della Nube di Oort, un campo di detriti ghiacciati e rocciosi che probabilmente circonda il sistema solare come un guscio croccante.

Oggetto orbitante non identificato

La cometa Bernardinelli-Bernstein ha fatto la sua prima apparizione negli archivi del 2014 della Dark Energy Camera. Bernardinelli e Bernstein si sono presto resi conto che l'oggetto, che sembrava nient'altro che un punto, si muoveva nel tempo mentre lo tracciavano nel 2015, 2016, 2017 e 2018.

Gli astronomi hanno inviato l'osservazione al Minor Planet Center, che in un primo momento ha classificato l'oggetto come un asteroide o pianeta minore, poiché la sua superficie sembrava essere chimicamente inerte. Il rapporto sul nuovo oggetto ha spinto gli astronomi dilettanti a puntare i loro telescopi verso il cielo, tuttavia, e alcuni hanno presto notato un "coma", o foschia di vapori e polvere, che emanava dall'oggetto.

"Hanno scoperto, 'Oh guarda, questo oggetto è attivo'", ha detto Vere a WordsSideKick.com.

Le comete sono attive perché il calore del sole e il vento solare provocano il rilascio di gas dalla superficie. È probabile che la superficie sia diventata più attiva negli ultimi anni quando la cometa si è avvicinata al Sole, ha detto Vere, rendendo l'attività più facile da individuare.

Un lungo viaggio

La cometa impiega circa 5,5 milioni di anni per completare la sua orbita, che è verticale rispetto al piano dei pianeti, hanno calcolato i ricercatori del Minor Planet Center. Nel punto più lontano dista circa un anno luce dal sole. Sulla base della sua orbita, la cometa è probabilmente un emissario proveniente da una regione lontana e ghiacciata oltre i bordi esterni del sistema solare noto come Nube di Oort. Oggetti come la cometa Bernardinelli-Bernstein erano probabilmente una volta parte del sistema solare, ha detto Vere, ma sono stati espulsi dalle interazioni gravitazionali con grandi pianeti come Saturno e Nettuno.

Sebbene la storia della cometa non sia certa, questo ritrovato viaggio potrebbe essere la sua prima incursione nel sistema solare dal suo esilio iniziale, ha detto Vere. È eccitante, perché le comete a breve periodicità che ruotano all'interno del sistema solare sono significativamente alterate dalla loro forma originale, cotte e diminuite da molte rotazioni attorno al sole. Le comete a lunga periodicità come Bernardinelli-Bernstein che rimangono nelle parti esterne del sistema solare non cambiano molto, il che significa che sono una capsula temporale delle condizioni alla loro formazione nei primi giorni del sistema solare.

"Riceviamo sempre più osservazioni praticamente ogni giorno", ha detto Vere. Agli occhi, la cometa sembra ancora un punto sfocato e probabilmente non sarà mai visivamente impressionante, ha detto; ma strumenti sensibili su grandi telescopi potrebbero presto essere in grado di rilevare variazioni nella luce proveniente dalla cometa che possono rivelare le molecole che escono dalla sua superficie. Questi dati potrebbero rivelare di cosa è fatta la cometa.

Originariamente pubblicato su Live Science .

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