L’acqua potrebbe essere stata su Marte molto più recentemente di quanto pensassero gli scienziati, suggerisce la rover della Cina

Stanno crescendo le prove che Marte, ora freddo e secco, aveva acqua liquida che scorreva sulla sua superficie molto più recentemente di quanto si pensasse in precedenza.

Gli scienziati hanno creduto a lungo che Marte fosse bagnato circa 3 miliardi di anni fa, durante il periodo esperiano del pianeta, e poi perse gran parte della sua acqua. Ma un nuovo studio presenta prove dell'attività dell'acqua da appena 700 milioni di anni fa, fino all'attuale periodo amazzonico, ponendo un nuovo enigma da risolvere sul Pianeta Rosso e la sua storia.

Il nuovo studio si basa sui dati del rover cinese Zhurong, che fa parte della missione Tianwen-1 ed è atterrato sulla superficie di Marte nel maggio 2021. In particolare, gli scienziati hanno utilizzato i dati raccolti dal rover durante i suoi primi 92 giorni marziani, o sols, nel suo sito di atterraggio a Utopia Planitia. Yang Liu, ricercatore presso il National This Web Science Center (NSSC) dell'Accademia cinese delle scienze (CAS), e colleghi hanno analizzato i dati di tre diversi strumenti su Zhurong: lo spettrometro di rottura indotto da laser (MarSCoDe), la telecamera di microimaging telescopica e lo spettrometro a infrarossi a onde corte.

Quegli strumenti hanno studiato minerali che, secondo il team, suggeriscono la presenza di una notevole quantità di acqua liquida nel sito circa 700 milioni di anni fa, fino all'attuale epoca amazzonica, che gli scienziati in precedenza pensavano fosse secca.

"Questo è un risultato molto interessante", afferma Eva Scheller, una scienziata planetaria del California Institute of Technology che non è stata coinvolta nella nuova ricerca. "Abbiamo pochissime prove registrate di "giovani" sistemi di acqua liquida su Marte. E per quelli che abbiamo, di solito erano sotto forma di minerali salini".

Ma gli strumenti di Zhurong hanno individuato molecole d'acqua rinchiuse nella roccia, "che è molto interessante e diverso da altri giovani ambienti di acqua liquida che sono stati osservati", ha detto Scheller. "Significa che particolari forme di minerali che portano acqua si sarebbero formate in periodi di tempo molto più tardi rispetto a quanto precedentemente considerato in altri studi scientifici".

La NASA ha inviato i suoi rover su Marte su antichi siti di atterraggio , risalenti all'era noachiana più di 3,7 miliardi di anni fa. Zhurong, quindi, non è solo un set extra di ruote su Marte, ma una potente suite di strumenti che esplorano un nuovo sito geologicamente giovane per aprire nuove finestre di opportunità per la ricerca su Marte.

"Una delle cose principali che dovremo scoprire e che non vedo l'ora di vedere dal rover Zhurong è quanto siano estesi questi 'giovani' minerali portatori d'acqua", ha detto Scheller. "Sono comuni o non comuni in queste rocce 'giovani'?"

Zhurong ha ora percorso circa 1,24 miglia (2 chilometri) durante i suoi oltre 350 giorni marziani e ha analizzato una serie di caratteristiche nei suoi viaggi, il che significa che è probabile che ulteriori nuove intuizioni marziane provengano ancora dal rover.

I risultati sono descritti in un articolo pubblicato mercoledì (11 maggio) sulla rivista Science Advances.

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