Last Light: ecco la vista finale dal Kepler che cacciava il pianeta della NASA questo telescopio web

Riportare gli umani sulla luna " questa volta per restare " richiederà lo sfruttamento delle risorse lunari, affermano i funzionari della NASA e i sostenitori dell'esplorazione.

La risorsa più importante, almeno a breve termine, è il ghiaccio d'acqua , che abbonda sui fondi dei crateri polari permanentemente in ombra. Si ritiene che il ghiaccio trovato in queste "trappole fredde" sia stabile e accessibile.

Ma potrebbero esserci altri punti sulla luna che potrebbero produrre una fonte di dati scientifici, nonché le risorse necessarie per sostenere l'occupazione umana del vicino celeste della porta accanto della Terra.

Questo è il pozzo

I ricercatori hanno identificato "pozzi" sulla luna, che sono probabilmente porte geologiche "lucernari" di tubi di lava per tunnel sotterranei che un tempo erano pieni di lava.

Se fornissero davvero accesso ai tubi di lava , i lucernari potrebbero essere un punto di svolta per l'esplorazione lunare umana, ha affermato il capo scienziato della NASA Jim Green. I tubi di lava sono protetti dall'ambiente ostile della superficie lunare, che è bombardata dalle radiazioni e subisce temperature estreme. Un giorno lunare dura circa 29 giorni terrestri, il che significa che le posizioni in superficie sopportano circa due settimane consecutive di luce del giorno seguite da due settimane di oscurità.

Strade di collegamento?

Illustrazione dell'artista che mostra un robot lunare che rileva l'ingresso dei tubi di lava sotterranei. (Credito immagine: William Whittaker, Carnegie Mellon University)

"Ci sono un certo numero di cose sulla luna che saranno sorprese", ha detto Green.

"Dobbiamo entrare lì", ha aggiunto, riferendosi ai lucernari lunari. "Dobbiamo verificare. Forse c'è molta acqua in questi lucernari? Non lo sappiamo. Li stiamo trovando su tutta la luna."

Una rete di tubi di lava suggerirebbe corridoi protetti, privi di sbalzi di temperatura, radiazioni di bombardamento e meteoroidi minacciosi. Potrebbero anche offrire una capacità di habitat molto più ampia per i futuri esploratori della luna.

"Potremmo effettivamente costruire strade connettive al loro interno", ha detto Green a This Web.com. "Potrebbe essere un mondo completamente nuovo per noi. Questo è un altro vero punto di svolta".

Più dati necessari

Le immagini del Lunar Reconnaissance Orbiter della NASA individuano i candidati lucernari del tubo di lava appena scoperti al cratere Philolaus vicino al polo nord della luna. (Credito immagine: NASA/Lunar Reconnaissance Orbiter/SETI Institute/Mars Institute/Pascal Lee)

Non abbiamo ancora informazioni sufficienti per accertare se i lucernari sulla luna rappresentino una carreggiata sotterranea interconnessa, ha affermato Pascal Lee, scienziato planetario presso l'Istituto SETI (Search for Extraterrestrial Intelligence). È anche presidente del Mars Institute e direttore del NASA Haughton Mars Project presso l'Ames Research Center della NASA a Mountain View, in California.

"Per cominciare, non tutti i pozzi sulla luna sono necessariamente lucernari a tubi di lava", ha detto Lee a This Web.com. Ha detto che alcuni potrebbero essere associati a cavità sotterranee isolate.

"In secondo luogo, non ci si dovrebbe aspettare che tutti i tubi di lava in una determinata regione siano interconnessi", ha aggiunto. "In effetti, alcuni potrebbero essersi formati in tempi diversi e potrebbero correre a diversi livelli o profondità sottoterra".

Labirinto di corridoi?

Migliaia di foto, ricostruite in un modello 3D, stanno aiutando i ricercatori della Purdue University a valutare i tubi di lava come un potenziale habitat per gli esseri umani sulla luna o su Marte. (Credito immagine: immagine della Purdue University/Jongseong Choi)

Lee ha anche affermato che mentre alcuni tubi di lava sulla Terra hanno pareti e pavimenti lisci, la maggior parte ha superfici molto ruvide e cumuli di detriti sui loro pavimenti.

"Non sappiamo quanto possano essere ruvidi i tubi di lava sulla luna, ma il termine carreggiata sotterranea sembra ottimista", ha detto Lee. "In ogni caso, a mio avviso, non è il fatto che i pozzi sulla luna porterebbero a un labirinto di corridoi sotterranei a renderli più interessanti anche se affascinante, ma il fatto che diano accesso a un ambiente radicalmente diverso dalla superficie, qualunque forma possa avere quell'ambiente sotterraneo".

Tasche di promessa: i tubi di lava sotterranei sulla luna potrebbero essere buoni siti per futuri alloggi lunari. Questa immagine mostra un tubo di lava qui sulla Terra. (Credito immagine: Purdue University)

Qualsiasi cavità sotterranea sulla luna, dopo tutto, fornirebbe protezione dagli sbalzi di temperatura, dalle radiazioni di This Web , dal bombardamento micrometeoritico e dalla sabbiatura dai motori a razzo di atterraggio o partenza di This Webcraft.

Raccolta dell'acqua

I più intriganti per Lee sono i pozzi candidati recentemente identificati all'interno del cratere Philolaus vicino al polo nord della luna.

"Potrebbero essere lucernari associati a una rete di tubi di lava formati non in flussi di lava vulcanica, ma in un foglio di fusione da impatto, la pozza temporanea di roccia fusa che si è accumulata all'interno del cratere Philolaus in seguito al grande impatto che ha creato il cratere", ha detto.

È interessante notare che, ha detto Lee, i pozzi candidati all'interno di Philolaus si trovano a una latitudine così elevata che la luce solare non entrerebbe mai nelle grotte sottostanti.

"Questi sarebbero nell'oscurità perpetua e così freddi che il ghiaccio potrebbe essere intrappolato al loro interno, proprio come nelle regioni permanentemente in ombra ai veri poli della luna", ha detto Lee.

L'esplorazione delle fosse ad alta latitudine sulla luna potrebbe quindi offrire un'ulteriore opportunità per raccogliere l'acqua sul nostro vicino lunare, ha detto Lee.

Dati vitali

La città di Filadelfia è mostrata all'interno di un teorico tubo di lava lunare. Un team di ricercatori della Purdue University ha esplorato se i tubi di lava larghi più di 1 chilometro potrebbero rimanere strutturalmente stabili sulla luna. (Credito immagine: Purdue University/Per gentile concessione di David Blair)

Nel frattempo, i ricercatori hanno iniziato a valutare la fattibilità degli habitat lunari sotterranei.

Anahita Modiriasari, ricercatrice post-dottorato presso la Lyles School of Civil Engineering della Purdue University, e i suoi colleghi hanno valutato le immagini lunari, ricostruite in un modello 3D per valutare i tubi di lava come potenziale habitat per gli esseri umani sulla luna . Questo è un compito che un rover o un drone potrebbero potenzialmente svolgere sulla superficie lunare.

Il lavoro fa parte di Resilient ExtraTerrestrial Habitats (RETH) di Purdue, un progetto che indaga il valore dei futuri habitat umani sulla luna o su Marte.

"Tutti questi dati raccolti sono vitali", ha affermato Modiriasari. "Lo stiamo usando per costruire un modello avanzato delle dimensioni, della forza e della stabilità strutturale del tubo di lava", ha affermato. Ad esempio, cosa succede durante l'attività sismica? Cosa accadrebbe se un meteorite colpisse?

Micro-errante

In un altro sviluppo, il programma NIAC (Innovative Advanced Concepts) della NASA ha recentemente assegnato un contratto di fase 3 ai ricercatori che sviluppano tecnologie robotiche per consentire l'esplorazione delle fosse lunari.

La missione concettuale "Skylight" è guidata da William Whittaker della Carnegie Mellon University. Il premio NIAC aiuterà Whittaker e il suo team a perfezionare modi per esplorare e modellare una fossa lunare. Ciò richiederà un micro-roving veloce e autonomo, che consente di ottenere un'esplorazione significativa in un singolo periodo di luce lunare.

Secondo Whittaker, arriveranno la discesa e l'esplorazione del sottosuolo lunare, ma le domande "specifiche per i pozzi" devono prima essere risolte dalla superficie: quanto sono navigabili i bordi? Ci sono grotte? Ci sono vie di discesa in corda doppia? Qual è la morfologia?

In particolare, una missione di questo tipo creerebbe e collegherebbe il primo modello 3D ad alta risoluzione, di qualità scientifica, di una vasta fossa planetaria, ha affermato Whittaker.

"Questa iniziativa [Skylight] fa maturare e trasforma quella tecnologia. Le innovazioni tecnologiche sono l'autonomia di esplorazione, la modellazione 3D in situ, il micro-roving veloce e lontano e i mezzi aggregati per raggiungere la missione in una settimana", ha affermato Whittaker.

Le domande senza risposta dell'esplorazione del tubo di lava non sono solo tecnologiche. Anche incombenti, come tutti gli aspetti dell'uso e dell'insediamento delle risorse lunari, sono questioni di diritto spaziale .

"Le aree di ricerca potenzialmente interessanti non possono essere rivendicate dalla sovranità, dall'uso o dall'occupazione, o con qualsiasi altro mezzo", ha affermato Joanne Gabrynowicz, professoressa emerita di This Web law presso l'Università del Mississippi e caporedattore emerita del Journal di questa legge sul web.

"Fare cose come scavare corridoi e costruire strade potrebbe essere facilmente interpretato come fare un reclamo con l'uso o altri mezzi. Questo è proibito dal Trattato di Outer This Web", ha detto Gabrynowicz. "Gli Stati Uniti e tutte le nazioni di This Webfaring ne fanno parte. Un luogo con un alto valore scientifico richiederà un accordo internazionale per quanto riguarda il suo utilizzo e chi può accedervi".

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Leonard David è l'autore del libro di recente pubblicazione, "Moon Rush: The New This Web Race", pubblicato da National Geographic nel maggio 2019. Scrittore di lunga data per Space.com , David si occupa di questo settore Web da oltre cinque decenni . Seguici su Twitter @ Spacedotcom o Facebook .

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