L’atmosfera di Plutone sta iniziando a scomparire, gli scienziati trovano

Gli scienziati stanno scoprendo che l'atmosfera di Plutone sta attraversando una strana trasformazione.

Il pianeta nano ghiacciato, che si trova a oltre 3 miliardi di miglia (4,8 miliardi di chilometri) dalla Terra nella fascia di Kuiper, ha attirato l'attenzione degli astronomi mentre è passato davanti a una stella nel 2018.

Con la stella in controluce Plutone, il team di ricercatori è stato in grado di effettuare osservazioni del pianeta nano e della sua atmosfera. Con questa visione unica, sono giunti a una conclusione sorprendente, che descrivono in un nuovo studio.

Gli astronomi hanno trovato prove che l'atmosfera di Plutone sta iniziando a scomparire.

Utilizzando telescopi in più siti sia negli Stati Uniti che in Messico, il team ha osservato Plutone e la sua sottile atmosfera, che è costituita principalmente da azoto, come quella della Terra. L'atmosfera di Plutone è supportata dalla pressione di vapore dei ghiacci sulla superficie del pianeta nano. Quindi, se il ghiaccio si riscalda su Plutone, può alterare drasticamente la densità della sua atmosfera, secondo una dichiarazione del Southwest Research Institute (SwRI), l'istituto di origine di più membri del team di ricerca.

Per circa 25 anni, Plutone si è allontanato sempre più dal sole, quindi la sua temperatura superficiale è diminuita. E con queste recenti osservazioni, i ricercatori hanno trovato prove che dimostrano che l'atmosfera di Plutone si sta effettivamente ricongelando sulla sua superficie mentre il pianeta nano diventa sempre più freddo. Plutone è così lontano dal sole che, col passare del tempo, si allontanerà nettamente (e più freddo) prima di avvicinarsi al sole in altre regioni della sua immensa orbita.

Grazie a un fenomeno noto come inerzia termica, la pressione superficiale e la densità atmosferica di Plutone hanno continuato ad aumentare fino al 2018. In sostanza, Plutone aveva calore residuo da quando era più vicino al sole. Tuttavia, l'inerzia inizia a svanire e, man mano che Plutone diventa più freddo, sempre più della sua atmosfera si congelerà sulla sua superficie e "scomparirà".

"Un'analogia con questo è il modo in cui il sole riscalda la sabbia su una spiaggia", ha affermato nella stessa dichiarazione la scienziata dello staff di SwRI Leslie Young, che studia l'interazione tra i corpi ghiacciati del sistema solare e le loro superfici e atmosfere.

"La luce del sole è più intensa a mezzogiorno, ma la sabbia continua ad assorbire il calore nel corso del pomeriggio, quindi è più caldo nel tardo pomeriggio. La continua persistenza dell'atmosfera di Plutone suggerisce che i serbatoi di ghiaccio di azoto sulla superficie di Plutone siano stati mantenuti caldo dal calore immagazzinato sotto la superficie. I nuovi dati suggeriscono che stanno iniziando a raffreddarsi", ha detto Young.

Quindi, come hanno fatto a capirlo semplicemente guardando Plutone muoversi davanti a una stella?

I ricercatori hanno osservato la stella svanire mentre Plutone si muoveva davanti ad essa e poi tornava alla vista una volta che il pianeta nano era passato. Usando la velocità con cui la stella è entrata e uscita dalla vista, una transizione che è durata circa 2 minuti, sono stati in grado di determinare la densità dell'atmosfera del pianeta nano, secondo la dichiarazione.

Questo metodo si basa su ciò che è noto come "occultazione", un evento che accade quando un oggetto cosmico viene nascosto da un altro che gli passa davanti. Lo studio delle occultazioni è una tecnica vecchia e ben utilizzata nel mondo dell'astronomia, e i ricercatori l'hanno usata per studiare l'atmosfera di Plutone dal 1988, ha affermato nella dichiarazione Eliot Young, un senior program manager di SwRI.

"La missione New Horizons ha ottenuto un eccellente profilo di densità dal suo sorvolo del 2015, coerentemente con l'atmosfera di massa di Plutone che raddoppia ogni decennio, ma le nostre osservazioni del 2018 non mostrano che questa tendenza continua dal 2015", ha aggiunto Young, riferendosi alla missione pionieristica della NASA che ha dato il mondo il suo primo sguardo ravvicinato a Plutone..

Osservando Plutone mentre passava davanti alla stella, il team ha notato un "lampo centrale" nel mezzo del percorso dell'ombra del pianeta nano. Il flash, causato dall'atmosfera di Plutone che rifrange la luce al centro dell'ombra, ha cambiato la curva di luce che di solito si verifica durante l'occultazione da una "forma a U" a una "forma a W".

"Il lampo centrale visto nel 2018 è stato di gran lunga il più forte che qualcuno abbia mai visto in un'occultazione di Plutone", ha detto Young. "Il flash centrale ci dà una conoscenza molto accurata del percorso dell'ombra di Plutone sulla Terra."

Young ha discusso i risultati di questo studio il 4 ottobre alla 53a riunione annuale della Divisione per le scienze planetarie dell'American Astronomical Society.

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