Le 10 più grandi storie di scienze web del 2021

Il 2021 è stato un anno di grande espansione scientifica. Grazie a una varietà di missioni esplorative e ai loro strumenti all'avanguardia, gli astronomi sono stati in grado di scrutare il cosmo come mai prima d'ora.

I ricercatori hanno trasformato la Terra in un gigantesco telescopio per vedere potenti getti da un buco nero. Le indagini sul sistema solare hanno rivelato lune nuove e enormi comete precedentemente in agguato non rilevate dagli scienziati. Il sole è stato anche un'attrazione principale per la ricerca mentre si risveglia dal suo recente sonno.

Ecco il nostro sguardo alle 10 più grandi storie di questo Web del 2021.

1. Scoperta della cometa Bernardinelli-Bernstein

Due ricercatori hanno scoperto inaspettatamente la più grande cometa conosciuta fino ad oggi.

Il dottorando Pedro Bernardinelli stava esaminando i dati del Dark Energy Survey per trovare oggetti che vivono oltre l'orbita di Nettuno quando ha notato un oggetto significativamente più lontano dal sole rispetto agli oggetti che intendeva studiare. Chiese al suo consigliere, il cosmologo Gary Bernstein, di dare un'occhiata.

Avevano effettivamente rilevato una cometa molto più grande di qualsiasi di quelle conosciute finora dalla scienza: potrebbe essere 10 volte più larga e 1.000 volte più massiccia di una tipica cometa.

Inoltre, questa cometa non ha ruotato attorno al sole da quando l'antenata ominide Lucy ha camminato sulla Terra circa 3 milioni di anni fa.

La loro scoperta è stata ufficialmente designata come cometa il 23 giugno 2021 e chiamata cometa Bernardinelli-Bernstein in onore dei suoi scopritori.

In una grande ondata di fortuna scientifica, gli astronomi dovranno solo aspettare un decennio per vedere questa cometa avvicinarsi al sole. Le comete provengono da molto lontano, originarie di una delle regioni più esterne del sistema solare conosciuta come la Nube di Oort. Le comete viaggiano attraverso il nostro vicinato cosmico in lunghe orbite ellittiche e possono impiegare migliaia di anni per completare un viaggio intorno al sole.

Gli scienziati dovrebbero essere in grado di ottenere una lettura più accurata delle dimensioni e della composizione della cometa Bernardinelli-Bernstein quando la cometa si avvicinerà alla Terra nell'anno 2031, anche se sarà ancora oltre l'orbita media di Saturno quando oscillerà nelle vicinanze.

2. Un astronomo dilettante scopre una luna nuova attorno a Giove

Nel 1974, Pioneer 11 This Webcraft della NASA osservava Giove da sopra il suo polo nord. (Credito immagine: NASA Ames)

Una luna precedentemente sconosciuta è stata rilevata attorno al pianeta più grande del sistema solare.

Giove è un gigante, quindi attrae gravitazionalmente molti oggetti nelle sue vicinanze. La Terra ha una luna maggiore, Marte ne ha due: ma Giove vanta almeno 79 lune e potrebbero essercene decine o centinaia in più che gli astronomi devono ancora identificare.

L'ultima scoperta è stata fatta dall'astronomo dilettante Kai Ly, che ha trovato prove di questa luna gioviana in un set di dati del 2003 che era stato raccolto dai ricercatori utilizzando il telescopio Canada-France-Hawaii (CFHT) di 3,6 metri sul Mauna Kea. Ly hanno confermato che la luna era probabilmente legata alla gravità di Giove utilizzando i dati di un altro telescopio chiamato Subaru.

La luna nuova, chiamata EJc0061, appartiene al gruppo Carme delle lune gioviane. Orbitano nella direzione opposta alla rotazione di Giove con un'inclinazione estrema rispetto al piano orbitale di Giove.

3. La NASA tornerà su Venere questo decennio

Venere è avvolta in un'atmosfera densa che è difficile per gli scienziati scrutare. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech)

Marte è un obiettivo popolare per le agenzie di questo Web, ma l'altro vicino della Terra ha attirato più attenzione di recente.

Nel 2020, i ricercatori hanno annunciato di aver rilevato tracce di fosfina nell'atmosfera di Venere. È un possibile gas a biofirma e la notizia ha sicuramente risvegliato l'interesse per il pianeta.

All'inizio di giugno 2021, la NASA ha annunciato che lancerà due missioni su Venere entro il 2030. Una missione, chiamata DAVINCI+ (abbreviazione di Deep Atmosphere Venus Investigation of Noble Gas, Chemistry, and Imaging, Plus) scenderà attraverso l'atmosfera del pianeta per scoprire come è cambiato nel tempo. L'altra missione, VERITAS (Venus Emissivity, Radio Science, InSAR, Topography e Spectroscopy) tenterà di mappare il terreno del pianeta dall'orbita come mai prima d'ora.

Venere è stata visitata da sonde robotiche, ma la NASA non ha lanciato una missione dedicata sul pianeta dal 1989.

L'interesse per l'esplorazione marziana potrebbe essere una delle ragioni per cui Venere è stata trascurata negli ultimi decenni, ma anche il secondo pianeta dal sole è un luogo difficile da studiare. Sebbene un tempo potesse essere stato un mondo mite con oceani e fiumi, un effetto serra incontrollato si è impadronito di Venere circa 700 milioni di anni fa e ora la superficie del pianeta è abbastanza calda da sciogliere il piombo.

4. Il sole si sta risvegliando

Rappresentazione artistica del sole che rilascia un'espulsione di massa coronale. (Credito immagine: NASA)

Il sole stava vivendo un periodo tranquillo nel suo ciclo di circa dieci anni, ma ora sta uscendo da quella fase.

Il sole ha avuto pochissima attività negli ultimi anni, ma la superficie della stella sta ora eruttando in potenti eventi che emettono particelle cariche verso la Terra. All'inizio di novembre, ad esempio, una serie di esplosioni solari ha innescato una grande tempesta geomagnetica sul nostro pianeta.

Questa eruzione è nota come espulsione di massa coronale o CME. È essenzialmente una nuvola di materiale solare da un miliardo di tonnellate con campi magnetici, e quando questa bolla scoppia, fa esplodere un flusso di particelle energetiche nel sistema solare. Se questo materiale si dirige in direzione della Terra, interagisce con il campo magnetico del nostro pianeta e provoca disturbi. Questi possono includere esposizioni eteree di aurore vicino ai poli della Terra, ma possono anche includere interruzioni dei satelliti e perdite di energia.

5. James Webb Questo telescopio Web vola in questo Web

James Webb This Web Telescope della NASA si separa dal suo razzo Ariane 5 con la Terra blu brillante sullo sfondo in questa vista catturata dopo il suo lancio il 25 dicembre 2021. (Credito immagine: NASA TV)

Il giorno di Natale del 2021 è iniziata un'era completamente nuova di questa scienza del Web con il lancio di successo del prossimo grande telescopio del mondo.

La NASA, la European This Web Agency e la Canadian This Web Agency stanno collaborando al James Webb This Web Telescope (JWST) da 10 miliardi di dollari, un progetto in lavorazione da oltre tre decenni. Questo telescopio Web richiede molto tempo per essere pianificato e assemblato: la visione di questo particolare This Webcraft è iniziata prima che il suo predecessore, l'Hubble This Web Telescope, fosse persino lanciato nell'orbita terrestre.

Mentre Hubble orbita a poche centinaia di miglia dalla superficie terrestre, JWST si sta dirigendo verso un punto di osservazione situato a circa un milione di miglia dal nostro pianeta. Il telescopio ha iniziato il suo viaggio verso questo punto, chiamato Terra-sole Lagrange Point 2 (L2), il 25 dicembre 2021 alle 7:20 EST (1220 GMT) quando un razzo Ariane 5 ha lanciato il prezioso carico utile dall'Europa This Webport a Kourou, Guyana francese.

Il telescopio aiuterà gli astronomi a rispondere alle domande sull'evoluzione dell'universo e fornirà una comprensione più profonda degli oggetti che si trovano nel nostro stesso sistema solare.

6. Il telescopio Event Horizon acquisisce immagini ad alta risoluzione del getto di un buco nero

Un jet emergente dal buco nero al centro della galassia Centaurus A fotografato dall'Event Horizon Telescope. (Credito immagine: astronomia naturale)

Nel luglio 2021, il nuovo progetto alla base della prima foto al mondo di un buco nero ha pubblicato l'immagine di un potente jet che esplode da uno di questi oggetti supermassicci.

L'Event Horizon Telescope (EHT) è una collaborazione globale di otto osservatori che lavorano insieme per creare un telescopio delle dimensioni della Terra. Il risultato finale è una risoluzione 16 volte più nitida e un'immagine 10 volte più precisa di quanto fosse possibile prima.

Gli scienziati hanno utilizzato le incredibili capacità di EHT per osservare un potente getto espulso dal buco nero supermassiccio al centro della galassia Centaurus A, uno degli oggetti più luminosi nel cielo notturno. Il buco nero della galassia è così grande da avere la massa di 55 milioni di soli.

7. Gli scienziati individuano il buco nero conosciuto più vicino alla Terra

Illustrazione artistica del piccolo buco nero candidato noto come "The Unicorn" che tira la sua compagna, una stella gigante rossa. (Credito immagine: illustrazione dello stato dell'Ohio di Lauren Fanfer)

A soli 1.500 anni luce dalla Terra si trova il buco nero conosciuto più vicino alla Terra, ora chiamato "The Unicorn".

Piccoli buchi neri sono difficili da individuare, ma gli scienziati sono riusciti a trovarlo quando hanno notato uno strano comportamento della sua stella compagna, una gigante rossa. I ricercatori hanno osservato che la sua luce cambiava di intensità, suggerendo loro che un altro oggetto stava tirando la stella.

Questo buco nero è superleggero con sole tre masse solari. La sua posizione nella costellazione del Monoceros ("l'unicorno") e la sua rarità hanno ispirato il nome di questo buco nero.

8. La seconda "luna" terrestre vola in questa rete

(Credito immagine: NASA/JPL-Caltech)

Un oggetto è caduto nell'orbita terrestre come una seconda luna e quest'anno ha fatto il suo ultimo avvicinamento ravvicinato al nostro pianeta.

È classificato come "minimoon" o satellite temporaneo. Ma non è un randagio. Questa ragnatela fa oscillare l'oggetto, noto come 2020 SO, è un frammento avanzato di un razzo di richiamo degli anni '60 delle missioni lunari dell'American Surveyor.

Il 2 febbraio 2021, 2020 SO ha raggiunto il 58% del percorso tra la Terra e la luna, a circa 140.000 miglia (220.000 chilometri) dal nostro pianeta. Era l'ultimo approccio del minimoon, ma non il suo viaggio più vicino alla Terra. Ha raggiunto la sua distanza più breve dal nostro pianeta pochi mesi prima, il 1° dicembre 2020.

Da allora è andato alla deriva in Questa Rete e si è allontanato dall'orbita terrestre, per non tornare mai più.

9. La sonda solare Parker viaggia attraverso l'atmosfera solare

Rappresentazione artistica della sonda solare Parker della NASA al lavoro osservando il sole. (Credito immagine: NASA/Johns Hopkins APL/Steve Gribben)

Quest'anno, questo Webcraft bacia il sole della NASA ha nuotato all'interno di una struttura visibile solo durante le eclissi solari totali ed è stato in grado di misurare esattamente dove si trova il "punto di non ritorno" della stella.

Negli ultimi tre anni la Parker Solar Probe ha ingrandito il sistema solare interno per avvicinarsi al sole ed è progettata per aiutare gli scienziati a conoscere ciò che crea il vento solare, un mare di particelle cariche che fuoriescono dal sole e può influenzare la Terra in molti modi.

Il This Webcraft è entrato nell'atmosfera esterna del sole, nota come corona, durante i suoi otto sorvoli solari. La manovra del 28 aprile ha fornito i dati che hanno confermato l'esatta posizione della superficie critica di Alfvn: il punto in cui il vento solare si allontana dal sole, per non tornare mai più.

La sonda è riuscita a raggiungere un minimo di 15 raggi solari, o 8,1 milioni di miglia (13 milioni di km) dalla superficie del sole. Fu lì che passò attraverso un'enorme struttura chiamata pseudostreamer, che può essere vista dalla Terra quando la luna blocca la luce dal disco solare durante un'eclissi solare. In una dichiarazione sulla scoperta, i funzionari della NASA hanno descritto quella parte del viaggio come "volare nell'occhio di una tempesta".

10. La perseveranza inizia a studiare le rocce su Marte

Questa "Harbor Seal Rock" scolpita dal vento, vista nel primo panorama a 360 gradi ripreso dallo strumento Mastcam-Z sul rover Perseverance Mars della NASA, mostra quanti dettagli vengono catturati dal sistema di telecamere. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/MSSS/ASU)

Ultimo ma non meno importante, quest'anno ha segnato l'arrivo del rover Perseverance della NASA su Marte.

La missione ha lavorato duramente per trovare tracce dell'antica vita marziana da quando ha raggiunto il Pianeta Rosso il 18 febbraio 2021. Gli ingegneri hanno dotato Perseverance di potenti telecamere per aiutare il team della missione a decidere quali rocce vale la pena indagare.

Una delle scoperte più affascinanti di Perseverance è stata "Harbour Seal Rock", una caratteristica dalla forma curiosa che è stata probabilmente scolpita dal vento marziano nel corso di molti anni. Perseverance ha anche ottenuto diversi campioni di roccia quest'anno, che saranno raccolti dall'agenzia This Web per l'analisi in futuro.

Perseverance sta prendendo le sue osservazioni dal cratere Jezero, largo 45 chilometri, che ospitava un delta del fiume e un lago profondo miliardi di anni fa.

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