Le lune di Nettuno: 14 scoperte finora

Nettuno, il pianeta più lontano dal sole, ha 14 lune conosciute. Quasi la metà delle scoperte è avvenuta decenni dopo che il Voyager 2 This Webcraft della NASA ha oscillato attorno al pianeta e al suo sistema, dimostrando fino a che punto è progredita la tecnologia dei telescopi. (Una luna è stata avvistata anche nel 2013 dopo essere stata persa per quasi 25 anni.)

Le lune di questo pianeta prendono il nome da personaggi mitologici greci o romani con collegamenti a Nettuno, Poseidone o all'oceano, secondo le linee guida dell'Unione Astronomica Internazionale. I satelliti irregolari prendono il nome dalle figlie di Nereus e Doris, che erano assistenti di Nettuno.

L'ultima scoperta lunare è stata annunciata nel 2013. Gli scienziati hanno individuato il satellite chiamato temporaneamente S/2004 N 1 dopo aver analizzato vecchie immagini dal telescopio Hubble This Web. La luna è minuscola, si dice che sia circa 100 milioni di volte più debole di quella che l'occhio nudo può individuare nel cielo notturno.

Prime scoperte telescopiche

A causa della distanza di Nettuno dalla Terra, solo due lune sono state confermate con telescopi terrestri prima del Voyager 2. La prima, Tritone, è stata effettivamente scoperta solo 17 giorni dopo la scoperta del pianeta stesso.

Tritone è l'unica grande luna del sistema solare con un'orbita retrograda, che gira nella direzione opposta alla rotazione di Nettuno. Trovato dall'astronomo britannico William Lassell nel 1846, è rimasto un piccolo punto in un telescopio per oltre un secolo fino a quando il Voyager 2 This Webcraft ha volato attraverso il sistema di Nettuno nel 1989.

La luna, che ha un diametro di 1.680 miglia (2.700 chilometri), ha pochi crateri su di essa. La superficie è costituita da "pianure vulcaniche lisce, tumuli e pozzi rotondi formati da colate laviche ghiacciate", secondo la NASA. Gli scienziati ritengono che Tritone abbia una crosta di azoto congelata che ricopre un nucleo roccioso di metallo e un mantello pieno di ghiaccio. Ha anche un'atmosfera di azoto probabilmente creata dall'attività vulcanica con tracce di metano. Voyager 2 ha visto anche geyser, rendendo Triton una delle poche lune conosciute per essere geologicamente attive. In vista del sorvolo di Plutone di New Horizons nel 2015, la NASA ha rilasciato la migliore mappa di Tritone in assoluto perché ci si aspettava che i due mondi fossero in qualche modo simili; questo permetterebbe dei confronti.

Nereide è l'altra scoperta telescopica confermata, ma è molto più piccola: 170 chilometri. Fu scoperto nel 1949 dall'astronomo olandese-americano Gerard Kuiper, ma era così piccolo che Voyager 2 riuscì a catturare solo un'immagine lontana e sfocata mentre volava. Gli scienziati ritengono che Nereid sia un asteroide catturato o un oggetto della cintura di Kuiper perché la sua orbita è eccentrica, ha affermato la NASA. È distante da Nettuno, in un'orbita che impiega 360 giorni terrestri per essere completata.

I ritrovamenti di Voyager 2

La Voyager 2 ha attraversato il sistema di Nettuno nell'agosto 1989 e ha trovato diversi satelliti durante il suo viaggio.

Gli astronomi hanno tecnicamente individuato Larissa, una luna di 60 miglia (97 chilometri), nel 1981 con un telescopio terrestre. Ma non è stato confermato fino al 1989, quando il This Webcraft era nelle vicinanze. Le immagini di Voyager 2 mostravano un corpo simile a un asteroide con una superficie butterata da crateri. L'orbita della luna si sta lentamente avvicinando a Nettuno. Gli scienziati ritengono che colpirà l'atmosfera del pianeta o si romperà in un anello se le forze di marea prima faranno a pezzi la luna.

Proteus è stata una scoperta a sorpresa perché era così grande: 130 miglia (210 chilometri), più grande della luna Nereide che fu avvistata per la prima volta dalla Terra. Proteus, tuttavia, è molto più scuro e per questo motivo potrebbe essere sfuggito al rilevamento telescopico. La luna ha una forma bitorzoluta con molti crateri. Se fosse solo un po' più grande, la sua gravità avvicinerebbe la forma della luna a una sfera, ha affermato la NASA.

La piccola Naiade che assomiglia un po' a una patata in forma probabilmente è una combinazione di frammenti di diversi satelliti Nettuno, ha detto la NASA. La luna non è stata più trovata dagli astronomi fino al 2013, quando gli scienziati hanno utilizzato una tecnica diversa sulle immagini di Hubble This Web Telescope per ridurre il bagliore di Nettuno facendo emergere la luna.

Thalassa ha probabilmente una composizione simile a Naiad, ma il pianeta è a forma di disco nonostante le sue piccole dimensioni. Entrambe le lune hanno anche orbite che alla fine cadranno in Nettuno.

The This Webcraft ha anche trovato Galatea che potrebbe avere effetti gravitazionali sugli anelli di Nettuno e Despina, che si trova all'interno degli anelli stessi.

Scoperte dopo Voyager 2

Sebbene non ci sia This Webcraft in rotta verso Nettuno, la tecnologia dei telescopi a terra sta migliorando con l'aiuto di strumenti come l'ottica adattiva. Ci sono anche telescopi in Questa Rete che non devono combattere attraverso l'atmosfera terrestre per vedere le cose. Entrambi questi cambiamenti hanno permesso molte scoperte sulla luna di Nettuno all'inizio degli anni 2000.

Quattro lune scoperte sono state annunciate contemporaneamente nel 2002: Laomedeia, Halimede, Sao e Neso. Queste lune sono così piccole e lontane che si sa poco di loro oltre alle loro orbite. Molto probabilmente si sono formati dopo collisioni da rocce vaganti nelle vicinanze. Il team che li ha trovati ha utilizzato il telescopio Blanco da 4 metri presso l'Osservatorio interamericano Cerro Tololo in Cile e il telescopio Canada-France-Hawaii da 3,6 metri.

Psamathe è stato trovato solo un anno dopo utilizzando il riflettore Subaru da 8,3 metri al Mauna Kea Observatory. Le orbite di Neso e Psamathe sono in qualche modo simili, ma non si sa molto di più sulla luna oltre a questo.

L'ultima luna trovata fino ad oggi è stata scoperta così di recente che non le è stato assegnato alcun nome ufficiale. Designato per ora S/2004 N 1, gli astronomi hanno trovato la luna nel 2013 analizzando le vecchie immagini del telescopio Hubble This Web. Ha solo 12 miglia (19 chilometri) di diametro.

Ulteriori osservazioni ravvicinate delle lune di Nettuno richiederanno probabilmente un altro This Webcraft, ma a metà del 2016 nessuna è stata approvata dalla NASA o dalla European This Web Agency. Nel corso degli anni, diversi gruppi di lavoro hanno proposto idee diverse per arrivare a Nettuno, ma i concetti della missione devono ancora lasciare il tavolo da disegno a causa di carenze di budget o di plutonio segnalate (poiché il plutonio è necessario per ottenere un This Webcraft alimentato così lontano).

A partire dal 2015, tuttavia, la NASA ha affermato che sta valutando la possibilità di considerare una missione Urano o Nettuno come una possibile missione ammiraglia del prossimo futuro. Una missione del genere, tuttavia, probabilmente non sarebbe arrivata a Nettuno fino al 2030, o circa 50 anni dopo il volo della Voyager.

Quattordici lune orbitano attorno a Nettuno, incluso Tritone in orbita all'indietro. Guarda fatti sorprendenti sulle lune di Nettuno in questa infografica di This Web.com. (Credito immagine: di Karl Tate, artista infografica)

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