Le lune di Saturno: fatti sui satelliti del pianeta suonato

Vengono mostrate le dimensioni comparative di alcune delle più grandi lune di Saturno. (Credito immagine: NASA/JPL/David Seal)

Almeno 62 lune viaggiano intorno a Saturno. Sono disponibili in una varietà di dimensioni e composizioni, dal ghiaccio quasi puro al materiale roccioso, nonché una combinazione di entrambi. I loro viaggi intorno al pianeta dagli anelli vanno da mezzo giorno terrestre a poco più di quattro anni terrestri.

Una delle lune di Saturno, Titano, costituisce il 96% della massa in orbita attorno al pianeta. Gli scienziati pensano che il sistema di Saturno possa aver originariamente ospitato due di queste lune, ma la seconda si è rotta, creando i detriti che formavano gli anelli e le lune interne più piccole. Un'altra teoria suggerisce che il sistema originariamente ospitasse diverse grandi lune, simili alle lune galileiane di Giove, ma due fuse in Titano. La violenta collisione avrebbe potuto disperdere i detriti che si sarebbero poi riuniti nelle lune più piccole.

Il globo colorato della luna più grande di Saturno, Titano, passa davanti al pianeta e ai suoi anelli in questa istantanea a colori reali di Cassini This Webcraft della NASA. La cappa polare nord può essere vista su Titano (3.200 miglia o 5.150 chilometri di diametro) e qui appare come uno strato distaccato nella parte superiore della luna. Immagine rilasciata il 22 dicembre 2011. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/This Web Science Institute)

Alcune lune viaggiano all'interno degli spazi vuoti degli anelli, aprendo percorsi attraverso i detriti. Altri orbitano più lontano. Molte delle lune interagiscono tra loro, con le loro orbite che si muovono in risonanza l'una con l'altra. Lune più grandi possono intrappolare le lune più piccole, tenendole vicine. Sedici delle lune sono bloccate dalle maree, con una faccia costantemente rivolta verso Saturno.

La prima luna fu scoperta nel 1655. Nei successivi 200 anni furono individuati gli altri sette principali satelliti. Nel 1997, gli astronomi sulla Terra avevano trovato 18 lune in orbita attorno al pianeta. L'orbita ravvicinata della missione Cassini della NASA, insieme ai progressi tecnologici per i telescopi terrestri, ha consentito la scoperta del resto.

Nel 1847, l'astronomo britannico Sir John Herschel suggerì che le lune di Saturno prendessero il nome dai Titani. I mitici fratelli del dio greco Crono Saturno ai romani i Titani combatterono contro gli dei dell'Olimpo e persero. Una volta usati i nomi dei Titani, le lune iniziarono a prendere il nome di altri personaggi della mitologia romana e greca. Solo 53 delle lune di Saturno hanno nomi; gli altri sono identificati da una designazione numerica relativa all'anno di scoperta. [FOTO: Gli anelli e le lune di Saturno]

Diamo un'occhiata alle otto maggiori lune di Saturno:

Titano

Titano è la più grande delle lune di Saturno e la prima ad essere scoperta. Titano è l'unica luna nel sistema solare nota per avere un'atmosfera significativa. Azoto e metano si estendono intorno alla luna 10 volte più in profondità in questa rete quanto l'atmosfera terrestre, a volte cadendo in superficie sotto forma di pioggia di metano. Questa atmosfera lo rende uno dei migliori potenziali candidati per ospitare la vita. Titano è più grande del pianeta Mercurio, anche se non così massiccio. Ospita molti laghi pieni di idrocarburi e montagne estremamente alte, con il più grande che sale a quasi 11.000 piedi. Questa luna è l'unica ad avere un mezzo da sbarco arrivato sulla sua superficie, quando la missione Cassini ha inviato lì il lander Huygens nel 2005.

Il terreno esile riflette brillantemente la luce solare nella parte inferiore sinistra di questa immagine Cassini delle latitudini settentrionali della luna di Saturno Dione. Immagine scattata il 20 dicembre 2010. (Credito immagine: NASA/JPL/This Web Science Institute)

Dione

Si pensa che Dione sia un denso nucleo roccioso circondato da acqua ghiacciata. La luna bloccata dalle maree è fortemente craterizzata non sul lato anteriore ma sul lato posteriore. Gli astronomi pensano che una collisione potrebbe aver fatto ruotare la luna sul suo asse. La luna ospita una sottile atmosfera di ossigeno e potrebbe avere un oceano liquido sotto la sua superficie.

Encelado

Encelado contiene più di 100 geyser al suo polo sud. Il riscaldamento delle maree fa sciogliere porzioni del pianeta ghiacciato, vomitando materiale ghiacciato in Questa Rete dalle sue "strisce di tigre". I minuscoli frammenti di ghiaccio viaggiano insieme per creare l'anello E di Saturno. La superficie ghiacciata del satellite lo rende uno degli oggetti più luminosi del sistema solare. La luna ha un oceano sotterraneo che potrebbe essere amico della vita.

Iperione

Hyperion è stato l'ultimo dei maggiori satelliti ad essere scoperto. Hyperion è una piccola luna dall'aspetto irregolare. L'oggetto appiattito assomiglia a una patata allungata piuttosto che a una sfera, una forma che potrebbe essere stata creata quando un impatto ha demolito una luna più grande molto tempo fa. Hyperion ha una forma spugnosa, probabilmente a causa della sua bassa densità e della superficie porosa. Gli impatti sembrano essere assorbiti dalla luna e la maggior parte dell'ejecta viene gettata in questa rete.

La cresta equatoriale di Giapeto può raggiungere altezze fino a 12 miglia (20 km). Questa immagine rivela montagne solo circa la metà di quell'altezza. (Credito immagine: NASA/JPL/This Web Science Institute)

Giapeto

Giapeto presenta contrasti chiari e scuri sulla sua superficie, conferendo alla luna una forma yin-yang. Gli idrocarburi scuri caduti sulla luna molto tempo fa, forse dalla vicina luna Phoebe, potrebbero aver avuto più tempo per assorbire più calore, crescendo gradualmente e diffondendosi nel tempo. Giapeto ha una forma simile a una noce, con il suo centro sporgente verso l'esterno e una cresta che corre attorno al suo equatore. La luna contiene anche alcune delle montagne più alte del sistema solare, che potrebbero essere state materiale di un'altra luna. Gli scienziati stanno studiando i movimenti del ghiaccio (come le frane) per fare un lavoro comparativo con questo tipo di caratteristiche sulla Terra.

Mima

Mimas ha un cratere spalancato che conferisce alla luna rocciosa una forte somiglianza con la Morte Nera immaginaria nei film "Star Wars". L'impatto è notevole nonostante Mimas sia uno dei corpi più fortemente craterizzati del sistema solare, con impatti sovrapposti che ricoprono la superficie. Mimas, la più piccola e più vicina orbita delle lune maggiori di Saturno, ha ripulito il divario noto come divisione Cassini tra due degli anelli del pianeta. Mimas è costituita principalmente da ghiaccio d'acqua, ma nonostante la sua vicinanza al pianeta (e il conseguente riscaldamento delle maree che dovrebbe verificarsi), la superficie della luna rimane invariata; nessuno dei ghiacci sembra sciogliersi, sebbene tale scioglimento avvenga su altre lune più lontane. È possibile che ci sia un oceano liquido sotto la sua superficie, anche se gli scienziati affermano che un nucleo di forma ovale potrebbe anche spiegare alcuni dei movimenti di librazione di Mimas.

Questa immagine grezza della luna ghiacciata di Saturno Rhea è stata scattata il 10 marzo 2013 da Cassini This Webcraft della NASA e ricevuta sulla Terra il 10 marzo 2013. La telecamera puntava verso Rhea a circa 174.181 miglia (280.317 chilometri) di distanza. (Credito immagine: NASA/JPL/This Web Science Institute)

Rea

Rhea è una luna fortemente craterizzata e manca di un nucleo al centro. Invece, l'intero corpo è composto da ghiaccio, con tracce di roccia mescolate, che lo fanno assomigliare a una palla di neve sporca. La seconda più grande delle maggiori lune del pianeta, Rhea è ancora piuttosto piccola, circa la metà della luna terrestre. Il satellite contiene una debole atmosfera di ossigeno, circa 5 trilioni di volte meno densa di quella che si trova sulla Terra, ma l'unica atmosfera di ossigeno conosciuta nel sistema solare. Le radiazioni provenienti dalla magnetosfera di Saturno potrebbero rilasciare ossigeno e anidride carbonica dalla superficie ghiacciata.

Teti

Tethys viaggia vicino a Saturno e sente l'attrazione gravitazionale del pianeta. Il calore di Saturno può consentire alla superficie ghiacciata della luna di sciogliersi leggermente, riempiendo crateri e altri segni di impatto. Costituita quasi interamente da acqua ghiacciata, la superficie è altamente riflettente. Una grande trincea attraversa la luna, corre diagonalmente dal suo polo nord a sud e si estende per tre quarti della circonferenza del satellite. Un grande cratere sull'altro lato della luna copre quasi i due quinti del diametro della luna ed è grande quasi quanto quello di Mimas. Gli scienziati hanno trovato strani archi rossi sulla luna e stanno ancora lottando per spiegare come siano arrivati ​​lì.

Le lune minori

Le lune più piccole di Saturno con nome sono le seguenti:

9. Erriapo
10. Febe
11. Giano
12. Epimeteo
13. Elena
14. Telesto
15. Calipso
16. Kiviuq
17. Atlante
18. Prometeo
19. Pandora
20. Pan
21. Ymir
22. Paaliaq
23. Tarvos
24. Ijiraq
25. Suttungr
26. Mundilfari
27. Albiorix
28. Skathi
29. Siarnaq
30. Thrymr
31. Narvi
32. Metone
33. Pallene
34. Polydeuces
35. Dafni
36. Aegir
37. Bebionn
38. Bergelmir
39. Bestla
40. Farbauti
41. Fenrir
42. Fornjot
43. Hati
44. Hyrrokkin
45. Kari
46. ​​Registro
47. Skoll
48. Surtur
49. Greip
50. Jarnsaxa
51. Tarqeq
52. Ante
53. Egeo

Le lune senza nome, identificate dall'anno di scoperta, sono:

1. S/2004 S7
2. S/2004 S12
3. S/2004 S13
4. S/2004 S17
5. S/2006 S1
6. S/2006 S3
7. S/2007 S2
8. S/2007 S3
9. S/2009 S1

Segnalazione aggiuntiva di Elizabeth Howell, collaboratore di questo Web.com

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