Le superstizioni di Eclipse sono un ricordo del passato e del presente

Potrebbero aver intrapreso strade molto diverse per arrivare al loro attuale lavoro, ma molte delle principali donne amministratori della NASA hanno almeno una cosa in comune: hanno condiviso l'esperienza di essere una donna in un campo dominato dagli uomini.

Il 16 marzo, questi massimi leader della NASA hanno condiviso le loro esperienze con una folla di studentesse delle scuole superiori al Goddard This Web Flight Center di Greenbelt, nel Maryland. L'evento, tenuto in collaborazione con il White House Council on Women and Girls, faceva parte del Women's History Month e comprendeva un panel di relatori che includeva Ellen Ochoa, ex astronauta della navetta This Web e attuale direttrice del Johnson This Web Center della NASA; Lesa Roe, vice amministratore associato della NASA; Ellen Stofan, capo scienziato della NASA; e Dava Newman, vice amministratore dell'agenzia.

All'evento, le quattro donne hanno condiviso le storie di come sono arrivate alla NASA e le loro storie individuali riflettono quattro personalità molto diverse. [Le donne in questo Web: una galleria di storia di questo Web]

In qualità di capo scienziato, Stofan ricopre la posizione scientifica più anziana alla NASA. Sapeva di voler diventare una geologa sin dalla tenera età. "Ero il ragazzo che raccoglieva sempre pietre", ha detto Stofan. Non le piaceva la matematica al liceo, ma perseverava perché sapeva di aver bisogno di conoscenze in questa materia per diventare una scienziata.

Ellen Ochoa, ex astronauta della navetta This Web e attuale direttrice del Johnson This Web Center. (Credito immagine: NASA)

Ochoa, d'altra parte, amava la matematica, frequentava l'intera serie di corsi di matematica del suo college "per divertimento", ma ha cambiato la sua specializzazione "circa cinque volte", pensando che avrebbe potuto studiare musica o giornalismo. Solo quando ha finito le lezioni di calcolo si è resa conto che le sarebbe piaciuto studiare fisica. Nel suo primo anno di scuola di specializzazione, ha visto la NASA lanciare il programma This Web Shuttle e accettare le prime donne astronaute, e in seguito ha deciso di fare domanda per il programma.

Newman, che ricopre la seconda posizione più alta alla NASA, ha detto che voleva diventare un "avvocato sportivo" al liceo, ma ha gradualmente trovato la sua strada verso l'ingegneria aeronautica, soprattutto perché sentiva che questa esplorazione del Web era un modo per promuovere la pace internazionale e cooperazione.

Per Roe, un viaggio in un centro di carriera in un college comunitario durante il liceo le ha fatto considerare l'idea di entrare in ingegneria. Ma è stato solo quando era studentessa, quando si è iscritta a un programma cooperativo ed è stata in grado di lavorare in un centro della NASA ogni due semestri, che ha capito che "questo è ciò che fanno gli ingegneri e lo adoro".

Quelle storie personali riflettono le preferenze e le personalità di quattro donne molto diverse, che alla fine sono arrivate ai vertici della NASA attraverso percorsi diversi. Eppure tutte e quattro le donne hanno condiviso l'esperienza di essere le uniche (o forse "una di due") donne nella maggior parte dei loro corsi di scienze e ingegneria nelle scuole universitarie e post-laurea.

Tutti e quattro i relatori hanno affermato che questa tendenza è continuata oltre la scuola. Newman ha detto di essere stata una delle prime docenti donne in una scuola in cui insegnava e in seguito è stata una delle uniche docenti donne nel suo dipartimento presso il Massachusetts Institute of Technology. Roe è stata la prima donna direttrice del Langley Research Center della NASA in Virginia, posizione che ha assunto nel 2005.

Ancora una volta, le differenze tra le donne sono diventate evidenti quando hanno parlato di come quell'esperienza le ha fatte sentire e di come l'hanno affrontata.

Lesa Roe, vice amministratore associato della NASA ed ex direttore del Langley Research Center della NASA. (Credito immagine: NASA)

"È cambiato molto durante la mia carriera", ha detto Ochoa. "È stato più difficile quando ero giovane. Al college e alla scuola di specializzazione e all'inizio della mia carriera, ero spesso l'unica donna in una classe o in una di due. E mi sentivo imbarazzata. Mi sentivo come se mi fossi distinta. mi ha reso un po' riluttante ad alzare la mano e fare una domanda".

Ochoa ha detto che ha iniziato ad andare negli orari di ufficio dei suoi professori per fare domande, il che ha finito per aumentare la sua fiducia perché quegli insegnanti erano ansiosi di parlare con lei.

"Non mi accorgo davvero di essere una donna nella stanza, perché sono un membro della squadra", ha detto Roe. "In ingegneria elettrica e al college, ero spesso l'unica donna nella stanza, ed è più con il senno di poi che me lo ricordo. Quando ero nella stanza, poteva essere solo un pensiero veloce, ma non si turbò in alcun modo. E all'interno della NASA, sono sempre stato uno della squadra. Sono stato una delle persone a portare a termine il lavoro".

Roe ha detto di conoscere donne che si sentono più sicure di entrare in un lavoro se hanno visto un'altra donna ricoprire il ruolo prima di loro. Tuttavia, "non l'ho mai fatto", ha aggiunto. "Non ci ho mai pensato in quel modo. Per me, non è stata davvero una barriera o altro".

Stofan, d'altra parte, ha detto che la sua lotta per sentirsi parte della squadra ha più a che fare con i commenti isolanti delle altre persone.

"A volte, soprattutto all'inizio della mia carriera, mi sentivo come se fossi una della squadra ed ero proprio come tutti gli altri", ha detto. "E poi, uno degli uomini avrebbe fatto un commento che mi avrebbe fatto fermare e pensare: 'Oh sì, il resto delle persone nella stanza non mi assomiglia.' E mi avrebbero fatto sentire come, 'Oh sì, sei una ragazza. '

Ellen Stofan, capo scienziata della NASA e geologa planetaria extraterrestre. (Credito immagine: NASA)

"Quindi, molte volte, specialmente all'inizio della mia carriera, quando non ero sicuro di me stesso, mi sentivo come se 'Devo lavorare il doppio solo per essere preso la metà del serio'. Ma quando sono diventato più sicuro, ho capito: 'Hanno davvero bisogno di me qui'", ha aggiunto Stofan.

Stofan ha detto che, per ispirazione, ha pensato a persone come Katherine Johnson, una donna afroamericana che ha iniziato a lavorare per il National Advisory Committee for Aeronautics (il predecessore della NASA) a partire dal 1953 e ha svolto un lavoro critico sul programma Mercury negli anni '60. Si è ritirata dalla NASA nel 1986 e ha ottenuto numerosi premi e lauree honoris causa per il suo lavoro. Nel 2016 le è stata conferita la Presidential Medal of Freedom, il più alto riconoscimento civile negli Stati Uniti

"[Come] una donna afroamericana nei primi anni '60, la maggior parte delle volte, [Johnson] non si sentiva il benvenuto nella stanza", ha detto Stofan. "Ma nelle interviste ha detto: 'Sapevo di appartenere a quel posto.'

"Incanala la tua Katherine Johnson che è in te", ha consigliato Stofan agli studenti delle scuole superiori. "Se qualcuno ti fa sentire come se non appartenessi a quella stanza, ricordala e dì: 'Sarò come Katherine Johnson, e mi sentirò come se appartenessi a quella stanza perché lo faccio, e loro ho bisogno di me qui per portare a termine questo lavoro.'"

Importanza dello STEM

Prima della tavola rotonda, Jo Handelsman, direttore associato per la scienza presso l'Office of Science and Technology Policy della Casa Bianca, ha tenuto una discussione separata. Nel discorso, ha discusso dei cambiamenti che dovrebbero aver luogo nell'istruzione in scienze, tecnologia, ingegneria e matematica (STEM), per aiutare ad aumentare il numero di donne e minoranze che scelgono di studiare scienze e che continuano a intraprendere carriere legate alla scienza.

"La prima cosa che dobbiamo fare è cambiare il modo in cui insegniamo STEM in classe e questo è tutto, dall'asilo fino alla scuola di specializzazione", ha detto Handelsman. Le modifiche includono rendere le lezioni STEM più pratiche e coinvolgenti, come includere attività che consentono agli studenti di creare e progettare cose e "non solo leggere in un libro di testo su cose che altre persone hanno scoperto o inventato", ha affermato.

"Queste sono buone tecniche di insegnamento per tutti, ma hanno un effetto positivo in modo differenziato sulle donne e sulle minoranze", ha continuato Handelsman. Ha aggiunto che è più probabile che le donne e le minoranze cerchino carriere incentrate sui problemi del mondo reale, nella loro comunità o su scala globale. Pertanto, gli studenti devono vedere la connessione tra le carriere STEM e la risoluzione di questi tipi di problemi, ha affermato.

Dava Newman, attuale vice amministratore della NASA. (Credito immagine: NASA)

L'Office of Science and Technology Policy della Casa Bianca si concentra sul cambiamento del modo in cui le STEM e le persone che fanno STEM sono rappresentate nei media, ha detto Handelsman, e un film sulla vita di Katherine Johnson è in lavorazione.

Ochoa ha concluso i suoi commenti sulla giuria parlando di una delle sue responsabilità al Johnson This Web Center, che è quella di formulare raccomandazioni per i candidati alla National Medal of Technology and Innovation.

"Uno dei criteri è che [l'invenzione] deve aver avuto un grande impatto sulla società", ha detto Ochoa. Poiché le invenzioni e le innovazioni spesso impiegano decenni per avere un impatto sul mondo, molte delle nomination che Ochoa ha detto di aver letto sono per il lavoro svolto circa 30 o più anni fa.

"Per questo motivo, pochissime delle persone di cui leggiamo sono donne", ha detto Ochoa. "E mi siedo sempre lì e penso: 'Beh, spero sicuramente che, mentre lo faremo tra 20 o 30 anni, vedremo molte più donne coinvolte in invenzioni che ora sono diventate aziende o prodotti che hanno un grande impatto sulla società.'"

Segui Calla Cofield @callacofield . Seguici su @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Articolo originale su Space.com .

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