L’equinozio di primavera del 2020 porterà la prima primavera negli Stati Uniti tra 124 anni

Giovedì (19 marzo), avremo un cambio di stagione: il verificarsi dell'equinozio di primavera, che segna l'inizio ufficiale della primavera nell'emisfero settentrionale e dell'autunno nell'emisfero meridionale. In effetti, sarà un evento piuttosto propizio: il primo che l'equinozio si sia verificato a livello nazionale in 124 anni. Ne parleremo tra un momento.

Il momento esatto dell'equinozio avverrà giovedì sera alle 23:49 EDT (0349 GMT del 20 marzo), secondo il libro di riferimento sull'astronomia "Tavola astronomica del sole, della luna e dei pianeti (si apre in una nuova scheda)" (Willmann- Campana, 2016). In quel momento, la Terra raggiungerà il punto della sua orbita in cui il suo asse non è inclinato o allontanato dal sole. Pertanto, il sole sarà quindi direttamente su un punto specifico dell'equatore terrestre in movimento verso nord. Nel cielo, è dove l'eclittica e l'equatore celeste si incrociano.

Questa immagine della Terra è stata catturata durante l'equinozio di primavera nel 2011 dallo Spinning Enhanced Visible and Infrared Imager (SEVIRI) sul satellite Meteosat-9. (Credito immagine: NASA)

Un equinozio non proprio uguale

Nel giorno dell'equinozio, il sole sembrerà sorgere esattamente a est e tramontare esattamente a ovest. Si dice spesso che il giorno e la notte siano ugualmente lunghi con l'equinozio, ma questo è un malinteso comune che il giorno può essere fino a 8 minuti in più, a seconda della latitudine.

Il sole è sopra l'orizzonte per metà della giornata e sotto per metà, ma questa affermazione trascura l'effetto dell'atmosfera terrestre, che piega i raggi della luce solare (chiamata rifrazione) attorno alla curvatura terrestre quando il sole si trova vicino all'orizzonte. Ma, a causa di questa curvatura dei raggi solari, il disco del sole è sempre visto leggermente più alto dell'orizzonte di quanto non sia in realtà.

In effetti, quando vedi il sole che appare seduto all'orizzonte, ciò che stai guardando è un'illusione ottica; il sole in quel momento è in realtà sotto l'orizzonte. Quindi, otteniamo diversi minuti in più di luce diurna all'inizio della giornata e diversi minuti in più alla fine.

La presunta uguaglianza di giorno e notte ci dà il nome latino "equinozio", che significa "notte uguale". Ma in realtà, grazie alla nostra atmosfera, il giorno è più lungo della notte all'equinozio. Alla latitudine di New York, per esempio, giorno e notte sono più o meno uguali pochi giorni prima dell'equinozio, il giorno di San Patrizio (17 marzo).

Sole sopra lo smeraldo dell'equatore

Gli astronomi possono calcolare il momento dell'equinozio di primavera fino al secondo più vicino. Quest'anno si svolgerà giovedì (19 marzo) alle 23:49:28 EDT (0349 GMT del 20 marzo). In quel momento, il sole apparirà direttamente in alto a circa 50 miglia (80 chilometri) a sud di Gorontalo, una provincia dell'Indonesia spesso chiamata "Smeraldo dell'Equatore" sull'isola di Sulawesi, all'equatore nel Golfo di Tomini . Nei giorni seguenti, i raggi diretti del sole migrano a nord dell'equatore e la durata della luce del giorno nell'emisfero settentrionale sembrerà corrispondentemente aumentare.

Perchè così presto?

Come è stato notato, questo sarà il primo equinozio di primavera che si verificherà negli Stati Uniti contigui in 124 anni. Ci sono due ragioni specifiche per questa variazione della data: anni bisestili e ora legale.

Il satellite GOES-13 della NOAA ha catturato questa immagine della Terra all'equinozio di primavera il 20 marzo 2013. (Credito immagine: NOAA)

Quando un anno bisestile ci riporta indietro di un giorno

Innanzitutto, il fatto che il 2020 sia un anno bisestile (il che significa che il mese di febbraio ha avuto un giorno in più) non è il motivo dell'arrivo anticipato dell'equinozio di quest'anno. Piuttosto, è l'anno bisestile che abbiamo osservato nell'anno 2000.

Diamo un'occhiata alle date e agli orari degli equinozi di primavera che portano al 2000. Si noti che ogni anno il verificarsi dell'equinozio avviene circa 6 ore (o un quarto di giorno) più avanti nel calendario:

  • 1996: 20 marzo alle 3:03 EST (0803 GMT)
  • 1997: 20 marzo alle 8:54 EST (1354 GMT)
  • 1998: 20 marzo alle 14:54 EST (1954 GMT)
  • 1999: 20 marzo alle 20:46 EST (0146 GMT del 21 marzo)
  • 2000: 20 marzo alle 2:35 EST* (0735 GMT)

Nel 46 aC, l'astronomo consulente di Giulio Cesare, Sosigene, sapeva dall'esperienza egiziana che l'anno solare era lungo circa 365,25 giorni. Quindi, per tenere conto di quel quarto di giorno residuo, ogni quattro anni veniva aggiunto al calendario un giorno in più di un giorno bisestile. Sfortunatamente, il nuovo calendario giuliano era di 11 minuti e 14 secondi più lungo dell'anno solare effettivo. Entro l'anno 1582, grazie alla sovracompensazione dell'osservazione di troppi anni bisestili, il calendario era fuori passo con l'anno solare di 10 giorni.

Fu allora che intervenne papa Gregorio XIII che, su consiglio del proprio astronomo Cristoforo Clavio (1538-1612), realizzò il nostro attuale calendario "gregoriano". Innanzitutto, per recuperare il ritardo, sono stati omessi 10 giorni dopo il 4 ottobre 1582, rendendo il giorno successivo il 15 ottobre. Per adattare meglio il nuovo formato del calendario in modo che corrisponda più da vicino alla lunghezza dell'anno solare, la maggior parte degli anni del secolo ( come 1700, 1800, 1900) che nel vecchio calendario giuliano sarebbero stati osservati poiché gli anni bisestili non lo erano. Le eccezioni erano quegli anni del secolo ugualmente divisibili per 400. Ecco perché 1700, 1800 e 1900 non erano anni bisestili.

Ma il 2000 è stato un anno del secolo, equamente divisibile per 400, quindi è stato considerato un anno bisestile. Se avessimo saltato l'anno bisestile nel 2000 (come nel 1900), l'equinozio di primavera nel 2000 si sarebbe verificato un giorno dopo, il 21 marzo alle 2:35 EST (0735 GMT).

Quindi, il motivo per cui abbiamo un asterisco accanto a quella data.

Quindi, grazie al fatto che febbraio ha avuto un giorno in più nel 2000, la data dell'equinozio è slittata di un giorno al 20 marzo.

L'ora legale ha ritardato l'equinozio in Oriente

Poiché l'anno solare non è esattamente un quarto di giorno più lungo dell'anno solare di 365 giorni, ma un po' meno di un quarto (24,22%) di giorno, il verificarsi dell'equinozio avviene circa 47 minuti prima ( in media) ogni quattro anni:

  • 2000: 20 marzo alle 2:35 EST (0735 GMT)
  • 2004: 20 marzo alle 1:48 EST (0648 GMT)
  • 2008: 20 marzo alle 1:48 EDT (0548 GMT)*
  • 2012: 20 marzo alle 01:14 EDT (0514 GMT)
  • 2016: 20 marzo alle 00:30 EDT (0430 GMT)
  • 2020: 19 marzo alle 23:49 EDT (0349 GMT del 20 marzo)

L'asterisco (*) indica che gli Stati Uniti e il Canada avevano iniziato a osservare l'ora legale la seconda domenica di marzo anziché la prima domenica di aprile, una pratica iniziata nel 2007. Nel 2000, solo quelli nel fuso orario del Pacifico ( così come in Alaska e Hawaii) ha osservato l'equinozio il 19 marzo. Nel 2004, 2008 e 2012, quei fusi orari hanno visto di nuovo arrivare la primavera il 19 marzo, insieme alle persone in Mountain Time.

Nel 2016, quelli nel fuso orario centrale hanno festeggiato l'arrivo del 19 marzo. Se fossimo ancora sul vecchio sistema (quando l'ora legale non è iniziata fino all'inizio di aprile), saremmo stati in tempo standard nel 2016 e anche quelli nelle parti orientali del Nord America avrebbero osservato l'equinozio il 19 marzo (alle 23:30 EST), ma l'ora legale ha rimandato per altri quattro anni. Infine quest'anno, da costa a costa, la primavera arriverà il 19 marzo, la prima tra 124 anni.

E come punto di riferimento: nel 1896, l'equinozio di primavera arrivò il 19 marzo alle 21:29 EST (0229 GMT del 20 marzo).

Primavera astronomica vs. meteorologica

A dire il vero, ci sono davvero due sorgenti: la primavera astronomica e la primavera meteorologica.

La primavera astronomica è misurata dall'equinozio di primavera, ma questo è solo un indicatore nel grande flusso del tempo, istituito dagli astronomi un milepost siderale, preciso come un orologio che ticchetta ma solo approssimativamente cronometrando il cambio delle stagioni.

La primavera meteorologica presumibilmente è già iniziata il 1 marzo e si estende fino alla fine di maggio, secondo Accuweather. In verità, però, la primavera meteorologica ignora l'orologio e il calendario, stabilisce le proprie regole e crea un festival di canti e fiori, tutto a suo tempo.

I crochi, i primi pettirossi e altri fenomeni primaverili non prestano attenzione ai dettagli da spaccare dei capelli che segnano l'arrivo astronomico dell'equinozio di primavera. Hanno tutti il ​​loro modo di sapere quando inizia davvero la primavera.

  • Da stagione a stagione: equinozi e solstizi della Terra (infografica)
  • Equinozio di primavera: Primo giorno di primavera visto da This Web (foto)
  • Perché l'equinozio d'autunno non cade lo stesso giorno ogni anno

Joe Rao è istruttore e docente ospite all'Hayden Planetarium di New York . Scrive di astronomia per la rivista di storia naturale , l' almanacco degli agricoltori e altre pubblicazioni. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook .

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