L’eruzione del vulcano sottomarino di Tonga ha rilasciato fino a 18 megatoni di energia

Gli scienziati stanno iniziando a misurare la mostruosa eruzione vulcanica che ha scosso il regno di Tonga nel Pacifico meridionale all'inizio di questo mese.

Il vulcano sottomarino stava gorgogliando dalla fine di dicembre 2021, scuotendo i mari vicino a Tonga con una serie di esplosioni. Le cose hanno preso una marcia in più questo mese, con potenti esplosioni il 13 gennaio e il 14 gennaio e poi un'eruzione ancora più grande il 15 gennaio che ha inviato cenere e polvere a 25 miglia (40 chilometri) nel cielo del Pacifico.

Le foto satellitari hanno mostrato che l'eruzione più recente è titanica e i ricercatori ora ci stanno dando alcuni numeri.

L'isola vulcanica tongana di recente formazione di Hunga Tonga-Hunga Ha'apai, come appariva nell'aprile 2021. (Credito immagine: immagine NASA Earth Observatory di Joshua Stevens, utilizzando dati di elevazione per gentile concessione di Dan Slayback/NASA/GSFC)

"Questa è una stima preliminare, ma riteniamo che la quantità di energia rilasciata dall'eruzione fosse equivalente a un valore compreso tra 4 e 18 megatoni di TNT", ha affermato Jim Garvin, scienziato capo del Goddard This Web Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland, in una dichiarazione (si apre in una nuova scheda) .

"Quel numero si basa su quanto è stato rimosso, quanto era resistente la roccia e quanto in alto la nuvola di eruzione è stata sospinta nell'atmosfera a una gamma di velocità", ha aggiunto Garvin.

Per prospettiva: l'eruzione del Monte Sant'Elena del 1980 a Washington ha rilasciato circa 24 megatoni di TNT equivalente e si stima che la famosa esplosione del 1883 del Krakatau in Indonesia abbia scatenato circa 200 megatoni, hanno affermato i funzionari della NASA nella stessa dichiarazione.

La bomba atomica che gli Stati Uniti sganciarono sulla città giapponese di Hiroshima nel luglio 1945 rilasciò l'energia di circa 15 kilotoni di tritolo. Ci sono 1.000 kilotoni in un megaton, quindi la stima di fascia alta del vulcano Tonga equivale a circa 1.200 bombe di Hiroshima.

Garvin fa parte di un team di ricercatori che monitorano da vicino il vulcano Tonga dal 2015, quando la sua attività ha spinto nuove terre al di sopra delle onde del Pacifico e si è unita a due piccole isole preesistenti conosciute come Hunga Tonga e Hunga Ha'apai.

Le recenti eruzioni hanno allargato l'isola appena creata, almeno inizialmente.

"All'inizio di gennaio, i nostri dati hanno mostrato che l'isola si era espansa di circa il 60% rispetto a prima dell'inizio dell'attività di dicembre", ha detto Garvin. "L'intera isola era stata completamente ricoperta da un decimo di [un] chilometro cubo [0,02 miglia cubiche] di cenere nuova. Tutto questo era un comportamento abbastanza normale, previsto e molto eccitante per il nostro team".

L'isola tongana di Hunga Tonga-Hunga Ha'apai di recente formazione è stata distrutta da potenti eruzioni vulcaniche a metà gennaio 2022, lasciando due piccoli resti separati dal mare. (Credito immagine: immagine NASA Earth Observatory di Joshua Stevens, utilizzando dati di elevazione per gentile concessione di Dan Slayback/NASA/GSFC)

Tuttavia, le eruzioni di metà gennaio hanno annullato questo lavoro di costruzione dell'isola, spazzando via la terra creata di recente e lasciando piccoli resti separati di Hunga Tonga e Hunga Ha'apai. Tale attività fornisce più dati da analizzare per Garvin e altri ricercatori, per aiutarli a comprendere meglio i vulcani qui sulla Terra e anche su altri mondi.

"Piccole isole vulcaniche, appena create, in rapida evoluzione, sono finestre [sul] ruolo delle acque superficiali su Marte e su come potrebbero aver influenzato piccole morfologie vulcaniche simili", ha detto Garvin. "In realtà vediamo campi di caratteristiche simili su Marte in diverse regioni".

Mike Wall è l'autore di " Out There (opens in new tab) " (Grand Central Publishing, 2018; illustrato da Karl Tate), un libro sulla ricerca della vita aliena. Seguilo su Twitter @michaeldwall (si apre in una nuova scheda) . Seguici su Twitter @Spacedotcom (si apre in una nuova scheda) o su Facebook (si apre in una nuova scheda) .

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