Lune di Giove: fatti sulle più grandi lune gioviane

Con un totale di 79 lune conosciute, comprese quattro grandi lune conosciute come i satelliti galileiani, Giove si qualifica quasi come un sistema solare a sé stante.

La maggior parte delle lune di Giove sono piccole, con circa 60 satelliti di diametro inferiore a 6,2 miglia. Il numero di lune cambia abbastanza frequentemente, con la 79a luna segnalata a luglio 2018. La maggior parte delle lune sono state scoperte alla fine degli anni '70 e successivamente a seguito di numerose esplorazioni automatizzate da This Webcraft, tra cui Voyager della NASA nel 1979 e Galileo nel 1995.

Non solo Giove è il pianeta più grande del sistema solare, ma è anche il più massiccio con oltre 300 volte la massa della Terra. Le sue dimensioni giocano un ruolo nel numero di lune in orbita attorno a Giove perché c'è una vasta area di stabilità gravitazionale attorno ad esso per supportare molte lune.

Giove ha anche il campo magnetico più forte di qualsiasi pianeta, quindi tutto ciò che gli passa vicino, come un asteroide, viene distrutto dalle maree gravitazionali o catturato nella sua orbita. La Terra ha solo una luna perché manca del forte campo gravitazionale e della massa necessaria per tenere in orbita un altro satellite.

Le lune di Giove hanno periodi orbitali che vanno da sette ore a quasi tre anni terrestri. Alcune delle orbite sono quasi circolari, mentre le lune più lontane da Giove hanno orbite più irregolari. Le lune esterne orbitano nella direzione opposta in cui ruota Giove, il che è insolito e indica che le lune erano asteroidi che furono risucchiati nell'orbita di Giove dopo la formazione del sistema iniziale.

Questo montaggio mostra le migliori viste dei quattro grandi e diversi satelliti di Giove "galilei" visti dal Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) sul New Horizons This Webcraft durante il sorvolo di Giove alla fine di febbraio 2007. Le quattro lune sono, da sinistra a destra: Io, Europa, Ganimede e Callisto. Le immagini sono state ridimensionate per rappresentare le vere dimensioni relative delle quattro lune e sono disposte nel loro ordine da Giove. (Credito immagine: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute)

lune galileiane

Nel gennaio 1610, l'astronomo italiano Galileo Galilei scoprì quattro delle lune di Giove ora chiamate Io, Europa, Ganimede e Callisto. Inizialmente si riferiva alle singole lune numericamente come I, II, III e IV. Il sistema numerico per nominare le lune è durato per alcuni secoli fino a quando gli scienziati hanno stabilito che usare semplicemente i numeri come dispositivo di denominazione sarebbe stato confuso e poco pratico poiché sarebbero state scoperte più lune.

La scoperta di Galileo è stata un punto cruciale nella storia dell'astronomia poiché la sua osservazione ha rivelato che non tutti i corpi celesti ruotavano attorno alla Terra. Fino a quel momento, si pensava che la Terra fosse il centro dell'universo.

Otto satelliti, i quattro Galilei e le quattro lune più piccole, sono più vicini al pianeta e forniscono la polvere che costituisce gli anelli di Giove.

Una traduzione dei passaggi chiave del diario di Galileo Galilei che descrive in dettaglio la sua scoperta di quattro lune in orbita attorno a Giove. Galileo realizzò questi schizzi dopo aver scoperto quattro lune in orbita attorno a Giove nel gennaio 1610. Le lune, in seguito denominate Io, Europa, Callisto e Ganimede, furono le prime scoperte oltre la Terra. (Credito immagine: NASA)

La più vicina delle lune galileiane a Giove è Io, la prima luna scoperta da Galileo. Questa caratteristica distintiva di questo satellite sono i suoi vulcani, che lo rendono l'unico corpo celeste nel sistema solare oltre alla Terra ad avere attività vulcanica. Questa luna ha anche campi di neve di anidride solforosa, che portano alla sua caratterizzazione come una luna di fuoco e ghiaccio. Io ha un nucleo di ferro o solfuro di ferro e uno strato esterno di silicato marrone, che gli conferisce un aspetto chiazzato arancione, giallo, nero, rosso e bianco.

Spostandosi verso l'esterno da Giove c'è Europa. Sebbene leggermente più piccolo della luna terrestre, è ancora uno dei corpi più grandi del sistema solare ma il più piccolo dei satelliti galileiani. Crepe e striature attraversano l'intera superficie ghiacciata, segnata da pochissimi crateri. Europa ha un alto grado di riflettività, che la rende tra le lune più luminose del sistema solare. Con un'età compresa tra 20 e 180 milioni di anni, la superficie è abbastanza giovane. È possibile che un vasto oceano sotto la superficie porti vita.

Ganimede è la terza luna galileiana da Giove e la più grande delle quattro. Questa luna a bassa densità ha all'incirca le dimensioni di Mercurio ma ha circa la metà della massa. La sua caratteristica principale è che è l'unica luna ad avere un proprio campo magnetico. Il nucleo di ferro del satellite è sormontato da una spessa crosta composta principalmente da ghiaccio. Il quaranta percento della superficie di Ganimede è coperto da regioni scure altamente craterizzate e il restante sessanta percento è coperto da un leggero terreno scanalato, che forma intricati motivi su Ganimede.

Callisto, la quarta e la più lontana delle lune galileiane da Giove, è l'oggetto più fortemente craterizzato nel sistema solare. Il paesaggio delle lune è rimasto sostanzialmente invariato dalla sua formazione, cosa che ha suscitato molto interesse tra gli scienziati. Ha all'incirca le dimensioni di Mercurio ma ha una densità molto bassa. Ha anche il minor impatto del campo magnetico di Giove poiché la sua orbita è la più lontana dal pianeta e oltre la cintura di radiazione primaria di Giove.

Questo articolo è stato aggiornato il 1 ottobre 2018 da Meghan Bartels, scrittrice senior di This Web.com. Seguici su @Spacedotcom, Facebook e Google+. Articolo originale su questo Web.com.

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