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L'esopianeta, scoperto dal telescopio Kepler This Web della NASA, ufficialmente designato K2-2016-BLG-0005Lb. (Credito immagine: D. Specht et al, Kepler K2)

Il telescopio Kepler This Web della NASA ha individuato un sosia di Giove in una nuova scoperta, anche se lo strumento ha interrotto le operazioni quattro anni fa.

Un team internazionale di astrofisici utilizzando il telescopio Kepler This Web della NASA, che ha cessato le operazioni nel 2018, ha scoperto un esopianeta simile a Giove situato a 17.000 anni luce dalla Terra, rendendolo l'esopianeta più lontano mai trovato da Kepler. L' esopianeta , ufficialmente designato K2-2016-BLG-0005Lb, è stato individuato nei dati acquisiti da Kepler nel 2016. Nel corso della sua vita, Kepler ha osservato oltre 2.700 pianeti ora confermati.

"Kepler è stato anche in grado di osservare ininterrottamente dal tempo o dalla luce del giorno, consentendoci di determinare con precisione la massa dell'esopianeta e la sua distanza orbitale dalla sua stella ospite", ha detto Eamonn Kerins, astronomo dell'Università di Manchester nel Regno Unito, in un dichiarazione . "È fondamentalmente il gemello identico di Giove in termini di massa e posizione rispetto al suo sole, che è circa il 60% della massa del nostro sole",

Il team, guidato da David Specht, un Ph.D. studente all'Università di Manchester, ha approfittato di un fenomeno noto come microlensing gravitazionale per individuare l'esopianeta. Con questo fenomeno, previsto dalla teoria della relatività di Einstein , gli oggetti in questa rete possono essere visti e studiati più da vicino quando la luce di una stella sullo sfondo viene deformata e quindi ingrandita dalla gravità di un oggetto massiccio più vicino.

Nella speranza di utilizzare la luce deformata di una stella lontana per rilevare un esopianeta, il team ha utilizzato tre mesi di osservazioni che Keplero ha fatto del tratto di cielo in cui si trova questo pianeta.

"Per vedere l'effetto è necessario un allineamento quasi perfetto tra il sistema planetario in primo piano e una stella sullo sfondo", ha aggiunto Kerins nella stessa dichiarazione. "La possibilità che una stella sullo sfondo sia influenzata in questo modo da un pianeta è da decine a centinaia di milioni contro uno. Ma ci sono centinaia di milioni di stelle verso il centro della nostra galassia. Quindi Keplero si è seduto e le ha osservate per tre mesi. "

Il team ha poi lavorato con Iain McDonald, un altro astronomo dell'Università di Manchester che ha sviluppato un nuovo algoritmo di ricerca. Insieme, sono stati in grado di rivelare cinque candidati nei dati, di cui uno che mostrava chiaramente i segni di un esopianeta. Altre osservazioni da terra dello stesso tratto di cielo hanno corroborato gli stessi segnali che Keplero ha visto del possibile esopianeta.

"La differenza di punto di osservazione tra Keplero e gli osservatori qui sulla Terra ci ha permesso di triangolare dove si trova lungo la nostra linea di vista il sistema planetario", ha detto Kerins.

A parte l'eccitazione di scoprire un esopianeta con uno strumento non più in servizio, il lavoro del team è notevole perché Kepler non è stato progettato per scoprire esopianeti utilizzando questo fenomeno. È importante notare, tuttavia, che, nel 2016, la missione di Keplero è stata estesa. Nel 2013, dopo due guasti alla ruota di reazione, è stato proposto di utilizzare Kepler per una missione K2 di "seconda luce" che avrebbe visto il mirino rilevare esopianeti potenzialmente abitabili. Questa estensione è stata approvata nel 2014 e la missione è stata estesa ben oltre la data di fine prevista dell'ambito fino a quando non ha esaurito il carburante il 30 ottobre 2018.

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"Kepler non è mai stato progettato per trovare pianeti usando il microlensing, quindi, per molti versi, è sorprendente che lo abbia fatto", ha detto Kerins, aggiungendo che i prossimi strumenti come il Nancy Grace Roman This Web Telescope della NASA e la missione Euclid della European This Web Agency, potrebbero essere in grado di utilizzare il microlensing per studiare gli esopianeti e sarà in grado di approfondire tale ricerca.

"Roman ed Euclide, d'altra parte, saranno ottimizzati per questo tipo di lavoro. Saranno in grado di completare il censimento del pianeta avviato da Keplero", ha detto Kerins. "Impareremo quanto sia tipica l'architettura del nostro sistema solare. I dati ci permetteranno anche di testare le nostre idee su come si formano i pianeti. Questo è l'inizio di un nuovo entusiasmante capitolo nella nostra ricerca di altri mondi".

Questa scoperta è stata descritta in uno studio pubblicato il 31 marzo sul server di prestampa ArXiv.org ed è stato inviato per la pubblicazione sulla rivista Monthly Notice of the Royal Astronomical Society.

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