Mars Lander Insight ha pochi mesi per vivere su Red Planet

Questa immagine di Marte, catturata dallo strumento HiRISE sul Mars Reconnaissance Orbiter della NASA, presenta Izola mensa, uno sperone nel bordo nord-occidentale del bacino dell'Hellas. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/UoA/Matt Balme/William)

I fiumi potrebbero aver imperversato sull'antico Marte per centinaia di migliaia di anni, secondo un nuovo studio.

Gli scienziati hanno da tempo prove dell'esistenza di acqua su Marte. Se l'acqua liquida esista ancora oggi è una questione aperta, ma sappiamo che un tempo il pianeta era coperto da oceani, laghi e fiumi. Ora, per la prima volta, gli scienziati hanno studiato immagini ad alta risoluzione di quello che era un fiume marziano per determinare esattamente quando e per quanto tempo il fiume era attivo.

Utilizzando la fotocamera HiRISE (High Resolution Imaging Science Experiment) sul Mars Reconnaissance Orbiter della NASA, un team di scienziati guidato da Francesco Salese, geologo dell'Università di Utrecht nei Paesi Bassi, ha ottenuto una vista in primo piano senza precedenti di quello che un tempo era un antico sistema fluviale in Hellas Planitia, un bacino di impatto nell'emisfero sud di Marte.

Hellas Planitia su Marte, vista dagli orbiter Viking della NASA. (Credito immagine: NASA/JPL/USGS)

"OK, non è come leggere un giornale, ma le immagini ad altissima risoluzione ci hanno permesso di 'leggere' le rocce come se ci si trovasse molto vicino alla scogliera", ha affermato Salese in una dichiarazione dell'Università di Utrecht. "Purtroppo non abbiamo la capacità di arrampicarci, di guardare i dettagli su scala più fine, ma le sorprendenti somiglianze con le rocce sedimentarie sulla Terra lasciano ben poco all'immaginazione".

Gli indizi sulla storia di questo antico fiume marziano sono stati sepolti in una scogliera di 200 metri sull'orlo del bacino dell'Hellas, dove grandi canali fluviali indicano che un tempo scorreva l'acqua. Studiando gli strati sedimentari esposti in questa scogliera, i ricercatori hanno determinato che il fiume scorreva 3,7 miliardi di anni fa, quando la vita stava appena iniziando ad evolversi sulla Terra.

Inoltre, i banchi di sabbia creati da gole mobili, o burroni consumati dall'acqua, suggeriscono che questo fiume abbia influenzato il paesaggio per un lungo periodo di tempo. Studi precedenti hanno trovato prove di fiumi transitori che vanno e vengono con le stagioni, ma sembra che questo fiume abbia imperversato costantemente tutto l'anno.

"I fiumi che hanno formato queste rocce non sono stati solo un evento una tantum, sono stati probabilmente attivi per decine o centinaia di migliaia di anni", il coautore dello studio Joel Davis, ricercatore post-dottorato al Natural History Museum (NHM) di Londra , ha detto in una dichiarazione NHM .

I ricercatori ritengono che strati sedimentari come questi possano essere il luogo ideale per cercare non solo indizi sull'acqua, ma anche prove della vita passata su Marte.

"Tali fiumi che scorrono perennemente richiederebbero un ambiente in grado di mantenere grandi volumi d'acqua per lunghi periodi di tempo e quasi certamente necessitavano di un ciclo idrologico guidato dalle precipitazioni", ha affermato Salese. "Questo tipo di prove, di un paesaggio acquatico di lunga durata, è cruciale nella nostra ricerca della vita antica sul pianeta", ha aggiunto.

Lo studio è stato pubblicato il 5 maggio sulla rivista Nature Communications (si apre in una nuova scheda).

  • Foto: La ricerca dell'acqua su Marte
  • Marte ha avuto grandi fiumi per miliardi di anni
  • Questo è un antico fiume tortuoso… su Marte

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