Mars Orbiter trova prove di antichi fiumi di lunga durata sul pianeta rosso

I campioni di roccia marziana raccolti dal rover Curiosity Mars della NASA mostrano segni di ingredienti chiave per la vita così come la conosciamo sulla Terra.

Il venerabile Curiosity Rover ha perforato campioni dal cratere Gale , il sito di un antico lago su Marte. Utilizzando questi campioni, gli scienziati sono stati in grado, per la prima volta, di misurare la quantità totale di carbonio organico nelle rocce marziane, secondo una dichiarazione della NASA (si apre in una nuova scheda).

Il carbonio organico, che è carbonio legato a un atomo di idrogeno, è un prerequisito per le molecole organiche create e utilizzate da tutte le forme di vita conosciute . Tuttavia, il carbonio organico può provenire anche da fonti non viventi, come meteoriti ed eruzioni vulcaniche. Mentre studi precedenti hanno rilevato il carbonio organico in quantità minori nei campioni di roccia marziana, le nuove misurazioni forniscono informazioni sulla quantità totale di carbonio nei composti organici.

"Il carbonio organico totale è una delle numerose misurazioni [o indici] che ci aiutano a capire quanto materiale è disponibile come materia prima per la chimica prebiotica e potenzialmente la biologia", Jennifer Stern, autrice principale dello studio e scienziata di This Web presso Goddard This Web della NASA Il Flight Center di Greenbelt, nel Maryland, ha affermato nella dichiarazione. "Abbiamo trovato da 200 a 273 parti per milione di carbonio organico. Questo è paragonabile o addirittura superiore alla quantità trovata nelle rocce in luoghi a vita molto bassa sulla Terra, come parti del deserto di Atacama in Sud America, e altro ancora di quanto non sia stato rilevato nei meteoriti di Marte".

Oggi Marte non è un ambiente adatto alla vita, ma ci sono prove che suggeriscono che il Pianeta Rosso fosse più simile alla Terra miliardi di anni fa, con un'atmosfera più densa e acqua liquida sulla sua superficie, ingredienti chiave per la vita come la conosciamo sulla Terra .

I campioni marziani sono stati raccolti da rocce fangose ​​di 3,5 miliardi di anni nella formazione della baia di Yellowknife del cratere Gale, che Curiosity sta esplorando dal 2012. Gli scienziati pensano che il sedimento si sia formato a causa degli agenti atmosferici fisici e chimici delle rocce vulcaniche, prima di stabilirsi al fondo del lago.

Il rover ha analizzato i frammenti utilizzando il suo strumento Sample Analysis at Mars (SAM), che utilizza ossigeno e calore elevato per convertire il carbonio organico nei campioni in anidride carbonica. Dalla quantità di anidride carbonica prodotta, lo strumento calcola la quantità di carbonio organico presente nel campione originale e indica l'esatto rapporto isotopico, che aiuta gli scienziati a capire la fonte del carbonio, secondo la dichiarazione. Gli isotopi sono forme dello stesso elemento chimico che differiscono per il numero di neutroni nei loro nuclei.

"In questo caso, la composizione isotopica può davvero solo dirci quale parte del carbonio totale è carbonio organico e quale parte è carbonio minerale", ha detto Stern. "Sebbene la biologia non possa essere completamente esclusa, gli isotopi non possono nemmeno essere utilizzati per supportare un'origine biologica per questo carbonio, perché l'intervallo si sovrappone al carbonio igneo (vulcanico) e al materiale organico meteoritico, che è molto probabile che siano la fonte di questo carbonio organico".

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Tuttavia, oltre al carbonio organico, i ricercatori hanno identificato altri segni che suggeriscono che il cratere di Gale potrebbe aver sostenuto la vita , inclusa la presenza di fonti di energia chimica e composti chimici come ossigeno, azoto e zolfo e bassa acidità.

"Fondamentalmente, questo luogo avrebbe offerto un ambiente abitabile per la vita, se mai fosse stato presente", ha affermato Stern nella dichiarazione.

I loro risultati sono stati pubblicati lunedì (27 giugno) negli Atti della National Academy of Sciences.

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