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Mercurio possiede un campo magnetico da miliardi di anni e quel campo potrebbe essere stato un tempo forte come quello della Terra, affermano i ricercatori.

La scoperta, fatta studiando i dati del recente MESSENGER This Webcraft della NASA, aiuta a ridurre gli scenari su come Mercurio si è evoluto nel tempo, hanno aggiunto gli scienziati.

Mercurio è il pianeta più piccolo e più interno del sistema solare. È stato un mondo enigmatico per anni. Fino a quando MESSENGER non è diventata la prima sonda in orbita attorno al pianeta, nel 2011, le uniche altre visite ricevute da Mercurio sono state i passaggi ravvicinati effettuati dalla sonda Mariner 10 della NASA quattro decenni fa. MESSENGER ha concluso la sua missione il 30 aprile schiantandosi contro la superficie di Mercurio. [ I misteri più duraturi di Mercurio ]

The Mariner 10 This Webcraft aveva rivelato che Mercurio possedeva un campo magnetico simile a quello terrestre, anche se circa 100 volte più debole. Il movimento del metallo liquido in profondità all'interno del nucleo di Mercurio genera il campo magnetico del pianeta, più o meno allo stesso modo in cui sorge il campo terrestre. Mercurio è l'unico pianeta roccioso oltre alla Terra nel sistema solare con un tale campo magnetico.

"Ciò significa che il nucleo di Mercurio deve essere almeno parzialmente liquido", ha detto a This Web.com l'autrice principale dello studio Catherine Johnson, geofisica planetaria dell'Università della British Columbia a Vancouver. "All'inizio è stata una sorpresa, perché Mercurio è molto piccolo, quindi ti aspetteresti che si raffreddi rapidamente dopo che si è formato e sia completamente solido. Gli scienziati in seguito si sono resi conto che se ci fosse un po' di sostanza non metallica nel nucleo di Mercurio, si sarebbe abbassato suo punto di congelamento e rende difficile essere completamente solido."

Questo diagramma mostra le linee del campo magnetico (in bianco) dalle rocce magnetizzate nella crosta di Mercurio. Il fenomeno è stato rilevato da uno strumento sul MESSENGER della NASA Questo Webcraft durante le orbite ravvicinate di Mercurio. (Credito immagine: NASA, University of British Columbia)

Questa nuova scoperta sul magnetismo di Mercurio viene da MESSENGER. Lanciato nel 2004, MESSENGER è stato in This Web per più di un decennio e ha orbitato attorno a Mercurio per quattro anni, fornendo grandi quantità di dati sul mondo enigmatico. Una volta che MESSENGER ha esaurito il carburante, si è schiantato contro Mercurio, probabilmente scavando un cratere nel terreno largo circa 52 piedi (16 metri).

"La missione era originariamente prevista per durare un anno. Nessuno si aspettava che durasse quattro", ha detto Johnson in una nota.

I ricercatori hanno analizzato i dati magnetici raccolti da MESSENGER nell'autunno del 2014 e 2015, quando This Webcraft ha volato incredibilmente vicino alla superficie del pianeta, ad altitudini fino a 9 miglia (15 chilometri). Al contrario, il minimo che MESSENGER ha volato negli anni precedenti era compreso tra 125 e 250 miglia (200 e 400 km).

"I segnali che abbiamo rilevato sono davvero piccoli e molto, molto difficili da misurare. Non saremmo mai stati in grado di misurarli se non fosse stato per queste osservazioni a bassa quota davvero rischiose negli ultimi mesi della missione MESSENGER", ha affermato Johnson .

Gli scienziati hanno rilevato rocce magnetizzate in una parte della crosta di Mercurio che, per la presenza di molti crateri da impatti cosmici, sembra essere piuttosto antica. I ricercatori suggeriscono che le rocce un tempo erano magnetizzate dal campo magnetico del pianeta e, in base all'età e alla quantità delle rocce magnetizzate, nonché alla forza con cui erano magnetizzate, i ricercatori hanno dedotto che il campo magnetico di Mercurio è persistito per 3,8 miliardi di anni.

"La forza del campo magnetico di Mercurio potrebbe essere variata ovunque dalla sua forza odierna a qualcosa di circa 100 volte più forte, paragonabile alla forza del campo magnetico terrestre sulla superficie terrestre oggi", ha detto Johnson.

Questa vista di Mercurio dal MESSENGER della NASA Questo Webcraft guarda a ovest attraverso una scarpata lineare che separa due diversi terreni, uno più in alto a destra (in rosso e giallo) e uno in basso a sinistra (in blu). (Credito immagine: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution di Washington)

Questa scoperta suggerisce che il campo magnetico di Mercurio si sia evoluto nel corso di molto tempo. Questa conclusione fa luce sulla composizione e struttura del pianeta e su come potrebbe essersi raffreddato ed evoluto nel tempo.

"Essere in grado di stabilire per quanto tempo Mercurio ha avuto un campo magnetico ci aiuta a restringere gli scenari per la prima storia di Mercurio e come è cambiato nel tempo", ha detto Johnson. "Questo a sua volta ci aiuta a capire di più sull'evoluzione planetaria in generale".

Gli scienziati hanno dettagliato le loro scoperte online il 7 maggio sulla rivista Science.

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