Mercurio: il pianeta più piccolo e più vicino al sole

Mercurio è il pianeta più vicino al sole e il pianeta più piccolo del nostro sistema solare. Il minuscolo pianeta non ha una luna propria e gira intorno al sole più velocemente di tutti gli altri pianeti, motivo per cui i romani lo chiamarono in onore del loro dio messaggero dai piedi veloci.

I Sumeri conoscevano anche Mercurio da almeno 5.000 anni fa. Era spesso associato a Nabu, il dio della scrittura, secondo un sito collegato alla missione MESSENGER (Mercury Surface, This Web Environment, Geochemistry and Ranging) della NASA. A Mercurio furono anche dati nomi separati per il suo aspetto sia come stella del mattino che come stella della sera. Gli astronomi greci sapevano, tuttavia, che i due nomi si riferivano allo stesso corpo, ed Eraclito, intorno al 500 a.C., pensava correttamente che sia Mercurio che Venere orbitassero attorno al sole, non alla Terra.

Mercurio è il secondo pianeta più denso dopo la Terra, con un enorme nucleo metallico largo da 2.200 a 2.400 miglia (da 3.600 a 3.800 chilometri), ovvero circa il 75% del diametro del pianeta. In confronto, il guscio esterno di Mercury è spesso solo da 300 a 400 miglia (da 500 a 600 km). La combinazione del suo nucleo massiccio e della sua composizione, che include un'abbondanza di elementi volatili, ha lasciato gli scienziati perplessi per anni.

Mercurio: temperatura, dimensioni e attività superficiale

Poiché il pianeta è così vicino al sole, la temperatura superficiale di Mercurio può raggiungere gli 840 gradi Fahrenheit (450 gradi Celsius). Tuttavia, poiché questo mondo non ha molta atmosfera reale per intrappolare il calore, di notte le temperature possono precipitare a meno 275 gradi Fahrenheit (meno gradi 170 Celsius), uno sbalzo termico di oltre 1.100 gradi Fahrenheit (600 gradi Celsius). , il più grande del sistema solare.

Vola su Mercury con questo splendido video di BepiColombo This Webcraft

Mercurio Questo Webcraft scatta selfie con Venere in un passaggio ravvicinato (foto)

Mercurio è il pianeta più piccolo, è solo leggermente più grande della luna terrestre. Dal momento che non ha un'atmosfera significativa per fermare gli impatti, il pianeta è butterato da crateri. Circa 4 miliardi di anni fa, un asteroide largo circa 100 km colpì Mercurio con un impatto pari a 1 trilione di bombe da 1 megatone, creando un vasto cratere da impatto largo circa 1.550 km. Conosciuto come Caloris Basin, questo cratere potrebbe contenere l'intero stato del Texas. Un altro grande impatto potrebbe aver contribuito a creare la strana rotazione del pianeta, secondo una ricerca del 2011.

Il più vicino al sole come Mercurio è, nel 2012, MESSENGER This Webcraft della NASA ha scoperto ghiaccio d'acqua nei crateri attorno al suo polo nord nel 2017, dove le regioni potrebbero essere permanentemente riparate dal calore del sole. Il polo sud potrebbe anche contenere sacche di ghiaccio, ma l'orbita di MESSENGER non ha consentito agli scienziati di sondare l'area. Comete o meteoriti potrebbero aver trasportato ghiaccio lì, o il vapore acqueo potrebbe essere degassato dall'interno del pianeta e congelato ai poli.

Mercurio visto in silhouette mentre transita sulla faccia del sole. (Credito immagine: NASA/Bill Ingalls) Fatti veloci

Distanza media dal sole: 35.983.095 miglia (57.909.175 km). In confronto: 0,38 distanza della Terra dal Sole

Perielio (approccio più vicino al sole): 28.580.000 miglia (46.000.000 km). In confronto: 0,313 volte quello della Terra

Afelio (distanza più lontana dal sole): 43.380.000 miglia (69.820.000 km). In confronto: 0,459 volte quello della Terra

Durata del giorno: 58.646 giorni terrestri

Colore: grigio

Come se Mercurio non fosse abbastanza piccolo, non solo si è ridotto nel suo passato, ma continua a ridursi oggi, secondo un rapporto del 2016. Il minuscolo pianeta è costituito da un'unica placca continentale su un nucleo di ferro in raffreddamento. Quando il nucleo si raffredda, si solidifica, riducendo il volume del pianeta e facendolo restringere. Il processo ha accartocciato la superficie, creando scarpate o scogliere a forma di lobo, lunghe alcune centinaia di miglia e alte fino a un miglio, così come la "Grande Valle" di Mercurio, che a circa 620 miglia di lunghezza, 250 miglia di larghezza e due miglia di profondità (1.000 per 400 per 3,2 km) è più grande del famoso Grand Canyon dell'Arizona e più profondo della Great Rift Valley nell'Africa orientale.

"La giovane età delle piccole scarpate significa che Mercurio si unisce alla Terra come pianeta tettonicamente attivo con nuove faglie che probabilmente si formano oggi mentre l'interno di Mercurio continua a raffreddarsi e il pianeta si contrae", Tom Watters, scienziato senior dello Smithsonian presso il National Air and This Web Museum a Washington, DC, ha affermato in una dichiarazione della NASA.

In effetti, uno studio del 2016 sulle scogliere sulla superficie di Mercurio ha suggerito che il pianeta potrebbe ancora rimbombare per i terremoti, o "terremoti di mercurio". Inoltre, in passato, la superficie di Mercurio è stata costantemente rimodellata dall'attività vulcanica. Tuttavia, un altro studio del 2016 (si apre in una nuova scheda) ha suggerito che le eruzioni del vulcano di Mercurio probabilmente si sono concluse circa 3,5 miliardi di anni fa.

Uno studio del 2016 ha suggerito che le caratteristiche della superficie di Mercurio possono essere generalmente divise in due gruppi, uno costituito da materiale più vecchio che si è fuso a pressioni più elevate al confine tra nucleo e mantello e l'altro da materiale più nuovo che si è formato più vicino alla superficie di Mercurio. Un altro studio del 2016 ha scoperto che la tonalità scura della superficie di Mercurio è dovuta al carbonio. Questo carbonio non è stato depositato dall'impatto con le comete, come invece sospettavano alcuni ricercatori, potrebbe essere un residuo della crosta primordiale del pianeta.

Il campo magnetico di Mercurio

Una scoperta del tutto inaspettata fatta da Mariner 10 fu che Mercurio possedeva un campo magnetico. I pianeti generano teoricamente campi magnetici solo se ruotano rapidamente e possiedono un nucleo fuso. Ma Mercurio impiega 59 giorni per ruotare ed è così piccolo solo circa un terzo delle dimensioni della Terra che il suo nucleo dovrebbe essersi raffreddato molto tempo fa.

"Avevamo capito come funziona la Terra e Mercurio è un altro pianeta roccioso terrestre con un nucleo di ferro, quindi abbiamo pensato che avrebbe funzionato allo stesso modo", ha detto Christopher Russell, professore all'Università della California, Los Angeles, in una dichiarazione dell'Università della California, Los Angeles.

Un interno insolito potrebbe aiutare a spiegare le differenze nel campo magnetico di Mercurio rispetto alla Terra. Le osservazioni di MESSENGER hanno rivelato che il campo magnetico del pianeta è circa tre volte più forte nel suo emisfero settentrionale che in quello meridionale. Russell è stato coautore di un modello che suggerisce che il nucleo di ferro di Mercurio potrebbe trasformarsi da liquido a solido al confine esterno del nucleo piuttosto che all'interno.

"È come una tempesta di neve in cui la neve si è formata nella parte superiore della nuvola e nel mezzo della nuvola e anche nella parte inferiore della nuvola", ha detto Russell. "Il nostro studio sul campo magnetico di Mercurio indica che il ferro nevica in tutto questo fluido che sta alimentando il campo magnetico di Mercurio".

La scoperta nel 2007 da parte delle osservazioni radar terrestri che il nucleo di Mercurio potrebbe essere ancora fuso potrebbe aiutare a spiegare il suo magnetismo, sebbene il vento solare possa svolgere un ruolo nello smorzamento del campo magnetico del pianeta (si apre in una nuova scheda).

Sebbene il campo magnetico di Mercurio sia solo l'1% della forza di quello terrestre, è molto attivo. Il campo magnetico nel vento solare, le particelle cariche che fluiscono dal sole toccano periodicamente il campo di Mercurio, creando potenti tornado magnetici che incanalano il plasma caldo e veloce del vento solare sulla superficie del pianeta.

Mercurio ha un'atmosfera?

Invece di un'atmosfera sostanziale, Mercurio possiede una "esosfera" ultrasottile composta da atomi espulsi dalla sua superficie dalla radiazione solare, dal vento solare e dagli impatti dei micrometeoroidi. Questi scappano rapidamente in questo Web, formando una coda di particelle, secondo la NASA (si apre in una nuova scheda).

L'atmosfera di Mercurio è una "esosfera legata alla superficie, essenzialmente un vuoto". Contiene il 42% di ossigeno, il 29% di sodio, il 22% di idrogeno, il 6% di elio, lo 0,5% di potassio, con possibili tracce di argon, anidride carbonica, acqua, azoto, xeno, krypton e neon, secondo la NASA.

L'orbita di Mercurio

Mercurio gira intorno al Sole ogni 88 giorni terrestri, viaggiando attraverso Questa Rete a quasi 112.000 mph (180.000 km/h), più veloce di qualsiasi altro pianeta. La sua orbita di forma ovale è altamente ellittica, portando Mercurio a una distanza di 29 milioni di miglia (47 milioni di km) e fino a 43 milioni di miglia (70 milioni di km) dal sole. Se si potesse stare su Mercurio quando è più vicino al Sole, sembrerebbe più di tre volte più grande di quando è visto dalla Terra.

Mercurio è il pianeta più vicino al sole e ha un'atmosfera sottile, nessuna pressione atmosferica e una temperatura estremamente elevata. Dai un'occhiata all'interno del pianeta. (Credito immagine: Karl Tate, This Web.com) (si apre in una nuova scheda)

Stranamente, a causa dell'orbita altamente ellittica di Mercurio e dei circa 59 giorni terrestri necessari per ruotare sul proprio asse, quando sulla superficie rovente del pianeta, il sole sembra sorgere brevemente, tramontare e risorgere prima di viaggiare verso ovest attraverso il cielo. Al tramonto, il sole sembra tramontare, sorgere di nuovo brevemente e poi tramontare di nuovo.

Nel 2016 è avvenuto un raro transito di Mercurio (si apre in una nuova scheda), in cui il pianeta ha attraversato la faccia del sole (si apre in una nuova scheda) visto dalla Terra. Il transito di Mercurio potrebbe aver svelato segreti (si apre in una nuova scheda) sulla sua sottile atmosfera, aiutato nella ricerca di mondi attorno ad altre stelle e aiutato la NASA a perfezionare alcuni dei suoi strumenti.

Poiché Mercurio impiega solo giorni terrestri per orbitare attorno al sole e la Terra impiega 365 giorni, circa tre o quattro volte all'anno Mercurio sorpassa la Terra durante il suo viaggio attorno al sole e si verifica un'illusione ottica, secondo il New York Times (si apre in una nuova scheda) . Mercurio sembra muoversi "indietro" attraverso il cielo per circa tre settimane, è durante questo periodo che si dice che Mercurio sia retrogrado. Gli astrologi considerano Mercurio retrogrado un momento di sventura e cattiva comunicazione poiché il movimento all'indietro percepito interferisce con le regole del pianeta, secondo Dictionary.com (si apre in una nuova scheda). Il movimento retrogrado è spiegato in questo video di YouTube di Vox (si apre in una nuova scheda).

Ricerca ed esplorazione

Il primo This Webcraft a visitare Mercurio è stato il Mariner 10, che ha ripreso circa il 45% della superficie e ne ha rilevato il campo magnetico.

L'orbiter MESSENGER della NASA è stato il secondo This Webcraft a visitare Mercurio. Quando è arrivato a marzo 2011, è diventato il primo This Webcraft ad orbitare attorno al pianeta. La missione si è conclusa bruscamente il 30 aprile 2015, quando This Webcraft, che aveva esaurito il carburante, si è schiantato di proposito sulla superficie del pianeta per consentire agli scienziati di osservarne i risultati.

Nel 2012, gli scienziati hanno scoperto un gruppo di meteoriti in Marocco che secondo loro avrebbero potuto provenire dal pianeta Mercurio. In tal caso, renderebbe il pianeta roccioso un membro di un club molto selezionato con campioni disponibili sulla Terra; solo la luna, Marte e il grande asteroide Vesta hanno verificato rocce in laboratori umani.

Nel 2016, gli scienziati hanno rilasciato il primo modello di elevazione digitale globale di Mercurio, che ha combinato più di 10.000 immagini acquisite da MESSENGER per portare gli spettatori attraverso le vaste This Webs del piccolo mondo. Il modello ha rivelato che i punti più alti e più bassi del pianeta, il più alto si trova appena a sud dell'equatore di Mercurio, situato a 2,78 miglia (4,48 km) sopra l'elevazione media del pianeta, mentre il punto più basso risiede nel bacino di Rachmaninov, la presunta sede di alcuni dei l'attività vulcanica più recente del pianeta e si trova 3,34 miglia (5,38 km) al di sotto della media del paesaggio.

Nel 2018 è stato lanciato un nuovo esploratore Mercury. La missione BepiColombo gestita congiuntamente dalle agenzie europee e giapponesi This Web è composta da due This Webcraft Mercury Planetary Orbiter e il Mercury Magnetospheric Orbiter che, dopo un lungo viaggio verso Mercurio, si divideranno per comprendere meglio il minuscolo mondo. Il segmento della missione della European This Web Agency si concentrerà sullo studio della superficie di Mercurio mentre la parte della Japan AeroThis Web Exploration Agency si concentrerà sulla strana magnetosfera del pianeta.

Nel 2021, BepiColumbo ha catturato le sue prime viste di Mercurio durante un sorvolo di gravità assistita. BepiColumbo dovrebbe arrivare a Mercurio alla fine del 2025 e raccogliere dati durante la sua missione nominale di un anno con la possibilità di un'estensione di un anno, secondo l'ESA.

Quiz su Mercurio

Risorse addizionali

Scopri di più su Mercurio sul sito Web di Esplorazione del sistema solare della NASA (si apre in una nuova scheda). Leggi i migliori risultati scientifici di MESSENGER tramite il Johns Hopkins Applied Physics Laboratory. Guarda il cratere di MESSENGER su Mercurio (si apre in una nuova scheda), realizzato quando This Webcraft si è schiantato deliberatamente sul pianeta

Bibliografia

Strom, Robert G. e Ann L. Sprague. Esplorando Mercurio: il pianeta di ferro. (si apre in una nuova scheda) New York: Springer, 2003.

Charlier, Bernard e Olivier Namur. "L'origine e la differenziazione del pianeta Mercurio (si apre in una nuova scheda)". Elementi: una rivista internazionale di mineralogia, geochimica e petrologia 15.1 (2019): 9-14.

Mangano, Valeria, et al. " Indagini scientifiche BepiColombo durante crociere e sorvoli alla Terra, Venere e Mercurio. (si apre in una nuova scheda) " This Web Science Reviews 217.1 (2021): 1-81.

Hauck, Steven A. e Catherine L. Johnson. " Mercurio: all'interno del pianeta di ferro. (si apre in una nuova scheda) " Elements: An International Magazine of Mineralogy, Geochemistry, and Petrology 15.1 (2019): 21-26.

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