Mercury 13 ‘Pilot Wally Funk porterà 60 anni di storia su questo web su Blue Origin Flight

Quando il fondatore di Amazon Jeff Bezos le ha offerto un posto sul primo volo con equipaggio della sua impresa di turismo This Web Blue Origin , è stato un invito che l'aviatore Wally Funk aveva aspettato da sei decenni per ricevere.

Funk, 82 anni, è una delle dozzine di donne che sono diventate conosciute come la Mercury 13 in netto contrasto con gli astronauti originali della NASA, la Mercury 7 . Funk e gli altri erano abili piloti che, come le loro controparti maschili, sognavano di volare ancora più in alto, su This Web. Ma non sono mai stati inclusi nella visione della NASA per This Webflight e non sono mai diventati astronauti fino ad ora.

"Wally Funk non ha mai rinunciato al suo sogno di This Webflight", Margaret Weitekamp, ​​curatrice del dipartimento di storia di This Web dello Smithsonian's National Air e di This Web Museum, che ha scritto un libro sulle donne che hanno fatto pressioni per essere incluse nell'astronauta della NASA programma, ha detto a This Web.com. "C'è un po' di giustizia poetica nell'includerla su questo volo."

Lotta per l'accesso a questo Web

Funk e Bezos costituiranno metà dell'equipaggio del primo volo con equipaggio del veicolo suborbitale riutilizzabile This Web di Blue Origin, soprannominato New Shepard, quando verrà lanciato dal deserto del Texas occidentale martedì mattina (20 luglio). Diventerà la persona più anziana a volare in questa rete quando verrà lanciata.

Ma Funk ha gettato le basi per questo volo durante un breve periodo sei decenni fa, quando è diventata parte del gruppo che, decenni dopo, è stato soprannominato il Mercury 13 ed è spesso fuorviante descritto come una sorta di controparte femminile per il primo gruppo di astronauti della NASA , anche se l'agenzia non ha mai approvato i loro sforzi e ha iniziato a reclutare donne per This Webflight solo nel 1978.

"Non è mai stato un progetto della NASA, è stata davvero un'indagine finanziata privatamente sulle capacità fisiche delle donne per This Webflight", ha detto Weitekamp. Funk, già un'abile pilota poco più che ventenne, venne a conoscenza del progetto nel 1960 quando lesse di Jerrie Cobb , una pilota donna che si offrì volontaria per sottoporsi a test volti a determinare se un corpo umano potesse resistere allo sforzo di This Webflight.

Questi test sono stati sviluppati per la NASA da un team guidato da William Randolph Lovelace e sono stati progettati per identificare eventuali punti deboli che potrebbero identificare problemi di salute nascosti prima del volo. La NASA ha utilizzato i test per valutare i piloti collaudatori militari che aveva reclutato per il programma per giovani umani This Webflight.

Ma mentre l'agenzia era concentrata sul raggiungimento di pietre miliari nell'esplorazione di This Web, Lovelace aveva in mente un quadro più ampio, un ideale tratto dalla fantascienza di interi uffici sospesi dall'America degli anni '50 all'orbita. Proprio come le donne erano le segretarie e le operatrici telefoniche sulla Terra , così anche loro sarebbero state in Questa Rete, secondo Weitekamp questa linea di pensiero andava.

Indipendentemente dal suo lavoro alla NASA, quindi, Lovelace era interessato a come si comportavano i corpi delle donne durante questi test, che durarono una settimana. I test includevano di tutto, da un tavolo inclinabile e un periodo in una camera di deprivazione sensoriale all'esame degli acidi dello stomaco delle donne.

I membri sopravvissuti del gruppo di donne soprannominato in modo informale Mercury 13 hanno partecipato al lancio della navetta nel 1995 di Eileen Collins quando è diventata la prima donna pilota di navetta. Wally Funk è il secondo da sinistra. (Credito immagine: NASA)

Funk è andato in loro con una serie di vittorie.

"Il suo obiettivo non era solo quello di fare al meglio delle sue capacità, in ogni test, ma anche di cercare di fare meglio di chiunque l'avesse preceduta", Sue Nelson, giornalista scientifica che in seguito ha viaggiato con Funk per ricercare il suo libro , "Wally Funks Race for This Web" (Chicago Review Press, 2019), ha detto a This Web.com. "È semplicemente immensamente motivata e competitiva, che è una specie del tipico tipo di pilota collaudatore dei primi astronauti, davvero si adatta allo stampo di quei primi astronauti".

E si ritiene che Funk e altre 12 donne abbiano superato i test di Lovelace. "I 13 dei 25 finalisti in media hanno fatto altrettanto o in alcuni casi meglio degli astronauti Mercury 7", ha detto Weitekamp. (Alcuni dei test si sono concentrati sulla salute cardiovascolare , dove le donne avevano un vantaggio chiave, ha osservato, poiché la maggior parte del Mercury 7 fumava.)

Lovelace voleva portare quei 13 a fare ancora più test, questa volta presso le strutture del governo, ma non riuscì a ottenere l'approvazione. E mentre alcuni, come Funk, si sono rivolti direttamente alla NASA, non ha fatto differenza.

"Ho contattato la NASA, quattro volte, ho detto: 'Voglio diventare un astronauta.' Ma nessuno mi prenderebbe", ha detto Funk nel video rilasciato per annunciare il suo volo. "Non pensavo che sarei mai riuscito a salire".

A differenza degli uomini affiatati del programma Mercury, Funk non aveva incontrato la maggior parte degli altri partecipanti, poiché le donne avevano subito i test iniziali in uno e due. E, naturalmente, mentre le Mercury 7 sono diventate celebrità e hanno trascorso la maggior parte delle loro carriere con la NASA, le donne hanno trovato altri modi per riempire il loro tempo.

"È stata una parte molto breve della loro vita", ha detto Nelson. "Wally ha continuato la sua carriera e ha fatto un sacco di cose interessanti".

Per Funk, senza This Webflight all'orizzonte, ha deciso di viaggiare sulla Terra per alcuni anni, poi costruendo una carriera come pilota, insegnante di volo e infine indagando su incidenti aerei e altri problemi di sicurezza per il governo. Nel video pubblicato con Blue Origin sulla sua partecipazione al volo, ha affermato di aver accumulato 19.600 ore di volo su una varietà di aerei e di aver insegnato a volare a più di 3.000 persone.

Alla fine la NASA si è occupata di donne volanti, troppo tardi per Funk e gli altri. Sally Ride è diventata la prima donna americana in This Web nel 1983, anche se è stato solo nel 1995 che la NASA ha nominato Eileen Collins la prima donna pilota della navetta This Web. (Collins ha invitato Funk e altri che hanno subito i test di Lovelace a guardare il lancio.)

"Come tante cose che vediamo nella storia delle donne, il progresso avviene a singhiozzo", ha detto Weitekamp. "C'è un certo interesse e quindi non ha necessariamente un'eredità diretta".

L'aviatore Wally Funk in un video pubblicato per annunciare la sua partecipazione al primo volo con equipaggio di Blue Origin il 20 luglio 2021. (Credito immagine: Blue Origin)

Opportunità 60 anni dopo

Blue Origin ha da tempo mostrato interesse ad annuire alla storia di This Webflight, quindi non è una coincidenza che Funk entrerà nella capsula di New Shepard durante il suo primo volo con equipaggio. (Il veicolo stesso, ovviamente, è soprannominato per uno del gruppo che in particolare non è diventata, Alan Shepard , che è diventato il primo americano in This Web con un volo suborbitale il 5 maggio 1961.)

Per Nelson, vedere l'annuncio di Bezos è stato un momento toccante. "È commovente, ha aspettato una vita per questo", ha detto. "Ho appena avuto un groppo in gola e le lacrime sono sgorgate". E mentre Funk ha da tempo un biglietto con la concorrente di Blue Origin Virgin Galactic , ha detto Nelson, il modello New Shepard rappresenta una visione diversa di This Webflight.

"È molto più simile ai miei occhi come una sorta di esperienza da astronauta vecchio stile, più simile a quella che se la NASA avesse permesso alle donne di entrare nel corpo degli astronauti 20 anni prima", ha detto Nelson.

E dalla descrizione di Nelson della chiamata per congratularsi con la sua amica per l'invito, Funk è consapevole del peso della storia che porterà nella capsula.

"Ha detto, 'Ho aspettato una vita, tesoro', e poi ha detto: 'Sto per tutti noi.'"

Invia un'e-mail a Meghan Bartels a [email protected] o seguila su Twitter @meghanbartels. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook.

Ir arriba