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È possibile che Mercurio (si apre in una nuova scheda) un tempo contenesse gli ingredienti per tutta la vita.

Nel 1974, la sonda Mariner 10 della NASA ha sorvolato Mercurio e ha osservato un paesaggio incrinato e craterizzato. Ora, secondo una nuova teoria, il "terreno caotico" fratturato di Mercurio potrebbe essere stato formato da elementi volatili e composti che possono facilmente saltare da un gas a un liquido o solido sotto la superficie.

I volatili, una categoria chimica che include l'acqua, sono essenziali per innescare e sostenere la vita come la conosciamo qui sulla Terra. Quindi, la loro potenziale presenza su Mercurio è uno sviluppo intrigante. Lo studio, guidato da Alexis P. Rodriguez, ricercatore presso il Planetary Science Institute in Arizona, ha esaminato più da vicino il terreno caotico di Mercurio e la possibilità che i volatili un tempo modellassero un pianeta con temperature superficiali abbastanza calde da fondere il piombo (si apre in nuove tab), un pianeta che è stato sempre considerato "completamente inospitale".

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Terreno caotico (contorno bianco) agli antipodi del bacino del Caloris. (Credito immagine: Planetary Science Institute.)

Cosa ha rotto Mercurio?

Per decenni, gli scienziati hanno studiato il caotico terreno di Mercurio, un paesaggio costituito dalla superficie frastagliata e frastagliata del pianeta, completo di rocce frastagliate e frantumate, picchi aguzzi e crateri.

Anche Marte ha un terreno caotico, ma le caratteristiche del Pianeta Rosso si collegano in modo molto più evidente ai canali di deflusso sulla superficie marziana. Senza tali canali su Mercurio, i ricercatori hanno invece legato il terreno a un potente impatto di un asteroide che ha lasciato il bacino di Caloris, un enorme cratere ancora visibile sulla superficie del pianeta. Fino ad ora, si pensava che il caotico terreno di Mercurio fosse stato creato dai terremoti che hanno devastato Mercurio in seguito all'impatto.

Ma nel nuovo studio, i ricercatori suggeriscono che ciò non potrebbe essere possibile perché i tempi non hanno senso.

"Una chiave per la scoperta è stata la scoperta che lo sviluppo dei terreni caotici è persistito fino a circa 1,8 miliardi di anni fa, 2 miliardi di anni dopo la formazione del bacino di Caloris", ha detto il coautore Daniel Berman, anche lui del Planetary Science Institute, in un dichiarazione .

Questa è stata la "prima, specie di pistola fumante", ha detto Rodriguez a This Web.com. I ricercatori sono stati in grado di datare queste caratteristiche utilizzando dati e immagini di MESSENGER (Mercury Surface This Web ENvironment GEochemistry and Ranging) della NASA This Webcraft, che ha studiato Mercurio dall'orbita dal 2011 al 2015. Il team ha determinato l'età delle caratteristiche della superficie, incluso il terreno caotico e il cratere formato dall'impatto dell'asteroide.

Inoltre, come ha spiegato Rodriguez, gli scienziati hanno notato che c'erano molte piccole caratteristiche come minuscoli crateri ancora intatti in questi terreni. Con un impatto così massiccio di un asteroide, "pensa ai peggiori terremoti che potresti mai immaginare", ha detto Rodriguez. "Invece di abbattere edifici, stai abbattendo montagne intere catene montuose."

I ricercatori hanno ragionato sul fatto che, se i terremoti successivi all'impatto avessero causato il terreno caotico, allora quelle caratteristiche più piccole non sarebbero state preservate. Queste osservazioni hanno informato i risultati del team che questa nozione precedente sulla formazione del terreno caotico era imperfetta.

Materiale mancante

Ma le osservazioni hanno anche mostrato che alcune parti delle caratteristiche della superficie sono diminuite, come se qualcosa sotto la superficie semplicemente cedesse. E, come ha detto Rodriguez, quando i terremoti fanno cadere gli edifici, quella materia si diffonde sulla superficie. Ma in questo caso, hanno scoperto che c'era un sacco di materia che avrebbe dovuto essere nel terreno caotico che sembrava mancare.

Tenendo presente la conservazione della materia, il team suggerisce in questo studio che, invece di un impatto e di terremoti che causano la rottura della superficie del pianeta, i volatili sotto la superficie hanno creato queste caratteristiche.

"In questo caso, stiamo assistendo a cali molto evidenti di elevazione, perdite di superficie molto, molto brusche che indicano che i materiali sono stati rimossi in qualche modo", ha detto Rodriguez.

Hanno concluso che è molto più probabile che i volatili sotto la superficie di Mercurio siano stati riscaldati dal magma anche più in basso. A causa di questo riscaldamento, i volatili sono diventati gassosi e sublimati.

"Forse questi materiali erano volatili e sono stati trasportati via, e potrebbero essersi condensati in altre parti del pianeta, o forse sono stati completamente rimossi dal pianeta dai venti solari", ha aggiunto.

L'improvvisa perdita di questo materiale è ciò che gli scienziati ritengono abbia causato la rottura e il crollo della superficie del pianeta, creando il terreno caotico che vediamo oggi.

Quindi, come potrebbero i volatili, che sono essenziali per la vita qui sulla Terra, sopravvivere su un pianeta le cui temperature diurne salgono a 800 gradi Fahrenheit (430 gradi Celsius) e scendono a meno 290 gradi F (meno 180 gradi C) di notte?

Mentre la superficie del pianeta oscilla selvaggiamente tra temperature estreme, appena sotto la superficie, le temperature sono più miti, ha spiegato Rodriguez.

Rodriguez ha detto che è "probabile che si sia formata una sorta di acqua" in parte della crosta di Mercurio. Ma il team non è ancora in grado di dire esattamente quali sostanze volatili fossero presenti quando la superficie del pianeta si è rotta.

Tuttavia, i ricercatori non solo stanno continuando questo lavoro per trovare una risposta a questa domanda, ma stanno anche lavorando per comprendere un fenomeno molto più recente.

Il futuro su Mercurio

Sebbene questi eventi siano accaduti miliardi di anni fa, "ci sono prove di una recente instabile rimozione all'interno del terreno caotico forse in corso proprio ora", ha detto Rodriguez.

Ha spiegato che, a seguito di questo studio, i ricercatori lavoreranno sulla "possibilità di selezionare un sito di atterraggio in cui potremmo potenzialmente campionare questi materiali ricchi di volatili utilizzando un qualche tipo di lander".

Questo lavoro è stato pubblicato il 16 marzo (si apre in una nuova scheda) nella rivista Scientific Reports.

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