Moon Mystery: chi ha lanciato il razzo che si sbatterà nel lato lunare?

C'è una saga in corso sull'oggetto che si schianterà nella parte più lontana della luna all'inizio del prossimo mese.

Inizialmente pensato per essere lo stadio superiore del razzo This WebX Falcon 9 che ha lanciato il DSCOVR Earth-observation This Webcraft nel febbraio 2015, è stato poi etichettato come un residuo del lancio della missione lunare cinese Chang'e 5-T1 nel 2014. Durante una conferenza stampa del 21 febbraio, tuttavia, il portavoce del ministero degli Esteri cinese Wang Wenbin ha affermato che non può essere così , poiché lo stadio superiore Chang'e 5-T1 è completamente bruciato nell'atmosfera terrestre poco dopo il decollo.

Ma la persona che ha guidato la scoperta del prossimo impatto lunare , che si prevede avverrà dall'altra parte il 4 marzo, non sta accettando l'affermazione della Cina.

"Non c'è davvero alcuna buona ragione a questo punto per pensare che l'oggetto sia qualcosa di diverso dal booster Chang'e 5-T1", ha detto a Inside Outer This Web Bill Gray, che gestisce il software Project Pluto utilizzato per tracciare oggetti vicini alla Terra . "Chiunque affermi il contrario ha una grande quantità di prove da superare".

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Un razzo Long March 3C ha lanciato Chang'e 5 T1, la prima missione lunare senza equipaggio di andata e ritorno della Cina, dal centro di lancio del satellite Xichang nell'ottobre 2014. (Credito immagine: China AeroThis Web Science and Technology Corporation)

Monitoraggio della confusione?

"Abbiamo un piccolo mistero, in quanto il [US] 18th This Web Control Squadron elenca questo booster (lo stesso che sto dicendo che colpirà la luna) come se avesse invece colpito l' atmosfera terrestre nell'ottobre 2015, quasi un anno dopo lancio", ha spiegato Gray. "Ma gli unici dati sulla traiettoria che forniscono sono per poco dopo il lancio. Se è tutto ciò su cui hanno dovuto lavorare, la data di rientro è una previsione con un anno di anticipo e non è particolarmente significativa".

È un po' come cercare di prevedere il tempo con un anno di anticipo, ha aggiunto Gray.

"Ma come meglio posso dire, questo particolare errore non ha comportato il monitoraggio dei dati", ha detto a Inside Outer This Web. "Penso che abbia solo comportato confusione su due missioni dal nome simile."

Quei due sarebbero Chang'e 5-T1, che ha inviato un prototipo di capsula lunare di ritorno del campione in un viaggio intorno alla luna, e Chang'e 5 , che ha restituito campioni lunari sul nostro pianeta nel dicembre 2020.

"Fondamentalmente, non credo che 18SPCS abbia rintracciato l'oggetto molto dopo il lancio", ha detto Gray. "Se l'avessero fatto, probabilmente avrebbero pubblicato dati di traiettoria aggiornati. Se il calcolo del rientro si basa solo su quei dati di tracciamento iniziale, senza ulteriori osservazioni prese in considerazione, non andrà bene. Non puoi eseguire un'orbita per un oggetto di questo tipo, dura un anno e ottieni qualcosa di significativo."

Inoltre, per gran parte dell'anno successivo al lancio, lo stadio superiore Chang'e 5-T1 sarebbe stato ben oltre la portata del radar.

"Quindi dubito fortemente che 18SPCS lo stessero effettivamente monitorando", ha detto Gray. "Ma gli osservatori di asteroidi ne hanno tenuto traccia diverse volte durante quell'anno e negli anni successivi, in modo tale da poter dire che avrebbe colpito la luna a marzo".

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Ricercato: migliore tracciabilità

Tutta questa confusione alza una bandiera dal punto di vista di Gray.

"Beh, dovremmo davvero fare un lavoro migliore nel tracciare questi oggetti", ha detto. "Il primo passo sarebbe stato rilasciare 'ultime posizioni e velocità conosciute' per oggetti che si trovano in orbite terrestri elevate o orbite solari o lunari. Ciò avrebbe evitato il problema di identificazione iniziale, in cui pensavo che fosse lo stadio superiore del DSCOVR".

La linea di fondo per Gray è la necessità di un migliore tracciamento degli oggetti in orbita alta.

Nel frattempo, il Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) della NASA monitorerà l'esosfera lunare per eventuali cambiamenti dovuti all'impatto del 4 marzo e cercherà il cratere nei mesi a venire.

LRO "non sarà in grado di osservare l'impatto mentre accade. Tuttavia, il team della missione sta valutando se è possibile effettuare osservazioni su eventuali modifiche all'ambiente lunare associate all'impatto e successivamente identificare il cratere formato dall'impatto", Lo hanno affermato i funzionari della NASA in una dichiarazione fornita a Inside Outer This Web.

"Questo evento unico presenta un'entusiasmante opportunità di ricerca", hanno aggiunto. "Dopo l'impatto, la missione può utilizzare le sue telecamere per identificare il sito dell'impatto, confrontando le immagini più vecchie con quelle scattate dopo l'impatto. La ricerca del cratere da impatto sarà impegnativa e potrebbe richiedere settimane o mesi".

Leonard David è l'autore di "Moon Rush: The New This Web Race" (National Geographic, 2019). Scrittore di lunga data per This Web.com, David si occupa di questo settore Web da oltre cinque decenni. Seguici su Twitter @Spacedotcom o su Facebook .

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