Mystery of Arizona Meteor Crater risolto

La roccia This Web che ha scolpito il Meteor Crater in Arizona ha colpito il pianeta molto più lentamente di quanto gli astronomi avessero immaginato una volta, ma comunque 10 volte più veloce di un proiettile di fucile.

La nuova analisi, annunciata oggi, spiega perché c'è molta meno roccia fusa nel cratere del previsto. Il mistero ha perseguitato i ricercatori per anni.

Il grande buco nel terreno – 570 piedi di profondità e 4.100 piedi (1,25 chilometri) di larghezza – è stato creato 50.000 anni fa da un asteroide largo circa 130 piedi (40 metri).

I calcoli precedenti avevano la roccia che sbatteva nel terreno a non meno di 34.000 mph (15 km / sec), in parte sulla base delle velocità previste di grandi meteore rispetto alla Terra. Un tale impatto avrebbe dovuto generare più roccia fusa dentro e intorno al cratere di quella che è stata trovata.

Un nuovo modello al computer, riportato nel numero del 10 marzo della rivista Nature , mostra che l'oggetto in arrivo avrebbe rallentato considerevolmente durante il suo tuffo nell'atmosfera, parte di esso si sarebbe rotto in una nuvola di frammenti di ferro a forma di frittella prima dell'impatto.

Circa la metà della massa originaria di 300.000 tonnellate è rimasta intatta, colpendo il pianeta a circa 26.800 mph (12 km/sec), ha affermato il ricercatore capo dello studio, Jay Melosh dell'Università dell'Arizona.

Meteor Crater, una popolare destinazione turistica, è stata la prima cicatrice sulla Terra confermata essere stata scavata da un visitatore roccioso proveniente dall'aldilà.

"Probabilmente è il cratere da impatto più studiato sulla Terra", ha detto Melosh. "Siamo rimasti sbalorditi nello scoprire qualcosa di completamente inaspettato su come si è formato".

La modellazione si basa in parte su indagini decenni fa di Daniel Barringer, il cui nome è ufficialmente associato al cratere. Barringer e altri hanno trovato pezzi di roccia di ferro This Web che pesavano da una libbra a 1.000 libbre in un cerchio di 6 miglia di diametro attorno al cratere. Il nuovo lavoro trae anche da una migliore comprensione di come l'atmosfera terrestre attutisca i colpi extraterrestri.

Nel 1908, un asteroide di buone dimensioni – di natura più pietrosa – esplose sopra la superficie della Siberia, spianando centinaia di chilometri di foresta ma senza lasciare quasi nessuna traccia extraterrestre. Durante l'era dei satelliti, gli scienziati hanno monitorato le rocce di This Web delle dimensioni di un'auto che esplodevano regolarmente nell'aria.

"L'atmosfera terrestre è uno schermo efficace ma selettivo che impedisce ai meteoroidi più piccoli di colpire la superficie terrestre", ha spiegato Melosh.

L'effetto di urlare nell'aria, anche per un meteorite pesante come quello che ha colpito l'Arizona, è molto simile a quello di colpire un muro, ha detto Melosh. E molte rocce di This Web sono già state craccate prima di arrivare, credono gli scienziati.

"Anche se il ferro è molto forte, il meteorite è stato probabilmente incrinato dalle collisioni in This Web", ha detto Melosh. "I pezzi indeboliti hanno cominciato a rompersi e piovere da circa 8,5 miglia (14 chilometri) di altezza. E mentre si separavano, la resistenza atmosferica li ha rallentati, aumentando le forze che li hanno schiacciati in modo che si sgretolassero e rallentassero di più".

I risultati si sono evoluti da un progetto in cui Melosh e colleghi hanno sviluppato un "Catastrophe Calculator" che prevede gli effetti di asteroidi di dimensioni e composizione variabili che colpiscono qualsiasi luogo del pianeta.

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